Fusión AA-US Airways, ¿elevará precios?

La unión de las aerolíneas en 2014 impactará el mercado de transporte aéreo en Estados Unidos; desde 2004, y luego de algunas fusiones, las tarifas han subido menos del 2% al año.
usairways  (Foto: Getty)
Chris Isidore
NUEVA YORK -

En 2014, las aerolíneas US Airways y American Airlines se fusionarán. No está del todo claro si eso se traducirá en tarifas más altas para los viajeros.

Según el Departamento de Justicia de Estados Unidos, el acuerdo antimonopolio que alcanzó el martes con las aerolíneas significará que muchos clientes terminarán pagando tarifas más bajas.

Esto se debe a que el acuerdo incluye un mayor acceso de las aerolíneas de bajo costo, como JetBlue Airways y Southwest Airlines, al número limitado de slots (horarios) de aterrizaje y despegue en los aeropuertos Reagan National de Washington y LaGuardia de Nueva York.

"La competencia es una especie de poción mágica aquí, cuando las compañías aéreas rivalizan en las rutas, suelen responder a lo que hace el otro", afirmó el asistente del fiscal general para la defensa de la competencia, Bill Baer.

El funcionario dijo que el Departamento de Justicia aceptó el acuerdo porque haría más por bajar las tarifas de lo que hubieran logrado con solo bloquear la fusión propuesta.

Sin embargo, los ejecutivos de American Airlines y US Airways declararon el martes que no están preocupados por una mayor competencia de las compañías aéreas de bajo costo.

El CEO de US Airways, Doug Parker, dijo el martes que las aerolíneas de bajo costo ya estaban ofreciendo una fuerte competencia en los precios en todo el país, y los slots que cedieron ambas firmas no cambian esa dinámica.

Las dos compañías habían argumentado que la fusión podría ayudar, no perjudicar, a los pasajeros, proporcionándoles una red combinada de rutas más fuerte.

Ligero aumento de precios

Varios estudios sobre el efecto que han tenido las recientes fusiones en las tarifas aéreas sugieren que el impacto ha sido bastante limitado. Así, un estudio de PricewaterhouseCoopers encontró que las tarifas han subido menos del 2% al año desde 2004, un período que abarca cuatro grandes fusiones de líneas aéreas. Las tarifas aumentaron a un ritmo más lento que el incremento en los costos del turbocombustible y la mano de obra durante el mismo periodo.

Un socio gerente de la publicación de la industria de la aviación Airline Weekly, Seth Kaplan, apuntó que hay muy pocos aeropuertos como el Reagan National y LaGuardia, que tienen capacidad limitada de franjas horarias. Las aerolíneas recién llegadas pueden entrar a la mayoría de los otros mercados si la fusionada American Airlines intenta subir las tarifas demasiado.

"Si la combinada American comienza a cobrar una fortuna por volar desde Charlotte a Dallas, alguien más entrará en ese mercado", dijo Kaplan. También agregó que aunque ahora American Airlines y US Airways tal vez sean las únicas líneas con vuelos directos en algunas rutas, hay muchas otras compañías aéreas que ofrecerán sus servicios de vuelos con conexión en las dos ciudades involucradas.

"El impacto típico de la fusión es que alguien que podría tener cuatro o cinco opciones de conexión ahora tendrán tres o cuatro", dijo.

Kaplan indicó que las fusiones ayudan a mejorar la rentabilidad de las compañías aéreas, tanto por la reducción de costos como porque pueden cobrar tarifas un poco más altas en algunas de sus rutas.

Pero reconoció que las tarifas más bajas que los pasajeros disfrutaban antes de la última ronda de fusiones ocasionaron varias quiebras en el sector. La propia AMR, compañía matriz de American Airlines, se declaró en quiebra en 2011 y aún no ha salido del trance.

Kaplan dijo que el mayor acceso que tendrán Southwest y JetBlue a Nueva York y Washington beneficiará las tarifas en esos mercados, pero no se traducirá en una diferencia significativa en el resto del país.

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Y aunque US Airways y American también están cediendo slots en los aeropuertos Logan de Boston, O'Hare de Chicago, Love Field de Dallas, Los Angeles y Miami, esas cesiones son mucho más limitadas.

"Si la fusión se hubiera realizado como querían originalmente las compañías aéreas, en lugar de como exigió el Departamento de Justicia, las tarifas a nivel nacional habrían subido un poco, pero no a niveles altísimos", indicó Kaplan. "Ahora con este acuerdo, si lo promediamos todo, las tarifas subirán a escala nacional un par de dólares menos".

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