Muchos mundos en una sola red

Los nuevos servicios y valores agregados que ofrecen las telefónicas a escala mundial son una respu
Jorge Arturo Castillo

El mundo de las telecomunicaciones vive una convergencia de voz, datos y video, por lo cual es previsible que el mercado vea más pronto de lo que cualquiera se imagina una nueva serie de servicios y valores agregados.

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Existe una tendencia irreversible en cuanto al crecimiento de datos sobre voz en las redes, por lo cual tanto las empresas proveedoras de infraestructura de telecomunicaciones como las telefónicas han tenido que pisar el acelerador para conquistar la preferencia de los usuarios.

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Un nuevo mundo
Los nuevos carriers requieren de muchas y nuevas propuestas de valor agregado para sus clientes, como acceso a internet de alta velocidad (para usuarios residenciales y pequeña y mediana empresa), acceso a internet vía cable a 500 kilobits (servicio que cuesta el doble de una conexión vía módem, pero es hasta 10 veces más rápido, y ya está disponible en algunas ciudades del país), entre otros servicios.

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“El video en línea ya es una realidad, mientras que la videoconferencia telefónica lo será en dos o tres años”, señala Rafael Fernández Corro, director para América Latina de 3Com.

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La mayor parte de las redes existentes son de voz, y no fueron creadas para soportar datos y video. Esta es una de las misiones de Cisco Systems para los próximos años: crear la infraestructura idónea para las nuevas necesidades globales.

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¿Qué empresas de redes seguirán compitiendo en el futuro cercano? Howard Charney, vicepresidente ejecutivo de Cisco Systems, comenta que sobrevivirán, por regiones, tres o cuatro firmas. Por supuesto, Cisco será una de ellas, asegura Charney.

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Sin embargo, se le hace difícil visualizar un panorama tecnológico sin Lucent Technologies, Nortel Networks y Alcatel. Las demás empresas de conectividad desaparecerán del mapa, ya sea porque se fusionarán con los grandes o porque simplemente no aguantarán la carrera.

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“Será el escenario del nuevo milenio, donde una buena parte de la economía, los negocios, la comunicación, capacitación y esparcimiento se harán en la red y en tiempo real”, imagina.

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Por su parte, Jaime Carpenter, director general de Cisco Systems en México, señala que en el actual espacio de la convergencia, las empresas proveedoras de infraestructura de redes tendrán que satisfacer nuevas necesidades y demandas del mercado.

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“Es urgente crear una novedosa infraestructura de datos, con redes que soporten la información empaquetada, lo que significará un cambio de mezcla y nuevos servicios basados en datos”, opina el directivo, quien agrega que la voz también pasará a formar parte de las redes de datos, es decir, habrá voz empaquetada.

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El rol que juegan las comunicaciones en el ámbito mundial es extremadamente crítico desde el punto de vista social y económico. “Vemos tendencias muy marcadas en términos del crecimiento de necesidades en el sector de telecomunicaciones a  mundial; además, están naciendo nuevos desarrollos de tecnología para satisfacer la demanda en las diferentes áreas, como telefonía alámbrica, telefonía inalámbrica, ATM (Asynchronous Transfer Mode), Frame Relay, convergencia: voz, datos y video, entre otros”, dice Rogelio Velasco, director general GSP de Lucent Technologies México.

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Internet transforma profundamente todo lo que ocurre alrededor de las empresas que ofrecen servicios de telecomunicaciones, “estoy hablando desde un ISP (proveedor de servicios de conexión a internet, por sus siglas en inglés) hasta un operador puro”, refiere Velasco.

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Todo este caudal de cambios a  global tiene un impacto significativo en el mercado mexicano. “Basta recordar que hace tres años se inició la apertura de telecomunicaciones en México y hoy ya existe más de una veintena de operadores y proveedores de servicio de valor agregado –comenta–. Estamos en un contexto donde el país requiere de un mayor desarrollo en el sector de telecomunicaciones.”

