Tlatoani del chocolate

Al poco tiempo de abrir su planta de cereales, la firma suiza compró en $160 millones de dólares l
Ivette Estrada

"La actual crisis es sólo pasajera", dice Santiago Castro Ortega, presidente ejecutivo de Compañía Nestlé. Esa idea explica por qué, pese a la tempestad, la firma suiza se echó al bolsillo -$160 millones de dólares de por medio- a la Fábrica de Chocolates La Azteca. Con esa operación, Nestlé se convierte en el rey del mercado nacional de chocolate.

- Es una situación similar a la que en décadas anteriores le convirtió en el dueño de los mercados del café y los lácteos. La idea es la misma: diversificar la gama de producción de alimentos de consumo masivo. Por ello, tampoco es de extrañar que, apenas unos meses atrás, haya echado a andar su planta de cereales en Lagos de Moreno, Jalisco, que ya de inmediato parece requerir una ampliación. Tampoco que haya adquirido recientemente Manantiales La Asunción.

- "La compra de La Azteca -refiere Castro- significó aprovechar la salida posición de esa empresa en el mercado chocolatero, brindándole, de manera paralela, nuestra tecnología de punta en producción y comercialización."

- Era un rey de chocolate. La Azteca, con dominio de 40% del mercado nacional de chocolates, tuvo ventas en 1994 superiores a $100 millones de dólares. Fundada en 1919 por Raymundo González Barragán, en 1970 fue adquirida por el coloso estadounidense The Quaker Oats Company. Si bien el deprimido mercado interno debe estar pensando poco en la compra de chocolates, La Azteca tiene una tradición exportadora que, en manos de Nestlé, será aprovechada con creces. De acuerdo con María Eugenia Enríquez, coordinadora del Área de comercialización foránea, en la temporada alta del cacao (octubre a febrero), La Azteca vendió en los últimos años 45,000 cajas mensuales fuera del país.

- Tal como lo admite Carlos Eduardo Represas, presidente del consejo de Nestlé México y director de Norteamérica de la matriz, la firma se fortalece mucho con operaciones como la de La Azteca. Hoy por hoy, con 7,000 trabajadores en la nómina, el consorcio suizo cuenta con 17 plantas en el país, incluyendo la productora de leche en polvo más grande del continente americano, ubicada en Tamuín, San Luis Potosí (30,000 toneladas anuales).

- Hace poco más de un año, cuando la premisa era inyectar capital en México, por ser "un país clave dentro de los planes de la corporación", el programa de inversiones ascendía a $500 millones de dólares, enfocado principalmente a triplicar la producción de quesos y yoghurts en Tlaxcala y modernizar las operaciones en Tamuín, además de sustituir las importaciones de cereales de General Mills -con la que tiene un joint venture a nivel mundial- para producirlos en Lagos de Moreno.

- En vez de afectar el programa de inversiones, Represas señala que la crisis se está atacando mediante la reducción total de mermas y desperdicios de todo tipo, y un enfoque cotidiano hacia la generación de mayor valor agregado.

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- Castro añade que las estrategias ya están en marcha: "Inversiones continuas para mejorar procesos y controles de calidad, capacitación de personal, marcas firmes, abastecimiento fluido y constante, precios competitivos y tecnología de punta". Para ello, Nestlé seguirá practicando lo que es ya el pan de cada día para sus ejecutivos: benchmarking, es decir, comparaciones permanentes con otras industrias para el mejoramiento continuo.

- "La devaluación no es un pretexto para bajar la guardia -subraya Castro-. Aunque el entorno sea difícil, mantendremos nuestra posición y la mejoraremos en el futuro cercano.

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