Techo de deuda, ¿amarga Navidad para EU?

Los legisladores aprobaron incrementar los financiamientos del Gobierno, pero sólo hasta febrero; esto podría afectar las compras de fin de año, golpeando el consumo y a la economía del país.
navidad  (Foto: Getty)
Nin-Hai Tseng

Como si tomar de rehén a la economía global no fuera lo suficientemente malo, el Congreso estadounidense bien podría arruinar la Navidad también. En serio.

Los líderes demócratas y republicanos del Senado llegaron a un acuerdo el miércoles para reabrir el Gobierno y extender su autorización para contraer préstamos hasta el próximo año, pero una nube de incertidumbre todavía se cierne sobre Washington. Estados Unidos no incumplirá con el pago de su deuda; por lo menos no esta semana, pero esa no es razón para celebrar.

Bajo los términos del acuerdo, la administración será financiada hasta el 15 de enero, pero Estados Unidos podría llegar al techo de la deuda de nuevo a principios de febrero, dejando a los estadounidenses vulnerables ante otra pelea por el límite de endeudamiento. Para los minoristas, el momento no podría ser peor. Los plazos de enero y febrero caen justo después de los meses de compras más activos del año, y la incertidumbre de todo ello podría ahogar las ventas navideñas.

Eso sucedió en 2012. Recordemos que las ventas navideñas fueron las más débiles desde 2008, cuando la economía estaba en una profunda recesión, parcialmente debido al llamado "abismo fiscal", una combinación de aumentos de impuestos y recortes de gastos gubernamentales que estaba programada para comenzar con el inicio de 2013.

En las semanas previas a la fecha límite, el Congreso luchaba por llegar a un acuerdo para evitar ese abismo. La confianza del consumidor cayó, las ventas minoristas en los dos meses previos a la Navidad subieron 0.7% respecto al año anterior, lo cual estuvo muy por debajo del 3% a 4% que analistas esperaban para las ventas de ese periodo.

No hace falta decir que hay cosas mucho peores que tener menos regalos bajo el árbol de Navidad. Si el Congreso no es capaz de elevar el techo de la deuda el próximo año, el impago del país podría provocar un colapso del dólar estadounidense, los inversionistas perderían en grande, los bancos caerían más, los costos de endeudamiento podrían elevarse y la economía estadounidense se sumiría de nuevo en una recesión, arrastrando al resto del mundo hacia el caos económico. Y así sucesivamente...

Los dos mejores meses

No obstante, los minoristas son increíblemente importantes para la economía de Estados Unidos, la cual es impulsada en gran medida por el consumo. Y la temporada navideña es fundamental para los minoristas grandes y pequeños. En promedio, las operaciones en noviembre y diciembre representan entre el 20% y 40% de las ventas anuales para ellos y el 20% del total de las ventas anuales de la industria, según la National Retail Federation (NRF), una asociación comercial que representa a los minoristas de Estados Unidos.

Este noviembre y diciembre se espera que las ventas aumenten marginalmente 3.9% a 602,100 millones de dólares, un alza ligeramente superior al crecimiento de 3.5% de la temporada navideña del año pasado, dice NRF. Las estimaciones fueron publicadas a principios de este mes y la asociación no ha actualizado su pronóstico.

Sin embargo, Estados Unidos entrará en la temporada de compras navideñas después de que la confianza del consumidor registró la semana pasada su caída más pronunciada en una semana desde el período posterior al colapso de Lehman Brothers, según Gallup.

El jueves, el presidente ejecutivo de la NRF, Matthew Shay, tuvo duras palabras para el Congreso.

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"A medida que nos acercamos a la temporada de compras navideñas, los minoristas y los consumidores necesitan estabilidad y certeza por parte de los responsables políticos en Washington, y la garantía de que la economía no va a implosionar, debido a sus acciones o más importante aún, a la falta de ellas", dijo Shay en un comunicado. "Esta nueva norma de legislar de crisis en crisis no es una forma de gobernar".

Y así es como el techo de la deuda podría robar la Navidad.

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