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Internet y la conectividad son el nuevo modelo de colaboración en las empresas que, además de abar
Steve Lohr

La segunda ronda de innovaciones de internet parece haber llegado. Las compañías grandes y pequeñas experimentaron una creciente productividad en los 90, cuando la entonces llamada red de redes ponía mundos de información al alcance de un botón, e internet redujo de manera drástica el costo de comunicarse, y hacer negocios con alguien en el piso de arriba o en otro continente se volvió cotidiano.

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El beneficio de la reducción de costos continúa propagándose. Pero, en la siguiente oleada, las firmas adoptan el potencial de la red para permitir que los empleados compartan su conocimiento de manera más eficiente, mientras cultivan nuevas ideas, nuevos productos y nuevas formas de automatizar digitalmente toda clase de tareas.

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Las compañías se basan en modelos de colaboración que surgieron por primera vez en entornos no empresariales, desde juegos en línea hasta proyectos de programación abierta y las llamadas ‘wiki enciclopedias’ y diarios en línea, o blogs, para acelerar la innovación. Esta colaboración en red crea nuevas oportunidades y altera industrias.

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Las empresas en todas partes apuestan a los beneficios potenciales de los proyectos de computación en red de todas las dimensiones. En Williamsville, Nueva York, el Buffalo Brew Pub, que ofrece comida y 34 tipos de cerveza, decidió que la forma de ordenar sería completamente distinta. Así que instaló seis terminales de IBM con pantallas sensibles al tacto que están conectadas entre sí en una red. Es posible que eso no sea nuevo, pues en otros restaurantes el uso de terminales touch screen es normal, pero únicamente para llevar la cuenta del cliente. Sin embargo, el Buffalo Brew Pub terminó con las comandas en papel y todas las peticiones del cliente se emiten en la computadora sostenida en la pared, así que, en lugar de ir a la cocina o al bar, la orden se envía de manera electrónica. Y el mesero ya no tiene que caminar para pedirlo.

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¿Le parece una exageración? ¿Piensa que el trabajo de mesero es justamente el ir y venir de la cocina a la mesa? Pues no se sorprenda de los resultados por más disparatada que le parezca la idea.

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Keith Morgan, el gerente general, señala que no hay errores a causa de mala escritura o malas matemáticas. Desde su computadora portátil en el restaurante o en casa, Morgan puede conectarse a la página de internet del restaurante y recibir cada hora informes sobre inventarios y ventas de bebidas o alimentos. Los artículos que se venden poco son eliminados rápidamente del menú.

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Morgan estimó que la productividad del personal, que atiende a más de 2,500 clientes cada semana, aumentó de 15 a 20%, debido al tiempo ahorrado en el cálculo de las cuentas y en el tener que correr a la cocina y al bar con las órdenes.

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Para Mark Dickinson, un gerente técnico del Grupo XRT, una compañía de programación, el beneficio de usar programas de colaboración por internet es evidente.

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Con el software Live Meeting, de Microsoft, Dickinson puede ofrecer asistencia técnica a las grandes corporaciones que usan el programa de administración de fondos de XRT, sin salir de su oficina. Puede ver lo que está en la pantalla de la computadora en los centros de datos de los clientes, decirles cuáles ajustes podrían estar mal, guiarlos en la actualización de programas, e incluso, con su permiso, tomar el control de sus computadoras y realizar cambios él mismo.

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Dresdner Kleinwort Wasserstein, un banco de inversión, ha usado el programa wiki, que permite a los usuarios colaborar en páginas de internet, para alentar el trabajo de equipo entre sus agentes y banqueros en todo el mundo.

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El programa wiki, de Socialtext, reemplazó el correo electrónico y las llamadas de conferencia para tareas como valuar las ofertas internacionales de bonos. “Es un espacio de trabajo virtual para recibir la experiencia y el conocimiento de más personas. Simplemente porque las llamadas conferencias y el correo electrónico no son adecuadas para ello”, asegura P. J. Rangaswami, jefe de información de Dresdner Kleinwort.

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Juntos, por más disparatado que parezca
 “El gran dividendo para el futuro será ayudar a los trabajadores del conocimiento a ser más inventivos y creativos, y llevar esas innovaciones al mercado”, afirma Erik Brynjolfsson, profesor de economía administrativa de la Escuela Sloan de Administración, del Instituto de Tecnología de Massachusetts. “Allí es donde una nación rica como Estados Unidos tendrá que buscar finalmente la ventaja competitiva”.

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Los programas de código libre son un ejemplo pionero de la clase de trabajo de colaboración posibilitada por internet. Redes de programación muy distantes entre sí comparten el código e ideas para mejorar constantemente y depurar sus programas.

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Así, el sistema operativo de código libre Linux desafía a Microsoft Windows, un producto que pese a todo es respaldado por las corporaciones más adineradas del mundo.

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La fórmula de código abierto es aplicada en un campo tras otro. Los proyectos van desde Wikipedia, una enciclopedia de código abierto, hasta Innovación Biológica para la Sociedad Abierta, o BIOS, una iniciativa de código libre en biotecnología.

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Las corporaciones adoptan con rapidez herramientas de computación dirigidas a propiciar el trabajo en colaboración, incluyendo wikis, blogs, mensajería instantánea, conferencias basadas en la red y programas de persona a persona.

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Hasta ahora, los economistas afirman que sólo una fracción de la oportunidad de reducción de costos de la computación en redes ha sido explotada. Mirando hacia el futuro, agregan, los negocios deben dominar la forma de usar la colaboración en red para acelerar la innovación.

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Perseguir esa ventaja competitiva dependerá en parte de la propagación y los constantes avances en las redes de alta velocidad y los programas, pero, aún más que nada, en que personas inteligentes encuentren la forma de aprovechar esta tecnología.

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Ésta es ciertamente la lección de la historia. El motor eléctrico, por ejemplo, fue lanzado en el siglo xix, pero los grandes beneficios económicos se produjeron varias décadas después. Así que piense seriamente en qué tipo de empresa está trabajando o dirigiendo la próxima vez que algún director de Recursos Humanos le comente que hay que bloquear el uso de un mensajero porque la gente está perdiendo el tiempo en el chat.

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Copyright The New York Times News Service. 2005.

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