Petroleras paran actividad por ‘Gustav’

Compañías que operan en el Golfo de México interrumpieron su extracción de hidrocarburos; se prevé que la tormenta tropical se convierta en huracán categoría 3 durante el fin de semana.
HOUSTON, EEUU (CNN) -

Compañías de petróleo y gas natural interrumpían su producción en el Golfo de México y evacuaban a sus trabajadores el viernes mientras la tormenta tropical "Gustav" ganaba fuerza y podía convertirse en el peor huracán en golpear el área clave para el bombeo de crudo de Estados Unidos desde el 2005.

Se prevé que "Gustav" se convertirá en un huracán de categoría 3 durante el fin de semana, antes de llegar a las áreas de producción costa fuera al inicio de la próxima semana.

El Golfo de México es responsable de una cuarta parte del bombeo de petróleo de Estados Unidos y el 15% de la producción de gas natural.

Las pérdidas causadas por los huracanes "Katrina" y "Rita" junto con los retrasos en la puesta en marcha de proyectos importantes como el Thunder Horse de BP produjeron "un declive multianual y ahora posiblemente irreversible en la producción de crudo de la región", dijo Jeff Rubin, economista jefe de CIBC World Markets, en un informe divulgado el viernes.

Aunque el lugar exacto donde Gustav tocaría la tierra en las costas de Luisiana y Texas aún no era claro para los pronósticos, analistas dijeron que los precios de la energía seguramente iban a aumentar.

"Y como tanto los inventarios de crudo como los de gasolina están (en niveles) muchos más bajos que cuando Katrina y Rita azotaron, las consecuencias en los precios podrían ser peores en esta ocasión", agregó Rubin.

Las instalaciones de perforación en tierra emitieron una serie de avisos informando que estaban interrumpiendo la producción en sus plataformas costa fuera. La mayor productora de la región, Shell Oil Co, comenzó a hacerlo en algunas plataformas el jueves.

BP Plc, Apache Corp y Chevron Corp. fueron otras de las operadoras que tomaron las mismas medidas.

Además, el Puerto de Petróleo Costa Fuera de Luisiana -la única terminal submarina estadounidense- dijo que iba a dejar de descargar buques el sábado por temor a las masivas olas que provocaría "Gustav".

Y Sabine Pipeline LLC, operador del Henry Hub, el punto referencial de gas natural NYMEX, dijo que iba a comenzar a interrumpir las operaciones del oleoducto a partir del domingo a la mañana.

Los precios del petróleo y la gasolina se dispararon a niveles entonces récord luego de "Katrina" y "Rita" en el 2005, que destruyeron más de 120 plataformas y oleoductos subterráneos y provocaron la interrupción del 25% de la producción de crudo y combustible durante meses.

Los operadores también estaban preocupados por los pronósticos de que la tormenta tropical Hanna, en el Atlántico, se aproximaría al Golfo de México cerca de una semana después del impacto de "Gustav" en tierra.

"Anoche, uno de los modelos mostró que Hanna tocaría tierra prácticamente en el mismo lugar en que Gustav lo hará, apenas cuatro días después", dijo un operador de energía de Texas.

Motiva Enterprises, una empresa conjunta entre Shell y Saudi Refining, dijo que redujo al mínimo la plantilla de trabajadores de su refinería de 236,000 bpd Norco, en Luisiana, pero que seguía operando al nivel programado.

Otras refinerías también se preparaban para la llegada de "Gustav".

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