El futuro ahora

El próximo año lo increíble estará más cerca: además de oído y boca, el teléfono celular ser
Sofía I. Mateo

Algunos libros de ciencia ficción en los años 50 describían un mundo donde las personas que hablaban por teléfono se podían ver mientras conversaban en una pantalla. En 1955 los Laboratorios Bell lanzaron los transistores, que constituyeron la base de la informática, las telecomunicaciones digitales y la electrónica en general, que hoy hacen posible lo que en aquella época era ficción.

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En los últimos años los avances de la tecnología se suceden con tal velocidad que ahora ya se habla de la tercera generación de telefonía celular –3G–, a poco más de una década de que los aparatos móviles están en las manos del usuario. Este nuevo paso convierte al teléfono inalámbrico en una terminal multimedia y genera nuevos negocios para las empresas del ramo.

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La 3G es precisamente la que hará realidad lo imaginado por los escritores de hace casi medio siglo, porque permitirá trasmitir imágenes en forma inalámbrica.

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Y no es algo lejano. Se espera que el próximo año sea una realidad comercial y México, como el resto del continente, deberá estar preparado para ingresar a esta nueva era tecnológica.

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Hoy se pagan en Europa cifras millonarias por un espacio en el espectro radioeléctrico –donde se trasmiten voz y datos–, para ser proveedor de tercera generación. Y es que ya no se trata de fantasía, ni de avances de las telecomunicaciones, sino simplemente de negocios.

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La llamada nueva economía posibilita generar ingresos por servicios ofrecidos a través de los teléfonos celulares. Se estructura un mundo en donde las compras, los movimientos de cuentas bancarias y hasta las imágenes de un partido de futbol o una carrera lleguen al teléfono móvil. A estas expectativas responden los más de $50 millones de dólares que recaudó el Estado alemán por la subasta de las licencias para operar en el espectro designado para la tercera generación de telefonía celular.

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Masificación necesaria

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Las conexiones a internet desde los celulares causan furor en el sudeste asiático y en Europa, y prometen expandirse por todo el mundo.

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Para que esto último ocurra, se deberá incrementar la penetración de teléfonos móviles entre la población, como en el viejo continente, donde es realmente masiva: hay un celular por familia, en promedio. En casi todos los países de esa región ya se aprobaron las licencias de la telefonía celular de 3G, al igual que en Japón. Para finales de 2001 se espera que haya 40% más teléfonos celulares en el mundo que líneas fijas: 1,400 millones contra 850 millones respectivamente.

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En México, las licencias de telefonía 3G se adjudicarán antes de fin de año, según la Secretaría de Comunicaciones y Transportes (SCT).

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Pero no será tan sencillo: "Hay mucha confusión y debate sobre cómo los servicios avanzados para teléfonos celulares deben ser lanzados en América Latina", anota la firma analista del mercado de telecomunicaciones Latincom en un reciente artículo.

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Y agrega: "Este año la presión económica en los operadores ha generado inseguridad en los reguladores para concesionar las nuevas frecuencias [que servirán para ofrecer los servicios de 3G]. Algunas naciones seguirán el camino de Alemania, que compartió la infraestructura. Tanto México como Chile todavía siguen buscando la mejor opción, ya sea para conseguir más dinero a través de la con- cesión del espectro de 3G o a través de la venta del espectro".

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En Japón, la empresa NTT DoCoMo tiene 20 millones de abonados a su servicio i-mode, que es el ejemplo más a mano para explicar la prometida revolución inalámbrica que encabezarán las futuras redes 3G y la tecnología Bluetooth, cuya combinación hará realidad las conexiones permanentes a la web y la creación de las llamadas redes de área personal (PAN, por sus siglas en inglés).

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¿Cuales son sus potencialidades? Un caso puede ser el siguiente: una persona saca unas cuantas instantáneas con una cámara digital, vía Bluetooth transmite algunas fotos al celular –desde donde las envía por correo electrónico a otra persona– y con las otras hace copias en papel directamente en una impresora, sin cables ni paso previo por una PC, también gracias a una conexión de este tipo.

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Sin intervención humana

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Aunque su nombre tiene poco que ver con la tecnología, Bluetooth –así se apodaba un rey danés que por el siglo x unificó parte de Noruega y Dinamarca– está destinada a ser el estándar de conexión entre dispositivos. Su característica más sobresaliente es que no precisa de la intervención de los usuarios para funcionar. Cuando dos o más dispositivos Bluetooth se encuentran en el mismo lugar y se reconocen, establecen un enlace entre sí de manera automática. Y como funcionan con un chip que envía y recibe datos por radiofrecuencia, los obstáculos no interfieren, como sí sucede con las conexiones infrarrojas.

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Los teléfonos 3G se apoyan en redes de alta capacidad, y permitirán una personalización mayor del perfil de cada usuario. Además, harán posible la conexión permanente a internet, ya que se cambiará la forma de facturar: en lugar de cobrar por el tiempo de conexión se hará por la cantidad de información que se consuma.

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Ericsson, Nokia, Siemens, LG, Motorola (que atraviesa una severa crisis y ahora lo estará pensando) y Samsung aseguraron que para fines de 2002 podrán ofrecer masivamente los teléfonos de tercera generación.

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Para que todo el mundo ingrese a la 3G y disfrute de sus bondades, no basta la actualización tecnológica de las redes celulares existentes. Estados Unidos, por ejemplo, está lejos de Europa en cuanto a cantidad de celulares y accesos inalámbricos a internet, porque los precios al público de esos aparatos y servicios son más caros, y por las diferencias de criterios comerciales.

