Minera Autlán. Afanes matrimoniales

Los preparativos para el enlace han comenzado. Pero no es un momento festivo: la consorte está agob
Tomás de la Rosa / Monterrey, NL

Minera Autlán podría recuperar en breve la confianza de sus acreedores bancarios, que hasta ahora la mantienen mordiendo el polvo. Catalogada como la única productora y comercializadora en México de minerales de manganeso y ferroaleaciones, esta compañía incumplió el pago de la mensualidad correspondiente a enero relacionada con una deuda que contrajo en agosto de 2000, admite su presidente y director general, José Antonio Rivero Larrea.

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En las altas esferas ejecutivas hay esperanza de lograr, en un máximo de tres meses, un contrato de renegociación definitivo con los bancos acreedores. No es la única noticia. A finales de año, Autlán podría contar con un socio de capital o, incluso, con un nuevo dueño.

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Presionada por una crisis de liquidez y adeudos por $75 millones de dólares, la minera omitió pagar en enero $7 millones de dólares que forman parte de la amortización de un bono emitido por Standard Bank London, Ltd.

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La falta de recursos, explica su presidente, se debe a circunstancias fuera del control de la empresa. "Fueron cuatro los factores exógenos que inmovilizaron a Autlán: los energéticos, el tipo de cambio, la mala situación de la industria siderúrgica y la baja en el precio de las ferroaleaciones."

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Rivero confía en llegar a una reestructura a más tardar en septiembre próximo. "Llevamos negociando de enero a la fecha, y esperamos firmar una hoja de términos y condiciones." En un lapso de entre 60 y 90 días (contados a partir de la última semana de junio) estarán definidos los términos, lo que desembocará, augura, en un contrato definitivo de reestructura. La negociación se haría con ocho instituciones financieras nacionales y extranjeras, entre las que sobresalen BBVA-Bancomer y el banco de inversión holandés ABN-Amro.

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Pese a que no recurrió a la suspensión de pagos, como hicieron otras compañías que también enfrentaron problemas de liquidez –Altos Hornos de México (AHMSA), Bufete Industrial y Grupo Azucarero México)–, las autoridades bursátiles decidieron suspender la operación de las acciones de Autlán en la Bolsa Mexicana de Valores (BMV).

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Razones del descenso

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El año pasado las ventas de la compañía crecieron 10% en términos reales, al sumar casi $1,300 millones de pesos. La comercialización de ferroaleaciones (material utilizado en la producción de acero) alcanzó niveles récord, en tanto que en bióxido de manganeso (utilizado en la fabricación de pilas secas, industria cerámica, fertilizantes y alimento animal, y cuyo mayor productor en el mundo es Autlán) el alza fue de 31%.

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El aumento de 10% en las ventas fue minimizado por costos de venta y de operación más altos, en 18% y 12%, respectivamente. El resultado fue un desplome de 80% en la utilidad de operación, que llegó a $15 millones de pesos, frente $75 millones reportados en 1999. Uno de los principales indicadores en México para medir la rentabilidad de las empresas, el margen operativo, se ubicó en 1.2%, muy por abajo del 6.4% de un año antes.

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Rivero responsabiliza del descenso a los altos costos del gas natural y la energía eléctrica a la menor actividad de la industria siderúrgica (donde se generan 90% de los ingresos de la empresa), la revaluación del peso frente al dólar y la caída del precio internacional de las ferroaleaciones. Entre junio de 2000 y los primeros meses de 2001 el precio del gas natural reportó un explosivo crecimiento que superó los $10 dólares por millón de BTU, cifra que contrasta con los $2.4 dólares que costaba a finales de 1999. Esto desencadenó un aumento del costo de la energía eléctrica que, junto con el gas, constituye 35% de los costos de Autlán, de acuerdo con el empresario regiomontano. "La electricidad representa el insumo más importante después del manganeso, y en nuestro país es más cara que en cualquier parte del mundo."

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Por si fuera poco, bajó el ritmo de actividad en la industria siderúrgica mundial, lo que obligó a la segunda mayor acerera en México a declarar la suspensión de pagos: "el problema de AHMSA, uno de nuestros grandes clientes, nos agarró con los dedos en el cajón", afirma Rivero.

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Más aún: países de Europa del Este y China se convirtieron en fuertes productores de ferroaleaciones. "Ucrania y Kajastán salen a vender su producto en el mundo y no necesariamente a precios competitivos –se queja Rivero–. Venden a precios dumping." La sobreproducción resultante desplomó en 37% el precio de las ferroaleaciones a partir de enero de 1999 y en 19% el precio del ferromanganeso.

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Los especialistas aceptan las explicaciones, y agregan otras. "Algunos recursos de Autlán se destinaron a proyectos inmobiliarios, turísticos y de energía –comenta un analista bursátil que pidió se omitiera su nombre–. Eso, en la situación de la empresa, terminó por minar su liquidez." El bienio pasado, Autlán y su controladora, Grupo Ferrominero, invirtieron entre $20 y $25 millones de dólares en esa clase de proyectos, según reportes de prensa.

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A través de su filial Compañía de Energía Mexicana, Autlán tiene cinco proyectos hidroeléctricos, explica Rivero, con una capacidad conjunta para generar 400 megawatts. Pero aclara que esas obras se financiarán con créditos de instituciones como el Banco Mundial, y que tales préstamos quedarán fuera de balance de la empresa.

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Francisco Suárez, experto del sector en la correduría Afin Securities, opina que los costos de Autlán "siguen siendo altos, a pesar de que ha bajado el precio de los energéticos".

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Prenupciales

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Paralelamente a la reestructuración, Grupo Ferrominero, dueño de 82% de las acciones de Autlán, quiere una pareja para su filial. "Se contrató a Paribas, el banco francés (que no es acreedor nuestro y que no será juez y parte), para buscar un socio estratégico y que nos ayude a capitalizar la empresa", cuenta el ejecutivo, también presidente de este grupo. Confía en que antes de concluir el año la compañía contará con un nuevo accionista o tal vez nuevo dueño. "Si hay un socio dispuesto a tomar la capitanía del barco, estoy decidido a ceder el paso a un tercero; claro, al precio correcto y en las condiciones adecuadas", advierte.

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También se analiza la desinversión de activos no prioritarios, agrega, sin precisar el monto a recaudar. "Estamos en un proceso de downsizing, de hacernos pequeños concentrando nuestras operaciones en la mina de Molango, en la planta de Tamós y en la unidad Nonoalco." La planta de Tezuitlán, Puebla, pasará a la historia: ahí la producción no será reactivada por los altos costos. En Goméz Palacio, en cambio, se buscará negociar con el sindicato un esquema que permita trabajar y parar, según el comportamiento de la demanda.

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La nómina también será adelgazada al "mínimo indispensable", para causar la mejor impresión a su pretendiente. "A fin de año vamos a tener una empresa más pequeña, posiblemente con la parte financiera ya reestructurada e idealmente con un socio extranjero o mexicano que nos apoye para estar en una posición más competitiva", dice un Rivero optimista, a pesar de todo.

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