Bank of America busca la cima

Si el banco compra todo o una parte de Lehman será la última de una serie de fusiones agresivas Kenneth Lewis, presidente de Bank of America, lleva un récord de adquisiciones desde el 2004.
Bank of America invirtió más de 100,000 mdd en compras en lo
NUEVA YORK (CNN) -

Si Kenneth Lewis, presidente ejecutivo de Bank of America Corp, compra todo o una parte de Lehman Brothers Holdings Inc, será la última de una serie de fusiones agresivas, inmensas y complicadas que han definido sus siete años de permanencia.

Lewis siguió la línea de su predecesor Hugh McColl, invirtiendo más de 100,000 millones de dólares en adquisiciones desde el 2004, en firmas como FleetBoston Financial Corp, la firma de tarjetas de crédito MBNA Corp, LaSalle Bank Corp y, en julio, la atribulada prestamista hipotecaria Countrywide Financial Corp.

Estos acuerdos han transformado a Bank of America en el segundo mayor banco de Estados Unidos en términos de activos y el más grande por valor de mercado.

Pero una ley federal, que bloquea las compras que le darían a una firma el control del 10% de los depósitos del país, implica que Lewis no puede adquirir a un gran banco. Eso lo obliga a mirar a otros lados para lograr el crecimiento rápido mediante fusiones.

La adquisición de todo o una gran parte de Lehman, el cuarto mayor banco de inversión, le daría esa posibilidad y convertiría a Bank of America en un jugador de primer nivel en Wall Street.

"Probablemente son los que tienen la mejor posición estratégica para hacerlo", dijo Michael Mullaney, quien ayuda a invertir 10,000 millones de dólares de Fiduciary Trust Co.

"Con Lehman, tendría una cena completa, desde las originaciones hasta las intermediaciones, tal vez la franquicia de banca de inversión de menor riesgo en hipotecas. Es de enormes proporciones, pero el banco podría realizar sinergias mediante lo que fue Countrywide, su propia franquicia hipotecaria, y Lehman", añadió.

David Hendler, analista de CreditSights Inc dijo que una adquisición de Lehman por parte de Bank of America "catapultaría a la compañía combinada a la cima de las mayores ligas de renta fija, así como mejoras significativas en la lista de mercados y fusiones y adquisiciones".

Lehman puede parecer una elección extraña, incluso con un precio de emergencia, dado que las pérdidas del banco de Wall Street totalizan 6,700 millones de dólares en los últimos dos trimestre.

Bank of America ya enfrenta pérdidas hipotecarias potencialmente grandes del ex-Countrywide, que compró por sólo 2,500 millones de dólares.

Y la unidad de administración de activos de Lehman, Neuberger Berman, se superpondría con el brazo Columbia Management de Bank of America.

Pero una compra impulsaría el perfil de Lewis, de 61 años, como salvador del sistema financiero, luego del colapso de Bear Stearns Cos y después que el Gobierno tomó el control de las empresas de hipotecas Fannie Mae y Freddie Mac.

La contraparte de Lewis en JPMorgan Chase & Co, Jamie Dimon, lustró su reputación al engullir a Bear Stearns en mayo.

Bank of America declinó de comentar sobre un potencial acuerdo con Lehman.

Nueva estrategia

Pese al potencial crecimiento, Lehman sería un cambio de estrategia para Lewis.

En entrevistas a lo largo de años, Lewis ha descartado la posibilidad de que podría apuntar hacia un banco de Wall Street, Morgan Stanley fue considerado durante mucho tiempo como un potencial blanco, debido al riesgo que fuera culturalmente incompatible y negativo.

Pero en octubre, tras fuertes pérdidas por intermediación en la propia división de banca de inversión de Bank of America, Lewis dijo: "Ya me he divertido lo suficiente en la banca de inversión".

Desde ese momento, los resultados se estabilizaron y Lewis se arrepintió del comentario y dijo a sus oyentes en una conferencia del Wall Street Journal en junio: "Me siento mucho mejor acerca de nuestra banca de inversión que lo que sentía hace algunas semanas o meses atrás".

Pero añadió entre risas: "No estamos interesados en usar nuestro hermoso dinero en la compra de un banco de inversión".

El miércoles, Brian Moynihan, que opera la división de banca corporativa y de inversión, dijo que Bank of America no tiene planes en transformarse en una "enorme" casa de intermediaciones propias, pero quería crecer en activos, mercados de capitales y asesoría de fusiones.

Lehman encajaría en esos objetivos.

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