El cielo de América Latina se reacomoda

La fusión entre la aerolínea chilena LAN y la brasileña TAM estimularía más uniones en el sector; la crisis pasó casi sin afectar a las firmas de la región, el potencial de crecimiento es enorme.
avion  (Foto: Photos to go)
CIUDAD DE MÉXICO (CNN) -

La efervescente industria aérea de América Latina promete dar más sorpresas después del anuncio de fusión entre la chilena LAN y la brasileña TAM, una operación que podría desatar más alianzas y sacudir nuevamente el tablero regional. La lucha por los viajeros es cada vez más dura, en parte por el auge de las líneas de bajo costo y las consolidaciones mundiales que llevaron a la industria a una guerra de precios y a orientar su negocio al volumen y a las economías de escala.

LAN y TAM darán a luz al mayor actor regional, Latam Airlines Group, que se suma a otro gigante creado el año pasado por la colombiana Avianca y TACA de El Salvador. Ante ese escenario, varias líneas buscarán fortalecerse para seguir mordiendo su parte del pastel.

"Quienes quedaron por fuera de estos dos grupos estarán analizando si deben juntarse a uno de estos dos grupos, o juntarse entre ellos", dijo Juan Emilio Posada, ex presidente de Avianca y consultor de la industria.

Advirtió que algunas aerolíneas quedaron con "tamaños insuficientes" para competir.

El potencial de crecimiento es demasiado atractivo en América Latina, la única región del mundo en donde la industria tuvo utilidades en plena crisis financiera.

Las economías de la región no sólo mostraron mayor resistencia a la tormenta mundial, también se expanden a un ritmo mucho mayor al del mundo desarrollado.

Algunos creen que la brasileña Gol, que compró a Varig hace tres años, podría unir fuerzas con la aerolínea panameña Copa para crear un tercer grupo regional. Las dos tienen código compartido y podrían ser complementarias.

"No sería sorprendente que haya una relación más cercana de la que ya hay (...) entre Gol y Copa", dijo Posada, que recordó que Gol debutó con vuelos internacionales al comprar Varig y que Copa no tiene aviación de largo alcance.

La ley de la selva

Muchos de los movimientos en la región dependerán de lo que suceda con aerolíneas que están en la encrucijada de modernizarse o morir, como Mexicana, que sumida en una crisis ya pidió protección contra acreedores y recortó operaciones mientras busca nuevos inversionistas.

Y también de los avatares de empresas como Aerolíneas Argentinas, que fue expropiada el año pasado por el Gobierno y que busca volver a la rentabilidad en el 2012.

Pero todo indica que el surgimiento de otras alianzas regionales es cuestión de tiempo.

"En la región quedarán cuatro o cinco grupos importantes", dijo una fuente de la industria que pidió el anonimato.

En ese mapa hay que ver cómo quedan paradas aerolíneas como las mexicanas Aeroméxico y Aviacsa, Lloyd Aero Boliviano, la ecuatoriana Tame, la uruguaya Pluna y otras más pequeñas.

Lo que ocurre en América Latina es reflejo de lo que sucede a nivel global tras la crisis económica global, que provocó 10,000 millones de dólares en pérdidas para el sector.

United Airlines y Continental planean fusionarse en Estados Unidos en la mayor aerolínea del mundo, y Virgin Atlantic espera atenta a ver si los reguladores avalan la alianza para posiblemente buscar un socio y hacer lo mismo.

En el viejo continente, Iberia y British Airways ya unieron fuerzas. Pero hay otras en peor forma como Japan Airlines, que aún no sale de un proceso de quiebra guiado por el Gobierno.

Vuelven a despegar

Poco a poco el cielo se va despejando para las aerolíneas, mientras la gente retoma sus viajes de negocios y de placer.

El tráfico mundial de pasajeros subió en el primer semestre un 7.9% y la carga trepó un 28.3% frente a igual lapso del 2009, según cifras de IATA (Asociación de Aerotransporte Internacional, por sus siglas en inglés).

En América Latina, los pasajeros subieron un 10.2% y la carga un 48.2% en el mismo periodo.

Por este impulso de la región y de Asia, IATA espera que este año los pasajeros suban mundialmente un 7.1%, la carga un 18.5% y que el sector registre ganancias.

"La región tiene un potencial tremendo a nivel extrarregional e intrarregional y eso va a permitir que haya todo tipo de mercados", dijo Patricio Sepúlveda, vicepresidente regional para Latinoamérica y el Caribe de IATA.

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En el mercado regional todavía hay lugar para todos y siguen surgiendo empresas, como la aerolínea de bajo costo colombiana Nueva Aerolínea, que no tiene nombre definitivo pero está en proceso de certificación para operar en el 2011.

"Latinoamérica es la región para estar", dijo Patricia Pellegrini, analista de LarrainVial en Chile.

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