Autos 'verdes' que no son eléctricos

Conoce otras opciones de tecnologías automotrices ecológicas que no requieren de un enchufe.

Lo 'eléctrico' no es la única

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Hay otras opciones de autos verdes allá afuera con un papel importante en el futuro previsible.
verdes1  (Foto: Cortesía CNNMoney)

El día antes de que Tesla Motors, con sede en California, diera a conocer su crossover SUV eléctrica Model X, que aparece en la imagen, aterricé en al aeropuerto de Los Ángeles y conduje un Honda Civic impulsado por gas natural, el auto que me llevaría a la gran fiesta de Tesla.

Mi experiencia en el Honda Civic GNC, y una conversación posterior con un ingeniero en la sede de Toyota en Estados Unidos, me hizo reflexionar. ¿Por qué tanta atención a un SUV eléctrico con precio de lujo -y hacia todos los autos eléctricos en general- y tan poca atención a otros autos que podrían reducir nuestra dependencia a la gasolina?

El hecho es que no sólo existen los vehículos eléctricos. Hay otras opciones de autos 'verdes' allá afuera con un papel importante en el futuro previsible.

Gas natural

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El gas natural tiene algunas ventajas sobre la gasolina.
verdes2  El gas natural tiene algunas ventajas sobre la gasolina.  (Foto: Cortesía CNNMoney)

El gas natural tiene algunas ventajas sobre la gasolina. En primer lugar, es mucho más limpio. De hecho, el Honda Civic impulsado por gas natural tiene el motor de combustión más limpio que haya sido examinado por la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos (EPA).

La otra ventaja es que el gas natural es abundante en Estados Unidos De hecho, el país exporta este combustible. Por lo tanto, si más autos funcionaran con gas natural, significaría menos dependencia de productos petrolíferos importados.

Entre los ambientalistas, el entusiasmo por los autos de gas natural podría verse obstaculizado por el escándalo actual sobre el fracturamiento hidráulico, o 'fracking'. un proceso para obtener gas natural de las rocas. Temen que inyectar productos químicos y agua a presión en el suelo esté contaminando el agua.

Un problema más inmediato es simplemente encontrar un lugar para recargar. Las estaciones de gas natural no son fáciles de encontrar. Además, existe la cuestión del rango de manejo. Incluso comprimido, el gas natural ocupa mucho más espacio que la gasolina líquida. Eso significa que tendrás un rango menor de manejo y -en el Civic, por lo menos- el gran tanque ocupa un espacio considerable en el maletero.

Celdas de combustible de hidrógeno

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Así que los autos de celdas de combustible son, básicamente, autos eléctricos que utilizan hidrógeno en lugar de baterías y cables.
verdes3  Así que los autos de celdas de combustible son, básicamente, autos eléctricos que utilizan hidrógeno en lugar de baterías y cables.  (Foto: Cortesía CNNMoney)

Una tecnología prometedora que Toyota ha estado desarrollando son las celdas de combustible de hidrógeno. Las celdas de combustible combinan gas hidrógeno con el oxígeno del aire para crear una corriente de electrones que pueda alimentar los motores eléctricos. (También crean agua como un subproducto).

Pero el gas de hidrógeno no está flotando libremente. Tiene que crearse -por lo general a partir de gas natural o de agua- usando electricidad. Así que los autos de celdas de combustible son, básicamente, autos eléctricos que utilizan hidrógeno en lugar de baterías y cables, para trasladar la electricidad desde la planta de poder hacia tu auto.

Una de las ventajas es que es mucho más rápido llenar un tanque de hidrógeno que cargar una batería y puedes conseguir más rango de manejo.

El gran inconveniente es la infraestructura de abastecimiento de combustible. Simplemente no existen sitios para recargar un auto con hidrógeno. Con una serie de modelos de celdas de combustible planeados para llegar al mercado en los próximos años, fabricados por varias automotrices, se espera que las empresas de energía aprovechen la oportunidad y construyan más estaciones.

Toyota ha sido elocuente en su falta de entusiasmo por autos puramente eléctricos. Sin embargo, al igual que otras automotrices, Toyota lanzará autos puramente eléctricos pronto. En un caso, será una pequeña y limitada gama de vehículos destinados únicamente a flotas. El otro caso será una versión eléctrica del RAV4, construido en asociación con Tesla.

