Telefonía local <br>Se abre otro frente

En efecto, las concesiones del espectro radioeléctrico para seis empresas que brindarán servicios

Son seis empresas que dicen ir por lo mismo - y, en efecto, sus distintas estrategias avanzan hacia las mismas metas: por un - lado, los grandes usuarios; por otro, el gigantesco mercado de bajos ingresos, - urgido de líneas telefónicas.

- Las telecomunicaciones en México apenas - comienzan su desarrollo y, muy pronto, aunque con un impacto reducido, serán - arrastradas por las megatendencias tecnológicas globales, en donde el nombre - del juego es la cobertura. Tropicalizando el concepto de Bill Gates de “en - cada hogar, una PC”, en México podría ser “en cada casa, un teléfono”.

- Esta industria ha cambiado vertiginosamente - en los últimos 10 años. Hace una década, los fabricantes de equipo y - proveedores de tecnología tenían como clientes exclusivos a los operadores - telefónicos y a las grandes corporaciones. Nada más. Ahora, en su - facturación pesan los titanes globales de la comunicación, los operadores de - telefonía celular, las redes de televisión por cable, los proveedores del - creciente Personal Communication Services (PCS), gobiernos y empresas de todos - tamaños.

- Y el potencial es amplísimo. Sin embargo, en - México, los consorcios involucrados en las telecomunicaciones saben que la - apertura del sector a nuevos competidores en larga distancia no es suficiente - para hacer buenos negocios: debe haber reglas claras que permitan la mejor - repartición de un mercado que no tiene más opción que la de crecer.

- Además de tenerlo como meta en el Plan - Nacional de Desarrollo, el gobierno mexicano documentó con la Unión - Internacional de Telecomunicaciones su compromiso de duplicar en cinco años - la densidad telefónica, que apenas rebasa las nueve líneas por cada 100 - habitantes. Esto, en cifras, explica por qué son varios los participantes - inscritos en el flamante nicho de la telefonía local inalámbrica: en el - siguiente lustro las inversiones superarán los $9,000 millones de dólares.

- Dicho de otro modo, según estudios de - mercado de algunas firmas proveedoras de servicio, en el país existen 20 - millones de hogares, de los cuales sólo cinco millones cuentan con línea, 10 - no tienen pero sí pueden pagarla y los otros cinco no tienen capacidad de - pago. Hacia los 10 millones de en medio todos han apuntado su artillería.

- - OTRA VEZ, TODOS CONTRA TELMEX
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La licitación de frecuencias del espectro - radioeléctrico fue el punto de partida para que consorcios como Telinor, - Servicios Profesionales de Comunicación (SPC) –de Elektra–, Midicel, - Iusacell, Amaritel y la propia Telmex entraran a la nueva dimensión de la - batalla telefónica en México: el servicio local.

- Tras la apertura a la competencia de la larga - distancia, en la que a estas alturas aún no cesa la polémica entre los - nuevos participantes y el ex monopolio telefónico, habrá que ver ahora cómo - transcurre el juego, en donde lo único evidente es que todos esperan fair - play.

- Ciertamente, hay una diferencia notable en - las aperturas de los mercados de larga distancia y local: mientras en la - primera los nuevos participantes se repartirían a los clientes existentes con - Telmex, en la segunda se empieza sobre todo de cero, apuntando hacia quienes - no cuentan con teléfono. Eso quizá se refleje en menores controversias.

- Y todo esto se dará ante la expectativa de - unos consumidores ávidos de pagar menos por el servicio telefónico. Para - ofrecer mejores tarifas, los nuevos jugadores deben consolidar redes de - distribución eficaces que les permitan operar con costos bajos, algo que no - germinó en la larga distancia, ya que las tarifas de interconexión pagadas a - Telmex se los impidió.

- “Sin tarifas bajas de interconexión, no - existirán condiciones de colocación de enlaces remotos competitivos. Los - convenios no son suficientes”, comenta un analista del mercado.

- Arturo Elías, asesor de la dirección de - Teléfonos de México, opina al revés: “Las tarifas de interconexión - tendrán que costar lo mismo. Si el mercado crece, los flujos que actualmente - pagan los carriers en México por larga distancia serán sustituidos por los - de la telefonía local.”

- Al igual que sucedió en la larga distancia, - la solución a este problema es compleja. Más cuando una de las apuestas - fuertes de Telmex en 1998 es ampliar su capacidad para incrementar su base de - mercado local Y lo está haciendo en serio: durante este año, por ejemplo, la - empresa de Carlos Slim está invirtiendo $1,200 millones de dólares para - extender su cobertura, fortalecer sus redes y ampliar los servicios de valor - agregado –llamada en espera, conferencia tripartita, identificación de - llamadas, Internet y transmisión de voz, datos y video–, que apenas han - alcanzado una penetración de 10% en las plazas de mayor densidad telefónica. - La meta de Telmex, según dice Elías, es que 50% de las líneas tengan - contratados servicios de valor agregado, tal y como ocurre en Estados Unidos.