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Según el ejecutivo de Lucent, los nuevos carriers tienen varios retos frente a sí, pero quizá el principal sea cubrir la demanda insatisfecha, un tema crítico.

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Velasco remata: “Los carriers deben incrementar su portafolio de servicios de valor agregado. Dada su importancia como motor económico del país, estas empresas requieren que los nuevos servicios sean más sencillos, eficientes, de menor costo y con mayor ancho de banda”.

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Según Gerardo Ancira, director de publicidad y relaciones públicas de Alcatel, los nuevos carriers buscan ofrecer otros valores agregados a sus clientes, y la firma está lista para ayudarlos. “Ya tenemos oferta de servicios en telefonía IP, Frame Relay y ATM. Además, Alcatel maneja un grupo de análisis, denominado Network Evolution Team, el cual prepara soluciones para los futuros carriers”.

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En su opinión, lo que marcará la diferencia entre los carriers en la nueva década será, sin duda alguna, el servicio y la atención posventa, lo que también se denomina costume care (o cuidado de los clientes)

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“Los carriers deben diferenciarse por su servicio, versatilidad y capacidad de adaptación al cliente”, precisa el ejecutivo. Hay empresas que necesitan mayor velocidad de acceso a internet, mientras que otras tienen que enfocarse más a telefonía IP.

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Alcatel asesora local, nacional e internacionalmente en muchos aspectos a las telefónicas, sobre todo cuando de invertir en infraestructura se trata. “Las nuevas firmas son las que están haciendo inversiones importantes en infraestructura; Telmex, por ejemplo, quiere seguir usando lo que ya tiene.”

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El avance tecnológico depende del marco regulatorio, pues en cada nación existen normas y estándares para que los equipos se comuniquen entre sí. “Sin embargo, al usuario no le interesa la tecnología por sí misma, sino el servicio y los beneficios que obtiene a través de ésta”, señala Ancira.

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Servicios en red
“Convergencia es una de las palabras más trilladas que se han puesto de moda y que la escuchamos para una variedad de aplicaciones. Se habla de convergencia de redes, de convergencia de tecnología, de convergencia de servicios…”, afirma Rolando Zubirán, director general de Alestra.

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“Pero nosotros entendemos el concepto de la convergencia en un sentido mucho más amplio. La vemos como la concurrencia de tres grandes industrias a escala mundial: telecomunicaciones, informática y, por último, la de contenido o los medios.”

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¿Cómo se ha preparado esta compañía para atender las crecientes demandas del mercado? Zubirán comenta que “Alestra nació como una compañía de servicios de larga distancia. Sin embargo, hoy reposicionamos la firma para orientarla hacia accesos de banda ancha, que es la clave para poder entrar y suministrar a todos los usuarios los servicios resultantes de la convergencia, por ejemplo internet, voz sobre internet, entre otros”.

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Parte de estos servicios están basados en infraestructura instalada hace apenas cinco años. “La adopción de redes públicas empezó en 1995 con algunos clientes muy específicos y estos han ido creciendo año tras año, como lo demuestra el número de sitios que hemos activado”, comenta José Antonio Maldonado, gerente de mercadotecnia empresarial de Telmex.

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El principal factor que ha ayudado a adoptar las redes públicas de datos es la percepción del cliente de que su información está segura a través de este tipo de redes, lo que antes no sucedía.

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“A veces el cliente cree que al delegar la operación de la red no necesariamente va a tener el mismo nivel de servicio. Sin embargo, los clientes sí alcanzan a percibir la reducción de costos al hacer uso de una red pública”, señala Maldonado.

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Además, “gozan de una actualización tecnológica constante, pues al no ser infraestructura de ellos, ya que es el carrier el responsable de actualizar, eso les garantiza confiabilidad y disponibilidad”, explica.

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En tanto, Zubirán recalca que su organización está totalmente alineada a la estrategia de AT&T. “Es nuestro socio tecnológico, el cual ha firmado fusiones y alianzas con empresas de cable en Estados Unidos, donde ya incorporan servicios de voz, datos, información y contenido.”

