Gasolina barata en EU, promesa imposible

Las empresas petroleras proponen aumentar la producción y bajar la carga fiscal en el país; expertos aseguran que las medidas servirían de poco debido a varios factores externos.
gasolina  (Foto: Thinkstock)
Steve Hargreaves
NUEVA YORK -

La industria petrolera de Estados Unidos esbozó recientemente un conjunto de propuestas que, considera, reducirán instantáneamente los precios de la gasolina.

Las medidas abogan por una mayor producción nacional de petróleo, menos regulaciones ambientales, y no aumentar los impuestos a la industria. Y son, básicamente, las mismas que los candidatos republicanos a la presidencia estadounidense están pidiendo.

Sin embargo, los analistas opinan que esas ideas servirán poco para reducir los precios del combustible en el corto plazo. He aquí por qué:

Más perforación: La industria ha sostenido durante largo tiempo que esta es la clave para bajar los precios, y "liberar el potencial energético de Estados Unidos" es un tema que todos los candidatos republicanos están pregonando.

La industria cuenta con estudios que dicen que si se permite la perforación en las costas este y oeste del país, en todos los terrenos federales que no forman parte de un parque nacional ni del refugio de vida silvestre de Alaska, para 2030 se podrían producir otros 10 millones de barriles de petróleo al día, esto es, el doble de la producción petrolera actual del país.

Esos 18 años son una espera larga. Pero la industria dice que si Obama anuncia ese plan, los precios del petróleo caerían de un día para otro en anticipación a esa nueva producción.

"Los mercados están impulsados ​​por las expectativas", declaró recientemente Jack Gerard, presidente del Instituto Americano del Petróleo. Gerard señaló que los precios del petróleo cayeron 16 dólares en un lapso de dos días en el año 2008, luego de que George W. Bush levantó una moratoria sobre la perforación frente a las costas, una moratoria que fue restablecida después del desastre de British Petroleum en el Golfo de México.

Sin embargo, los operadores de petróleo se muestran escépticos.

"El sólo hecho de anunciar una política no significa que pueda ejecutarse fácil o rápidamente y que los mercados reaccionarán a ella", advierte Addison Armstrong, director de investigación de mercado en la correduría Tradition Energy.

Quienes se oponen a más perforaciones destacan que la producción de crudo de Estados Unidos se ha incrementado en 15% desde que Barack Obama asumió la presidencia, y pese a ello los precios han seguido subiendo.

Al propio Obama le gusta atribuir a su gestión este aumento de producción, a pesar de que la superficie federal disponible para la perforación es ligeramente inferior  a la de la administración de Bush. La producción adicional proviene principalmente de tierras de propiedad privada y está impulsada por el aumento de los precios, las nuevas tecnologías y el uso extendido de la fracturación hidráulica.

Dicho proceso, conocido como fractura o fracking es muy polémico toda vez que muchos sostienen que contamina el agua subterránea. Pero el presidente ha permitido  que se utilice sin restricciones, lo que ha provocado críticas de la izquierda.

En el mediano plazo, es difícil saber qué impacto podría tener el aumento de la producción petrolera de EU sobre los precios del petróleo. Diez millones de barriles diarios es una gran cantidad de petróleo, aunque los críticos dicen que la industria nunca sería capaz de generar tanto y advierten sobre los posibles altos costos ambientales de perforar en todas partes.

Además, la OPEP podría simplemente contrarrestar la medida reduciendo esa cantidad de producción a fin de mantener altos los precios.

De cualquier manera, es poco probable que una mayor perforación se refleje en una disminución de los precios del crudo en el corto plazo.

Menos regulaciones: De hecho, más regulaciones se avecinan para la industria del petróleo y del gas. Se cree que la Agencia de Protección Ambiental de Obama va a proponer nuevas normas destinadas a reducir la contaminación atmosférica y el calentamiento global tanto en refinerías como en combustibles.

La industria petrolera, por su parte, señala que solamente las nuevas normativas para combustibles podrían traducirse en un aumento de entre 6 a 9 centavos de dólar por cada galón de gasolina.

Sin embargo, no implementar esas normas tampoco bajaría el precio del combustible ahora, pues los analistas no prevén que entren en vigor hasta después de las elecciones.

Aparte, se desconoce si su implementación realmente costaría tanto. "Históricamente, los impactos sobre los costos (producidos por las regulaciones adicionales) se estiman superiores a lo que son en realidad", señala Joseph Stanislaw, fundador de J.A. Stanislaw Group, firma que ofrece asesoría en inversiones del sector energético.

Menos impuestos: El Instituto Americano del Petróleo ha utilizado todas las oportunidades que se le presentan para oponerse a las propuestas de la administración Obama que suprimirían las exenciones fiscales que actualmente disfruta el sector, eliminando una deducción de hasta 4,000 millones de dólares al año.

"Ningún economista en el mundo te dirá que los precios de la gasolina pueden bajarse aumentando los impuestos," apunta Gerard.

Casi todos los políticos republicanos también se han opuesto a la eliminación de las exenciones tributarias. Pero aunque la eliminación de esos incentivos fiscales podría ser negativa para los accionistas de las compañías petroleras, es difícil ver qué efecto tendría en el ascenso o descenso de los precios de la gasolina.

¿Por qué están subiendo los precios?: Fundamentalmente, lo que los políticos de ambas bancadas pasan por alto es el hecho de que los precios de la gasolina no obedecen a las políticas nacionales, sino que están siendo impulsados ​​por los precios del petróleo, que a su vez va en aumento debido primordialmente a los temores sobre una confrontación con Irán .

"En estos momento hay mucho petróleo allá afuera, pero la gente está asustada. Y esto en gran medida está fuera del control de Estados Unidos," sostiene Stanislaw.

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