Lavado de dinero. La industria secreta

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Jorge Luis Sierra

Este Artículo de Portada fue coordinada por Antonio Puertas

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Motivo de escándalo y denuncia, amenaza a la seguridad nacional y problema de salud pública, el narcotráfico no sólo se circunscribe al orden de lo policiaco. Sus ramificaciones pernean distintas capas de la economía y la sociedad mexicanas. 51 algún sentido puede tener el tráfico legal de drogas, éste reside en el gran negocio que representa.

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Se dice que cuando el lavado de dinero es exitoso, no se detecta. Actividad secreta como pocas, el -blanqueo -como también se le llama- tiene sin embargo, un impacto en la economía formal. Desde las pequeñas poblaciones que sobreviven gracias al cultivo de marihuana, hasta las industrias y negocios que funcionan como -fachadas y a través de los cuales los capos lavan sus recursos, el dinero de la droga además hace uso de un sistema financiero que, hoy por hoy, permite realizar grandes transacciones sin que prácticamente sean detectadas. De ahí la dificultad para calcular la verdadera dimensión del poder económico de los narcotraficantes.

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Circulan, no obstante, algunas cifras. La Procuraduría General de la República (PGR) ha estimado que la fortuna de Juan García Ábrego podría alcanzar los $2,000 millones de dólares, pero -El Universal la ha tasado en hasta $20,000 millones de dólares. De acuerdo con Ignacio Rodríguez, del diario -El Financiero, las ganancias de Amado Carrillo actualmente podrían sumar $200 millones de dólares cada semana; entre 1985 y 1988, el capo movilizó unas 400 toneladas de cocaína. En sus buenos tiempos (1982), el hoy preso Miguel Ángel Félix Gallardo llegó a transportar hasta dos toneladas de cocaína cada mes. Los hermanos Arellano poseen una fortuna de unos $1,500 millones de dólares. Y si bien la POR señaló que la fortuna de Joaquín "El Chapo" Guzmán alcanza los $2,000 millones de dólares, se ignora a cuánto ascienda la de Héctor Luis "El güero" Palma.

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En esta serio de reportajes, EXPANSIÓN ha emprendido una visita al misterioso mundo del -lavado de dinero, haciendo de lado muchas de sus aristas policíacas. El tema es extenso y sus secretos se mantienen fuertemente resguardados.

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Evade al fisco en 70 países. Está enquistado en el sistema financiero global. Utiliza bancos, bolsas de valores, corredurías, casas de cambio, redes de financiamiento no bancarias. Oculta sus flujos en transacciones electrónicas. Se anida en industrias no financieras como la del turismo, la de la construcción, o la de los bienes raíces. Financia campañas políticas en varias naciones de América Latina. Y es la oculta fuente de poder de un nuevo empresariado cuyo imperio es considerado ya como "un microcosmos del mundo financiero".

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Parte esencial de las organizaciones multinacionales del narcotráfico, el -lavado de dinero se ha constituido como la forma más rápida y sorprendente de penetración del crimen organizado en casi cualquier estructura financiera y empresarial. "Por su naturaleza secreta, es imposible saber cuánto dinero es -lavado en el mundo", dice Charles Intriago, director de la publicación especializada -Money Laundering Alert.

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Sin embargo, varios gobiernos han hecho estimaciones sobre la magnitud del circulante que proviene de actividades criminales. Canadá, por ejemplo, calcula que entre $ 10,000 y $12,000 millones de dólares sucios pasan anualmente por instituciones bancarias y no bancarias de ese país. Por su parte, el Departamento de Justicia de Estados Unidos cree que en el mundo existen cerca de $100,000 millones de dólares provenientes de otros negocios ilícitos como el tráfico de armas, mientras que los recursos cuyo origen son la venta y tráfico de drogas constituyen las tres cuartas partes del total de dinero ilegal que se -lava en el mundo. Sin embargo, el Servicio Nacional de Inteligencia Criminal de Inglaterra calcula que dicho monto podría sumar hasta $500,000 millones de dólares.

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Así, la penetración del crimen organizado ha desquiciado sistemas financieros enteros. Hay casos extremos, como el de Rusia. Autoridades de Estados Unidos estiman que en esa nación casi la totalidad de los 2,000 bancos autorizados después de la desaparición del régimen socialista está controlada por las mafias criminales y participan en el -lavado internacional del dinero. Todo indica que la industria del lavado ha creado su propio cuerpo financiero.