- Evidentemente, los nuevos competidores - conocen los movimientos de Telmex y, también, de la posibilidad de ofrecer - estos servicios de plusvalía que, no obstante, se topa con límites naturales - de mercado. Ahí está el caso de SPC, por ejemplo, la empresa armada por - Ricardo Salinas Pliego para ingresar en este negocio, cuya apuesta natural se - dirige hacia las masas, ese público que conoce bien a través de TV Azteca y - Elektra. Javier Sarro, director general de la compañía, especifica: “Si - bien no tendremos, de ningún modo, mejores tarifas en televisión para - anunciar nuestros servicios, el hecho de contar con todo bajo una sombrilla - genera sinergias que no son replicables en México.”

- En efecto, ninguna otra participante tiene - una base existente de tres millones de compradores, cuya mitad (1.5 millones) - es activa acreditada de Elektra. De ese número, 70% no tiene línea - telefónica. Excelente comienzo. “Vamos por los que nadie ha atendido”, - enfatiza Sarro. Y, para ilustrar su optimismo, rememora: “Nadie creyó que - funcionaría el biper, que actualmente tiene 160,000 usuarios activos que han - adquirido sus equipos a crédito.”

- SPC invertirá más de $1,000 millones de - dólares, de los cuales $750 millones serían aportados por el proveedor - tecnológico, $160 millones de capital propio y $250 millones que se - levantarán en Estados Unidos y Europa con la colocación de un bono en el - mercado accionario.

- La meta de Sarro y su equipo es, tras definir - al proveedor –hasta el cierre de esta edición se debatían a muerte Nortel - y Lucent Technologies, aunque hay elementos que inclinan la balanza al primero–, - inscribir en los próximos 12 a 14 meses a 1.5 millones de suscriptores.

- - LA APUESTA RESIDENCIAL
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Telinor, otro contendiente, sustentará su - negocio en el mercado residencial. Reynaldo Villarreal, vicepresidente de - Relaciones Públicas de la firma regiomontana, explica que desde la región - norte del país buscarán extender sus redes hacia las ciudades con potencial - de crecimiento que hoy todavía carecen de infraestructura. “Brindaremos un - servicio universal con nuevas alternativas”, añade.

- Los $1,000 millones de dólares de inversión - proyectada, que serán aportados por sus socios tecnológicos –Bell Canada, - que ostenta 27% del capital y WorldTel, con 22%–, se podrán traducir en una - estructura de dos millones de líneas activas en los próximos cinco años. De - ese monto, Telinor pretende recabar de $350 a $500 millones de dólares a - través de la emisión de un bono en los mercados internacionales. Otra parte - saldrá, al igual que en el caso de SPC, de los planes de financiamiento de - los proveedores de equipo. El resto, no estipulado, será aportado por los - accionistas del consorcio, entre quienes figuran Lorenzo Zambrano Treviño, - Tomás Milmo Zambrano, Tomás Milmo Santos y Alberto Santos de Hoyos. - Artillería pesada, en todos los casos.

- Telinor, como se decía líneas arriba, tiene - la mira puesta en ciudades de más de 50,000 habitantes con buena - potencialidad de crecimiento. Su estrategia está más basada en los servicios - de valor agregado que en una cobertura geográfica demasiado amplia.

- Amaritel es un caso distinto, al menos en - cuanto a cobertura geográfica. Si bien su plataforma inicial se encuentra en - el Distrito Federal, su plan de desarrollo se dirige hacia la zona más - alejada del desarrollo económico: el sureste. Así, con los cañones - apuntando a 100 ciudades en 10 estados, y con la proveeduría tecnológica de - Lucent Technologies, la empresa que dirige Luis de la Fuente –donde - participan como socios de capital Grupo Radio Centro y USGT Communications– - tuvo el acierto de colocar 70 millones de acciones comunes de Amaritel entre - inversionistas internacionales, a través de BankAmerica Equity Partners, en - el que también participan Bank of Boston, GlobalWest y Nissho Iwai - Corporation. Por lo visto, no tendrá problema alguno para financiar los $170 - millones de dólares necesarios para su fase inicial de operaciones.

- “Queremos orientarnos a los nuevos usuarios”, - subraya De la Fuente, lo cual confirma que su estrategia de captación de - clientes no varía demasiado sobre la de sus demás competidores. En cada - hogar, un teléfono. Ni más ni menos.

- - EL OLVIDADO SERVICIO RURAL
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De lo que ninguna habla es de las zonas - rurales, un nicho de mercado que difícilmente sustenta una estructura de - negocio y que más bien sigue siendo atendido –en el mejor de los casos– - con un enfoque social. En la industria de las telecomunicaciones le llaman “mercado - horizontal”, pero lo cierto es que no son más que comunidades marginadas, - en extrema pobreza, donde las posibilidades de comunicación son francamente - nulas.

- Quizá la empresa con mayor interés en este - ámbito sea Iridium, que pretende suministrar servicios de telefonía - satelital –la mejor opción, dada la accidentada geografía mexicana– a - unos 30,000 suscriptores rurales. Según cuenta Armando Valle, director - general de la empresa, el campo tiene potencial comercial. En muchos casos, - señala, los usuarios de telefonía celular migrarán al servicio de Iridium, - ya que la cobertura y la calidad de comunicación son mejores.

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- Habrá que ver, no obstante, el verdadero - alcance de esta tecnología en los medios rurales, dado que las tarifas de la - telefonía satelital son aún muy elevadas. Iridium iniciará sus operaciones - el próximo 23 de septiembre, con una tarifa por minuto de por lo menos $1.50 - dólares.

- Todo indica que el campo seguirá en el - olvido.

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