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“El reposicionamiento y la redefinición que estamos haciendo en Alestra –destaca– es para crear una empresa con un perfil nuevo, muy orientado a proporcionar todos estos servicios del nuevo mundo de las telecomunicaciones, a través de accesos de banda ancha.”

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La red de telecomunicaciones de Alestra, construida en 1996, ha evolucionado y cada vez más avanza hacia una red de paquete de datos.

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De igual forma sucede en Telmex, argumenta Maldonado: “El cliente puede comprar hoy un servicio y usarlo, pero mañana lo crecerá fácilmente o modificará el tipo de servicio o requerirá otro tipo de aplicación, sin tener que cambiar mayor cosa en la red”.

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“La voz, que ya es digital, se manejará como protocolo de datos, junto con otras informaciones de contenido en forma de paquete”, explica Zubirán. Por ello, asegura, buena parte de las nuevas inversiones de Alestra se orientarán hacia la evolución de su red con tecnología para el manejo de datos.

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A decir de los entrevistados, en la administración de servicios hay un mercado muy interesante, el de los ASP (proveedor de servicios de aplicaciones, por sus siglas en inglés). Maldonado explica: “Intentamos desarrollar socios estratégicos que nos permitan ofrecerle al cliente este segmento de las aplicaciones, para que su oferta a través de internet sea más completa”.

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Los clientes ya no son usuarios fijos, que tienen acceso a servicios sólo desde su oficina. En muchos casos son usuarios móviles, que entran a la red mundial desde su casa u oficina y desde cualquier otro lugar, puesto que constantemente viajan de un lado a otro.

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Al integrar servicios a través de IP (Protocolo de Internet, por sus siglas en inglés), la plataforma tecnológica sobre la que opera internet, Telmex puede dar más servicios mediante un solo enlace. “Integraremos múltiples aplicaciones y servicios, sin que el cliente tenga que usar redes paralelas; además, hay nuevas aplicaciones muy demandantes de ancho de banda y de recursos que tenemos que entender, en un contexto donde las organizaciones piden reducir sus costos”, expone Maldonado.

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Es evidente que el tráfico de datos va a sobrepasar al tráfico de voz. Los usuarios cada vez pasan más tiempo con las aplicaciones de datos dentro de la red, a diferencia de un usuario de voz que descuelga, habla tres, cuatro minutos, cuelga y termina su sesión.

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Se estima que los usuarios de datos pasan en la red hora y media en promedio y eso demanda mucho de Telmex, sobre todo, mayores anchos de banda.

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Otro punto fundamental, a decir de Maldonado, es que las aplicaciones cada vez se orientan más hacia internet. Para integrar servicios, Telmex cuenta con sendas redes paralelas para datos, voz y video. “En adelante ofreceremos la integración de servicios mediante una sola red, para que el cliente no tenga múltiples redes paralelas para diferentes servicios.”

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El usuario tendrá en un solo enlace los distintos servicios con calidades diversas, es decir, con servicios diferenciados. “El cliente podrá definir qué quiere, y pagará por ello. No todos los usuarios pagan lo mismo, ya que no todos necesitan el mismo nivel de servicio; ese es el concepto mas importante”, aclara el ejecutivo, quien enlista las principales necesidades de los usuarios: integración de servicios, reducción de costos, optimización de servicios, soluciones flexibles y escalables, calidad, disponibilidad y un punto único de contacto.

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Por su parte, Mike Tomas, vicepresidente comercial y de mercadotecnia de Avantel, tiene una visión similar: “Vemos un cambio importante en telecomunicaciones: la integración de las redes de voz y de datos en una, que consideramos el protocolo IP”.

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En los últimos seis meses, Avantel ha lanzado productos de transporte de voz sobre IP. Se trata de “una red virtual para clientes empresariales, mediante la cual pueden hacer llamadas dentro de la misma, así como fuera de su círculo, también vía IP”, explica.