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Narcoindustria con posgrado. Contra lo que la popularizada imagen indica, el narcotraficante moderno se encuentra muy alejado de aquel lugar común que lo encasillaba en el mismo rubro que el ocupado por los viejos gángsters: homicida, violento, sanguinario. Al contrario, los grandes narcotraficantes de hoy son empresarios que hacen uso de todas las ventajas que ofrecen las nuevas tecnologías financieras, dominan las estrategias de control de mercado y se mantienen alejados del mundo de violencia y criminalidad que se asocia vulgarmente con el narcotráfico.

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"Yo no he conocido a un narcotraficante de cocaína que use la droga o permita la cercanía de adictos entre sus empleados cercanos --dice Lonnie Felker, subprocurador encargado de la persecución de los peces gordos del narcotráfico en Los Angeles-. Al contrario, se trata de personas refinadas, cultas, que no gustan de la violencia."

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La misma percepción tiene Patricia Olamendi, directora de la Fundación Mexicana para la Defensa de la Legalidad: "Hoy en día, el narcotráfico no opera como un grupo de mafiosos, sino como una gran industria transnacional y tecnificada. Ya no vemos a un señor con la pistola al lado, sino a un industrial, cuyos hijos compran objetos de arte y están educados en universidades".

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Este mismo tipo de refinamiento se reflejó, por supuesto, en los métodos para -lavar el dinero. Hace apenas siete años, los narcotraficantes usaban las ventanillas bancarias para depositar o cambiar grandes cantidades de efectivo. Pero la presión de las autoridades de Estados Unidos y el incremento espectacular de las ganancias, los obligó a realizar transacciones menos frecuentes y notorias.

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Para 1993 ya se habían abandonado las operaciones en ventanilla y se empleaban otros métodos, cada vez más complejos y difíciles de detectar: transferencias de dinero por cable, uso de compañías-fachada, así como de casas de cambio, uniones de crédito, giros postales, cheques de caja y certificados de depósito, entre otros.

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"Cuando el lavado de dinero es exitoso, no se detecta", afirma Intriago. Desde finales de los años 80, nuevas rutas para el dinero -blanqueado surgieron a un ritmo vertiginoso y las organizaciones de narcotraficantes aprendieron el arte de utilizar los mecanismos de un sistema financiero global, que funciona las 24 horas del día. Y aunque el reporte de transacciones mayores a $ 10,000 dólares es obligatorio en Estados Unidos, no siempre es fácil identificar el origen del dinero. Tan sólo en Nueva York, por ejemplo, se reportan cerca de un millón de transferencias electrónicas diariamente.

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La cantidad de cocaína producida en el mundo podría dar una idea del tamaño que tiene la industria del -lavado. Cifras oficiales recabadas por Money Laundering Alert indican que el tráfico de esta droga genera $80,000 millones de dólares anuales. "Se calcula --dice Intriago- que la ganancia en este negocio es del 40%. Ello lleva a suponer que cada día entran a Estados Unidos $87 millones de dólares vía la industria del -lavado de dinero."

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En su informe anual de 1993, el Departamento de Estado (DE) estima que Bolivia, Ecuador, Perú y Colombia produjeron juntos, durante 1993, un total de 271,700 toneladas de hoja de coca. Transformada en pasta primero y en cocaína base después, esta misma producción se convierte en cerca de 1,000 toneladas de cocaína, con un valor de consumo de entre $70,000 y $300,000 millones de dólares, pues de acuerdo con la oficina de inteligencia de la -Drug Enffircement Administration (DEA), en Estados Unidos el precio callejero de un kilogramo de cocaína diluida al 50% oscila entre $70,000 y $300,000 dólares.

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La industria internacional del lavado maneja, además, las utilidades generadas por la producción de opio, marihuana y -hashish -cada una de las cuales, durante 1993, fueron estimadas por el DE en cerca de 3,700, 14,407 y 1,150 toneladas, respectivamente-.

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Capitales golondrinos. Aún no hay un Estado que sepa dar cuenta de a dónde va o dónde se queda la gran masa de capitales que genera el narcotráfico. Washington considera que el -lavado de dinero ya es una amenaza a la seguridad nacional.

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De acuerdo con datos de la sección encargada de perseguir ese delito en el Departamento de Justicia, los carteles colombianos transfirieron fuera de Estados Unidos entre $7,000 y $20,000 millones de dólares durante 1993.

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Pero, además, está el aspecto del monopolio. A diferencia de lo que sucede en Europa --donde cada mafia controla localmente el tráfico de drogas y sus ganancias-, las autoridades estadounidenses aseguran que el tráfico de cocaína en su país está organizado de manera vertical y exclusiva, pues sólo las mafias colombianas controlan la distribución y venta de la misma en todo el territorio estadounidense.