Hibridos enchufables

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Mientras que algunos entusiastas dicen que los vehículos híbridos enchufables no son tan buenos como los vehículos eléctricos puros, los compradores de automóviles pueden estar en desacuerdo.
verdes4  Mientras que algunos entusiastas dicen que los vehículos híbridos enchufables no son tan buenos como los vehículos eléctricos puros, los compradores de automóviles pueden estar en desacuerdo.  (Foto: Cortesía CNNMoney)

Los híbridos enchufables, como el próximo Fusion Energi de Ford, ofrecerá a los propietarios la conducción cero emisiones de un auto eléctrico -al menos durante una distancia limitada- con el amplio rango de manejo de un auto híbrido con motor de gasolina. (El Chevrolet Volt, que GM llama un 'auto de eléctrico de rango extendido' encaja bastante bien en esta categoría también).

El tiempo en que puedes conducir sólo con energía eléctrica depende del tamaño de la batería. Algunos vehículos, como el Toyota Prius Plug-in, tienen baterías más pequeñas que ofrecen sólo un corto viaje en energía eléctrica. La ventaja es que tienen un precio más bajo, ya que las baterías más grandes cuestan más.

Mientras que algunos entusiastas dicen que los vehículos híbridos enchufables no son tan buenos como los vehículos eléctricos puros, los compradores de automóviles pueden estar en desacuerdo. Los híbridos enchufables ofrecen la experiencia de los autos eléctricos y un mayor ahorro de combustible que los híbridos normales.

Sin embargo, su mayor precio en comparación con autos que no son impulsados por una batería podría obstaculizar las ventas durante algún tiempo.

Diésel limpio

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Aunque los autos diésel son muy comunes en Europa, donde el precio del combustible diésel es mantenido deliberadamente bajo en comparación con la gasolina, todavía no han logrado avances enormes en Estados Unidos.
verdes5  Aunque los autos diésel son muy comunes en Europa, donde el precio del combustible diésel es mantenido deliberadamente bajo en comparación con la gasolina, todavía no han logrado avances enormes en Estados Unidos.  (Foto: Cortesía CNNMoney)

El diésel ha estado aquí desde siempre. Está bien, no desde siempre, para casi desde que los motores de gasolina han existido. Pero existe un renovado interés en él a medida que las automotrices buscan un mayor rendimiento.

Los motores diésel son extraordinariamente eficientes en el rendimiento de combustible, consiguiendo a menudo cifras de consumo de combustible en carretera similares a las de autos híbridos impulsados por gasolina.

Aunque los autos diésel son muy comunes en Europa, donde el precio del combustible diésel es mantenido deliberadamente bajo en comparación con la gasolina, todavía no han logrado avances enormes en Estados Unidos. Sin embargo, Volkswagen ha tenido éxito con ellos: 22% de los autos que la marca vende en ese país funcionan con diésel.

El alto precio del diésel es una de las razones por la que otros fabricantes de automóviles no están apostando por este combustible. Pagar más por litro realmente consume los ahorros en costos de los conductores.

Además, existen reglas estrictas de emisión que acumulan mayor costo. Para que los autos diésel realicen una combustión lo suficientemente limpia como para cumplir con las reglas, deben añadirse costosas tecnologías de limpieza de gases. Para cuando todo el proceso está completo, un motor diésel de Jetta, por ejemplo, termina costando casi 2,200 dólares más que su hermano de gasolina.

Autos de gasolina de alta tecnología

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Los motores de gasolina de ninguna manera han llegado la final de la línea, en términos de su capacidad de mejorar su eficiencia.
verdes6  Los motores de gasolina de ninguna manera han llegado la final de la línea, en términos de su capacidad de mejorar su eficiencia.  (Foto: Cortesía CNNMoney)

Los motores de gasolina de ninguna manera han llegado la final de la línea, en términos de su capacidad de mejorar su eficiencia. Y eso pondrá más presión sobre otras tecnologías para demostrar su valor ante los consumidores.

Avances como la inyección directa de combustible, la distribución variable de sofisticadas válvulas, la turbocompresión y transmisiones más avanzadas -entre muchas otras cosas- se combinan para conseguir más kilómetros por cada litro de gasolina sin tener que depender de un caro impulso eléctrico.

Además, existen algunas tecnologías seleccionadas de autos híbridos, pero utilizadas en dosis más pequeñas para reducir los costos. Un ejemplo de ello: el Chevrolet Malibu Eco 2013, que utiliza una especie de sistema 'híbrido ligero' para mejorar la economía de combustible.