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Según Tomas, esta empresa concibe el acceso, el circuito, el transporte, la radiolocalización, el inalámbrico, el inalámbrico fijo, etcétera, como materias separadas del ámbito de las comunicaciones. Sin embargo, señala, “lo que el mercado está por ver es una integración de servicios, donde Avantel se va a convertir en un servicio integrado, dado que nosotros queremos estar omnipresentes en la mente de nuestros clientes en materia de comunicaciones”.

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Tomas piensa que el futuro de una firma de telecomunicaciones no puede verse limitado a transporte de datos o a larga distancia. “Tenemos que ofrecer una amplia gama de servicios. Lo más importante en el futuro será el acceso, no solamente para el cliente empresarial, sino también para el usuario residencial”, dice.

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En tanto, Carpenter, de Cisco Systems México, prevé una mayor demanda, como resultado del incremento del uso de internet en sistemas de atención al cliente, por lo cual las compañías de telecomunicaciones tienen que pisar el acelerador para hacer las redes más funcionales en información de datos.

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El directivo menciona el concepto denominado “ecosistema”, el cual comprende a todos los servicios y aplicaciones para redes multiservicios, donde la voz, los datos y el video estén íntimamente relacionados con internet.

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“Las necesidades del mercado son muy amplias, por lo cual la empresa tendrá que ofrecer tecnología de vanguardia, acceso (time to market) y un esquema de soluciones más robusto”, refiere.

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En este contexto, los carriers del nuevo siglo serán un catalizador del mercado, pues contarán con una red de servicios avanzados de nueva generación.

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El poderío
Carpenter señala que México tiene una perspectiva de crecimiento gigantesca. “Nuestra meta es estar cerca de los clientes, ofrecer servicios de valor agregado y acelerar la adopción de internet como proceso de negocio, entre otros puntos.”

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En telecomunicaciones se vive una evolución enorme de los operadores —de paging y satelitales, entre otros—, los cuales llegan a territorio nacional a tomar ventaja de la apertura en el sector.

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Ante esta realidad, dice Velasco: “En Lucent hemos mejorado nuestras tecnologías para satisfacer los nuevos requerimientos que los operadores buscan, por ejemplo en nueva infraestructura, en redes para telefonía inalámbrica, alámbrica, datos, etcétera”.

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“Los nuevos carriers –señala Ancira, de Alcatel– tendrán que ofrecer cada vez más valores agregados, lo que se traducirá en productos y servicios que los harán exitosos, como internet de alta velocidad, líneas para voz y datos, servicios digitales, acceso a internet inalámbrico y portabilidad universal, entre otras.”  Estos carriers soportan nuevas tecnologías para transmitir paquetes de datos a altas velocidades.

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Fernández abunda: “En 3Com vemos al carrier como un cliente inmediato y como un usuario final, por el simple hecho de que éste va a usar nuestra tecnología para ofrecer un portafolio de servicios”.

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En su opinión, los usuarios le irán restando importancia a su proveedor de acceso a internet, “pues será como si ahora se preocuparan por la marca de los tubos que llevan el agua a casa”.  Los usuarios individuales empezarán a ocuparse más por contar con productos que les permitan, por ejemplo, conectarse a internet a alta velocidad; las empresas, en cambio, deben poseer procesos tecnológicos mucho más sencillos.

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El nuevo escenario de convergencia en telecomunicaciones, a decir de Fernández, tendrá éxito en la medida en que la tecnología sea fácil de usar por todos los usuarios. Sin embargo, advierte que no todos los carriers harán lo mismo en la carrera por conquistar el mercado, pues cada uno tratará de diferenciarse ofreciendo servicios difíciles de copiar, como los que se harán bajo pedido: sesiones web o multimedia, acceso a internet a alta velocidad e interacción con el call center.