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Así, Felker asegura que las ganancias que genera el tráfico de drogas no se quedan en Estados Unidos, "regresan a su país de origen" y coincide con el DE en que "grandes cantidades de dinero proveniente del tráfico de drogas están saliendo del país". Sin embargo, se declara no autorizado para decir si la mayor parte del dinero se -lava dentro o fuera de Estados Unidos. Para Intriago, el dinero de la droga sale físicamente a través del contrabando. Si regresa, lo hace -"ya limpiecito ", agrega, a través del sistema financiero internacional.

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Uno de los casos recientes más destacados ocurrió cuando las agencias federales descubrieron que Antonio Giraldi y María Lourdes Reateoui, dos administradores del -American Express Bank International en Beverly Hills, habían lavado cerca de $33 millones de dólares propiedad del Cártel del Golfo, presuntamente encabezado por Juan García Ábrego, el capo mexicano-estadounidense.

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Giraldi y Reategui habían usado rutas complejas y tecnología financiera sofisticada para -lavar el dinero. Los dólares salían de Estados Unidos y se depositaban en la casa de cambio Colón de Monterrey, Nuevo León. Los empleados de esta casa volaban a Mc Allen, Texas, y depositaban a su vez el dinero en un banco de esa localidad. Los recursos eran luego transferidos por cable al -Bankers Trust Co, en Nueva York. Los inculpados usaban además dos compañías-fachada en las Islas Cayman y realizaban inversiones tanto en México como en Estados Unidos

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Pero hay informaciones contradictorias. Fuentes de la DEA, citadas por el diario -The Wall Street Journal, aseguran que 70% de las ganancias que genera la venta de cocaína en Estados Unidos se -lava en las instituciones financieras de Wall Street. Una vez limpios, los dólares emigran en forma masiva a otras naciones. El DE considera que "grandes cantidades de dinero provenientes del tráfico de drogas están saliendo a granel del país".

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Esta diáspora monetaria es, para especialistas mexicanos, una de las razones económicas que explica la guerra frontal de Washington a los cárteles latinoamericanos. "Estados Unidos arreció su campaña contra el narcotráfico entre 1989 y 1990, cuando observó que los narcotraficantes empezaron a invertir las ganancias en sus países de origen", dice José Luis Pérez Canchola, vicepresidente de la Academia Mexicana de Derechos Humanos.

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El paraíso mexicano. Sin embargo, es un hecho que la falta de regulación en las empresas financieras no bancarias, así como la rigidez del secreto bancario, hacen de México uno de los santuarios del -lavado. Como prueba bastaría mencionar que, en sólo un año, México pasó a ser del cuarto al primer país que -lava dinero en el continente.

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No obstante, según el informe 1994 sobre la estrategia internacional para el control de narcóticos del DE, la economía mexicana permanecía "relativamente abierta" al -lavado. Y en ese mismo informe se asienta que México se encontraba entre los principales países -lavadores del continente, sólo abajo de Canadá, Estados Unidos y Venezuela.

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Pero reportes de 1995, provenientes de la embajada estadounidense en el Distrito Federal (citado por -La Jornada ), ya califican a México como el mayor centro de lavado del continente. Para Intriago, eso es pura especulación. Si el -lavado exitoso es el que no se detecta, ¿cómo diablos pueden determinarlo? Creo que Estados Unidos, por el tamaño de su población y de su economía, es el número uno; en parte por el Tratado de Libre Comercio, México es hoy el principal país lavador de dinero de América Latina".

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La justificación es del orden legal, pues el lavado no es un delito autónomo, agrupado junto con los delitos contra la salud, sino que forma parte de los delitos fiscales. Así, los profesionales pueden desafiar a una legislación débil... por el momento. En caso de que, en noviembre próximo, el Congreso mexicano reforme diversas leyes –cuyos proyectos son cabildeados por el propio Antonio Lozano Gracia, titular de la Procuraduría General de la República (PGR)-, el -lavado de dinero será tipificado como un crimen autónomo, el secreto bancario será regulado y hasta podrá desaparecer, habrá un mayor control sobre transacciones financieras no bancarias, todo lo cual será la punta -de lanza para una guerra de largo plazo contra uno de los puntos débiles del narcotráfico.

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Además, tendrá que crearse una policía especializada, capaz de luchar con computadoras y bases de datos, en lugar de armas, contra -lavadores profesionales, cada vez más tecnificados y mejor organizados. Sólo así la nación podrá saber qué pasa con los $200 millones de dólares semanales que supuestamente gana Amado Carrillo Fuentes, presunto jefe del Cártel de Ciudad Juárez; o qué destino tienen los $600 millones de dólares que, de acuerdo con especialistas de la PGR, representan la derrama anual del narcotráfico entre funcionarios corruptos mexicanos.

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