Blockbuster vive una película de terror

Las opciones de la firma se van acortando, y ha dicho que puede acogerse a la ley de bancarrota; su deuda es de casi 1,000 mdd, y mientras sus rivales crecen, la firma no encuentra una solución.
La empresa de videos enfrenta una deuda de 1,000 mdd. (Foto:  (Foto: Archivo)
David Goldman
NUEVA YORK -

La empresa de alquiler de películas Blockbuster arrastra una deuda de casi 1,000 millones de dólares (mdd), y sus esfuerzos pueden no bastar para salvarla de la quiebra.

La firma lanzó su nueva iniciativa el miércoles, ofreciendo video en demanda a través del nuevo teléfono inteligente HTC HD2 de T-Mobile. El nuevo servicio también estará disponible en celulares con sistema Android y Windows Mobile.

El teléfono HTC HD2 será el primero en ofrecer el servicio de video en demanda de Blockbuster.

Con anterioridad, la empresa había anunciado un acuerdo con el estudio cinematográfico Warner Brothers, propiedad de Time Warner. El convenio permitirá que Blockbuster siga ofreciendo los estrenos del estudio un mes antes que sus principales competidores, Netflix y Redbox.

Estas acciones están bien encaminadas, pero para afrontar su deuda multimillonaria, tiendas no rentables y pérdidas continuas, la compañía debe someterse a una reforma profunda. Blockbuster dijo la semana pasada que puede acogerse a la protección de bancarrota si no logra reducir su deuda.

"Blockbuster está intentando no morir desangrada, pero lo único que hace es aplicar curitas" opina Michael Pachter, analista de Blockbuster en Wedbush Morgan Securities.

Luchando por sobrevivir

Blockbuster ha arrastrado su deuda masiva desde que se separó en 2004 del conglomerado mediático Viacom. Para independizarse, la firma de videos tuvo que pagar a los accionistas de su antiguo conglomerado un dividendo de 5 dólares por acción, por lo que la compañía acumuló una deuda de 1,000 mdd.

En ese entonces, la empresa registraba ganancias de 500 mdd al año, así que asumió que podría pagar esa deuda rápidamente. Pero varias decisiones desatinadas redujeron las ganancias de la firma (como cancelar las tarifas nocturnas).

También su rival Netflix contribuyó a esa caída, pues comenzó a ofrecer películas por correo seis años antes de que Blockbuster lo hiciera.

Por otro lado, Blockbuster planea imitar la estrategia de Redbox, se ha asociado con NCR para colocar 10,000 kioscos de DVD por todo Estados Unidos antes de que termine el año. Pero competir en este rubro será difícil: Redbox ya tiene 20,000 kioscos operando y sus ingresos crecieron un 99% en 2009.

Soluciones

Aunque no haya alcanzado a sus rivales, Blockbuster no es una causa perdida. Ha conseguido ser la primera en ofrecer películas por celular. El nuevo servicio permite que los usuarios descarguen películas rentándolas o comprándolas, algo parecido al servicio iTunes de Apple.

Los analistas elogian este nuevo esfuerzo, pero creen que su impacto será mínimo. Patcher de Wedbush Morgan Securities estima que el servicio le generará a la compañía ingresos por no más de 5 mdd.

Para resolver sus problemas de deuda, Blockbuster tiene que estabilizar su negocio fundamental: las tiendas minoristas. Una manera de hacerlo es continuar cerrando las tiendas que no reportan ganancias. Hacia finales de año, la empresa operará 3,000 tiendas en territorio estadounidense, frente a las 4,500 que tenía en 2009.

Según los analistas, el acuerdo con Warner Brothers es la mejor noticia que la empresa ha tenido en un tiempo. Además de darle un mes de ventaja en el lanzamiento de estrenos, los términos del convenio suavizarán un poco sus presiones financieras.

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Aunque los términos del contrato no se han hecho públicos, Pachter dice que el acuerdo de compartir los ingresos le permitirá a Blockbuster pagar menos dinero por su inventario de películas y, a cambio, le entregará a Warner Brothers un porcentaje mayor  de los ingresos generados por la renta de cintas.

"Es una buena idea. Blockbuster con gusto sacrificará rentabilidad si puede obtener más dinero para pagar su deuda" dice Pachter.

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