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“Los nuevos carriers no verán más a la voz como el servicio a vender, a pesar de que actualmente todavía es su fuente de ingreso inmediata. A largo plazo tendrán que entrarle a los servicios diferenciados. Las telefónicas lanzarán las nuevas tecnologías, como el servicio de telefonía inalámbrica de alta velocidad”, señala el ejecutivo de 3Com.

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El papel básico de Alestra en este nuevo escenario de convergencia será “muy similar al de AT&T, no sólo en el mercado estadounidense, sino en el mundial: tendremos participación preponderante en el mercado de internet y en los nuevos servicios que ayudarán a las empresas a entrar al mundo del comercio y de los negocios electrónicos”, precisa Zubirán.

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Cómo ser nuevo carrier
Acerca de los proveedores de infraestructura para las nuevas telefónicas, el ejecutivo de Alestra señala que es indispensable para las compañías que quieran sobrevivir y desarrollarse en el nuevo contexto de telecomunicaciones, evolucionar sus propias redes hacia redes de datos.

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“Es importante que las firmas de telecomunicaciones evolucionen tanto en las tecnologías y portafolio de servicios, como en la manera de encarar las nuevas necesidades y demandas de los usuarios”, afirma.

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Zubirán enfatiza, sin embargo, que “el reto para el país es la evolución necesaria e indispensable del marco regulatorio”. Considera que si bien ha estado avanzando, no lo ha hecho a la velocidad que requiere y exige la globalización de los mercados.

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“Se requiere un marco regulatorio que incluya a las tres industrias convergentes, que promueva la competitividad de las empresas y que no inhiba la creatividad y la capacidad de innovación de los jugadores. Además –refuerza–, tiene que existir una línea muy fina que prevenga la constitución de monopolios y actitudes de organizaciones dominantes que frenen el desarrollo de los mercados. Ése es el reto que nosotros vemos para que la convergencia realmente se desarrolle al ritmo que nos lleva la globalización.”

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En tanto, Avantel se prepara para hacer frente a la ascendente demanda en telecomunicaciones. Según Tomas, la firma tenía tres conmutadores: en la Ciudad de México, en Guadalajara y en Monterrey. Pero, por el crecimiento exponencial que ha experimentado en materia de tráfico de datos, la compañía decidió construir uno más, en Tlalnepantla, Estado de México.

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“Tenemos un récord del comportamiento del tráfico y de ahí mantenemos un colchón para asegurar siempre el buen servicio. Si continúa el crecimiento que tenemos ahora, es posible que construyamos un quinto conmutador para este mismo año 2000”, señala Tomas.

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El ejecutivo subraya que su empresa ha venido creciendo al doble del paso del mercado, el cual avanzó alrededor de 8% durante 1999, mientras que Avantel lo hizo en 16% en el mismo periodo.

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“Ha sido un gran reto y lo hemos cumplido: sabíamos que creceríamos al doble de la velocidad del mercado; inclusive, nosotros tenemos actualmente el doble de clientes en circuitos dedicados de internet que la competencia.”

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El entrevistado comenta que a Avantel le tomó dos años llegar a 10% de participación de mercado, a pesar de que “hemos estado trabajando y compitiendo en un ambiente hostil completamente. Esa parte no ha variado desde que empezamos; por lo anterior, esperamos cambios en materia regulatoria y esperamos tener un ambiente donde no haya una competencia desleal”, señala Tomas. Y recalca: “Son tres los principales diferenciadores de Avantel contra su competencia: servicio, tecnología y un menor costo garantizado”.

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Para finalizar, el directivo vaticina que el futuro de las telecomunicaciones en México se parecerá mucho al de otras naciones no sólo latinoamericanas, sino europeas, donde el teléfono inalámbrico rebasará en unidades al teléfono fijo, como ha sido el caso de Finlandia y Suecia, entre otros. “Creo que nosotros vamos por el mismo camino y llegaremos ahí mucho más rápido que, por ejemplo, Estados Unidos”, augura.