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Algunos operadores de telefonía en América y el viejo continente insisten en que las actuales redes celulares de segunda generación aún tienen bastante margen para brindar servicios de internet –incluyendo audio y video–. Afirman que mejorando los sistemas de compresión se puede aumentar considerablemente la velocidad de conexión actual.

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En México, las principales telefónicas móviles sólo ofrecen la conexión a portales específicos para teléfonos celulares y transmisión de datos. Todo bajo redes de segunda generación (2G) o, como dicen algunos, de "segunda y media generación". En Inglaterra, British Telecommunications, que el año pasado compró una licencia 3G, está desarrollando un software que podría quintuplicar la velocidad de conexión de su sistema 2G filtrando los datos innecesarios. La empresa francesa Bouygues Telecom (que tiene cinco millones de abonados a su servicio celular) no quiso entrar en la puja por las nuevas licencias de su país porque considera que la mayoría de los servicios inalámbricos actuales funcionan mejor con las redes existentes.

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"No necesariamente las compañías de telefonía celular que vayan a ofrecer el servicio de tercera generación deben contar con una frecuencia extra a la que ya tienen, debido a que el fin principal es ofrecer el servicio de voz, más otros atractivos, como el entretenimiento, al usuario final", señala por su parte Gustavo Erlam, gerente de telecomunicaciones de Compaq México.

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Aquí, las compañías proveedoras de telefonía móvil podrán ofrecer los servicios de 3G bajo las frecuencias actuales en un futuro próximo, que bien podría ser en el transcurso de 2002, comenta Erlam.

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El potencial que representa esta nueva era es importante, agrega, ya que el sistema celular cuenta con más de 14.5 millones de usuarios, quienes tendrán acceso a alguna de las aplicaciones que podrá brindar la 3G.

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México listo

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Pese a que aún no estarán basados en la frecuencia original definida por la Unión Internacional de Telecomunicaciones (UIT), en el país este año las compañías operadoras de telefonía celular ya contarán con servicios similares a los de la tercera generación, con teléfonos que permitirán el acceso a audio, video y datos.

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"Antes podíamos recibir los resultados de un partido de futbol en el teléfono; ahora podremos ver el partido en él, sin importar en dónde estemos", dice Raúl Lucido, vicepresidente de Planeación Estratégica y Mercadotecnia en Ericsson.

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Los teléfonos de la 3G tendrán una pantalla más grande, a color, de alta definición y sensible al tacto, con lo que los usuarios podrán llevar en un solo dispositivo (de aproximadamente 12 centímetros de largo por siete de ancho y 1.5 de espesor) teléfono, agenda, localizador, directorio, calculadora y capacidad para recibir servicios de videoconferencia y de localización (mapas de ubicación del usuario sin importar el país).

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La firma de un acuerdo entre Ericsson y Telcel en diciembre pasado para instalar la tecnología GSM/GPRS marcó el inicio de la citada generación en México; no obstante, no será sino hasta el año próximo cuando este tipo de servicios llegue a los consumidores.

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Las frecuencias para la 3G aquí se definen por la SCT y la Comisión Federal de Telecomunicaciones. Según el artículo de Latincom, "varios operadores y proveedores de equipo confirman que los reguladores en América Latina no tomarán una decisión sobre qué frecuencia usar hasta que Estados Unidos lo haga".

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El paso intermedio

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La firma analista Gartner Group entrevistó a usuarios de entre 20 y 40 años y concluyó que sólo 35.7% de los poseedores de una computadora de bolsillo estarían dispuestos a comprar un nuevo modelo con conexión inalámbrica a internet.

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Sin embargo, la generación móvil multimedia tendrá que enfrentar numerosos inconvenientes. Aun existiendo potenciales consumidores del nuevo servicio, muchos otros factores están todavía sin resolver y restringirán inicialmente la oferta 3G.

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En lo que respecta a la disponibilidad de terminales aptas para esta tecnología, algo de lo que en principio se iban a ocupar 11 compañías, finalmente quedó en manos de tan sólo dos –Matsushita Communications Industrial y Nec–, con la consecuente reducción de los 16 modelos prometidos a la modesta cifra de cuatro, y sólo uno con capacidad de enviar y recibir imágenes de video.

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Durante el Congreso Mundial de GSM 2001, realizado en Cannes, Francia, se comenzó a manejar otra idea: quienes proyecten brindar servicios de 3G deben migrar antes hacia una instancia intermedia: 2.5G.

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El vicepresidente de Motorola Global Telecom Solutions, Bo Hedfors, opina que tanto operadores como proveedores necesitan más espectro para las nuevas aplicaciones; mientras no lo tengan, 2.5G servirá para que las empresas comiencen a diseñar su servicio 3G en temas como la facturación y los requerimientos de los usuarios.

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También el director general de la firma de soluciones de software para celulares OpenWave, Don Listwin, cree que el paso hacia 2.5G permitirá a las compañías adaptar sus operaciones a las necesidades de la tercera generación.

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La 3G tiene varios pendientes por resolver. En México, las promesas de esta nueva plataforma se postergan, ya sea porque la industria quiere seguir el ejemplo estadounidense o porque tiene que poner al día su infraestructura. De lo que no cabe duda es de que tendrá que esperar el asentamiento y la efectiva revuelta de su predecesora, que no desaparecerá tan fácil.

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