La crisis de EU ¿acabará como en Japón?

El economista Richard Koo compara la actual lucha económica de EU con la japonesa en los años 90; el experto dice que mantener bajas las tasas de interés no ayudará al país a salir de la recesión.
estados unidos japon  (Foto: Especial)
Kim Clark

No es ligero el debate que existe acerca de si la administración de Obama y el Congreso han hecho lo correcto al tratar de evitar una crisis de deuda y reactivar la estancada economía.

Richard Koo, economista en jefe del Instituto de Investigación Nomura (un centro de estudios japonés) dice que el gasto gubernamental es la clave para que la economía retome su marcha, y que el paquete de estímulo masivo de 2009 no llegó lo suficientemente lejos.

Aunque el tipo de pensamiento de Koo está decididamente fuera de moda, hay buenas razones para escucharlo. Como economista taiwanés-estadounidense de origen japonés, trabajó en el Banco de la Reserva Federal de Nueva York en la década de 1980. Durante los últimos 27 años ha vivido en Japón, estudiando su economía a profundidad y escribiendo lo que muchos consideran el análisis definitivo de la 'década perdida' de Japón: The Holy Grail of Macroeconomics: Lessons From Japan's Great Recession (El Santo Grial de la macroeconomía:. Lecciones de la Gran Recesión de Japón).

Koo, de 57 años, habló recientemente con la escritora senior de Money, Kim Clark. La conversación ha sido editada.

- ¿Por qué dice usted que esta recesión es diferente a las otras que Estados Unidos ha atravesado?

Las recesiones típicas son parte de los ciclos normales de los negocios, cuando un negocio en el que se confía en exceso produce en exceso y luego tiene que reducir su producción. Esto es lo que yo llamo una recesión de balance general. Es causada por una sobrecarga de deuda.

Es un tipo muy raro de recesión que sólo ocurre después de la explosión de una 'burbuja' de activos a nivel nacional, como una burbuja de bienes raíces. Una vez que la burbuja estalla, la deuda permanece. Los activos, en este caso los hogares, están bajo el agua, sus precios han bajado, pero la deuda original de todos los consumidores permanece.

- La Reserva Federal dijo recientemente que no subirá las tasas de interés durante dos años. ¿Eso no ayudará?

No. El estímulo monetario no funciona hasta que los balances generales sean reparados.

Ahora los consumidores están utilizando su dinero para pagar su deuda. La economía está deprimida porque nadie está pidiendo prestado o gastando. Los consumidores no quieren pedir prestado, incluso con (muy bajas) tasas de interés. Y los prestamistas no quieren hacer préstamos a los consumidores que tendrán dificultades para devolverlos. Se necesita un estímulo fiscal. Eso significa que el gobierno debe pedir prestado y gastar el dinero en el sector privado.

Cuando Japón entró en recesión hace unos 20 años, no teníamos idea de lo que estaba sucediendo. Las tasas de interés se redujeron a cero, pero la economía aún iba mal.

Cada vez que el gobierno estimuló la economía, se recuperó muy bien. Luego, cuando se retiró, perdió fuerza de nuevo.

- Algunas personas ven a Japón y dicen que el gobierno gastó enormes sumas en obras públicas y que no hubo crecimiento real, por lo que el gasto en realidad no curó a la economía.

La recesión de principios de los años 90 en Japón era mucho peor de lo que la gente piensa. Los precios de los bienes raíces comerciales a nivel nacional en Japón cayeron 87% desde su pico. Imagina que los precios de vivienda en estados Unidos cayeran 87%. El hecho de que el gobierno japonés detuviera lo que pudo haber sido una enorme caída en el PIB en los años 90, habla del éxito de sus políticas económicas.

- Sin embargo, Japón sufrió una gran recesión en 1997.

Los japoneses cometieron un error terrible en 1997. La Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos y el Fondo Monetario Internacional dijeron a Japón: "Estás manteniendo un enorme déficit fiscal con una población que está envejeciendo. Es mejor que reduzcas tu déficit".

Cuando el gobierno recortó el gasto y aumentó los impuestos, toda la economía se vino abajo.

Veo exactamente el mismo patrón en los Estados Unidos de hoy en día. Si el gobierno actúa para reducir el déficit mientras que las personas siguen pagando sus deudas, entonces podríamos tener una segunda etapa de declive que puede ser muy, muy fea.

- Desde 2008, la Reserva Federal ha estado tratando de impulsar a la economía -y evitar la deflación de precios- mediante la compra de bonos del Tesoro. ¿Qué se tiene que hacer?

La llamada flexibilización cuantitativa de la Fed no ha contribuido al crecimiento económico. Al eliminar el nuevo suministro del Tesoro, obligó al sector privado a poner su dinero en renta variable, materias primas o bienes raíces.

Con los bienes raíces en picada, el dinero se destinó a commodities y a renta variable en el supuesto de que la economía o los beneficios se elevarían. El efecto fue un impulso de los precios de las acciones a niveles más altos de lo que podrían justificarse por el flujo de caja genuino o por el crecimiento empresarial.

Ahora, con la desaparición de los estímulos fiscales y la desaceleración de crecimiento del PIB, las personas se han dado cuenta de que los precios de las acciones están esencialmente sobrevaluados, y ésa es la corrección que estamos viendo en la actualidad.

- Así que, ¿usted está diciendo que el paquete de estímulo no llegó suficientemente lejos?

Obama evitó que la economía cayera en una gran depresión. Pero nunca te conviertes en un héroe evitando una crisis.

La economía todavía está sufriendo, así que la gente dice que ese dinero debió haber sido gastado. No es cierto. El vencimiento de dicho paquete se encuentra detrás de la debilidad de la economía en estos momentos. Sí, los recortes fiscales de Bush fueron extendidos el año pasado, pero los recortes de impuestos son la forma menos eficiente de apoyar la economía durante una recesión de balance, porque una gran parte del recorte será ahorrada o usada para pagar deudas de consumo. El gasto del gobierno es mucho más eficaz.

- Money entrevistó recientemente a Carmen Reinhart, una autora de lo que ahora se cree que es la historia fidedigna de la crisis financiera. Ella advirtió que las economías que acumulan déficits brutos de más del 90% del PIB se debilitan de manera significativa. Estados Unidos aprobó recientemente esa marca.

Antes de que la siguiente recesión de balance llegue, tendrás mucho tiempo para reducir el déficit.

- Por supuesto, el Congreso recientemente se comprometió a recortar el déficit en 2.5 billones de dólares como parte del acuerdo para evitar el impago.

Es bueno que el Congreso lograra evitar el impago. Pero debe tener en cuenta que el déficit de Japón aumentó cuando el gobierno trató de reducir el presupuesto mientras el sector privado estaba pagando deudas. El recorte provocó una segunda recesión.

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Piensa en la Gran Depresión: los gastos de guerra fueron lo que finalmente sacó a la economía.

El gobierno japonés no realizó el suficiente gasto en la década de 1990 y agregó otros 10 años al problema. Si Estados Unidos evita ese error, tal vez en un par de años va a estar fuera de este lío.

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