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Según información de Cisco, 80% de la información que viaja por internet se transmite a través de su infraestructura. Esta firma de redes tiene muy claro que las empresas de este mercado sobrevivirán por regiones, por lo cual tendrán que ir fortaleciéndose a través de alianzas o adquisiciones de otras compañías.

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Prueba de ello son las aproximadamente 40 organizaciones que Cisco ha adquirido en los últimos cuatro años, las cuales han ido agregándose a áreas estratégicas para la firma. Además, existe el plan de incorporar de 10 a 12 empresas nuevas en este año.

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“Los servicios en línea serán cada vez más y mejores, habrá una mayor integración de la telefonía con la computadora y el usuario contará con ayuda en línea en tiempo real”, dice Howard Charney, vicepresidente ejecutivo de Cisco Systems.

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Por supuesto, toda la arquitectura del modelo anterior se basa en tecnología IP, lo cual da una importancia innegable a la infraestructura donde correrá toda la información en internet.

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Lucent asegura que tiene un conocimiento profundo de las necesidades del cliente, por un lado y, por otro, también sabe de los requerimientos del usuario final, como el operador o el proveedor de servicios de telecomunicaciones.

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Lucent trabaja en el desarrollo de redes ópticas. La firma diseña productos que permitan ampliar los anchos de banda que actualmente poseen los operadores, “y con esto satisfacer una demanda vertiginosa que estamos viendo en el terreno de internet”, acota Velasco, ejecutivo de la empresa.

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Como parte de su estrategia para participar en el ámbito de la convergencia de datos, la firma visualizó desde un inicio la necesidad de integrar empresas como Ascend dentro de su portafolio; a fin de complementar su oferta, enriquecerla y poder dar a los clientes lo que demandan.

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“El principal diferenciador de Lucent con su competencia –presume Velasco– es su amplio portafolio de productos, tecnología y servicio, además de un factor que muchos de los principales competidores no tienen: el grupo de investigación más importante en el nivel internacional, los Laboratorios Bell.”

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Para no rezagarse, Alcatel cerró filas con la compra de las siguientes empresas, que han venido a completar su oferta: Packet Engine, Xylan, Internet Devices y Assured Access.

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En Telmex tienen claro que lo que sigue es el capítulo de servicios y aplicaciones. “Sabemos que tenemos que llegar a este punto para que el cliente tenga más aplicaciones, más servicios y use más internet”, explica Maldonado.

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Con tal objetivo, la telefónica ha construido una red que, según ellos, tiene “la mayor cantidad de puntos de presencia”, para que el cliente obtenga en cualquier ciudad el acceso a la supercarretera informativa. “Tenemos cobertura en más de 280 ciudades, tenemos más de 23,000 puntos de acceso a internet y más de 300 MB en las salidas a la red mundial”, señala el ejecutivo.

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Por otro lado, destaca que la firma tiene que seguir evolucionando en lo que atañe al acceso local, introduciendo nuevas tecnologías, mayores anchos de banda, etcétera. “El cliente que hoy tiene un acceso a través de un módem a lo mejor necesita más ancho de banda para bajar aplicaciones como videos, entonces hay que usar las nuevas tecnologías que le permitan gozar de mayores anchos de banda y usar ese tipo de servicios”, dice Maldonado.

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Carpenter, a su vez, afirma: “El crecimiento en la demanda de datos en las redes creará mayores necesidades en el ancho de banda. Por ello, en los últimos tres años Cisco ha invertido en compañías que la han fortalecido en la parte de datos”.

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Hace énfasis en la importancia de las alianzas con las compañías telefónicas, con integradores de soluciones y con integradores de paquetes, por ejemplo. Sobre todo, “porque nadie puede tener todo junto”. De ahí sus convenios con Intel, Microsoft, SUN Microsystems e IBM.

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En el futuro, los nuevos carriers ofrecerán la integración de servicios, no sólo de lo que se refiere a internet, sino en cuanto a transporte de video y de voz sobre el mismo enlace.  

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