Kodak sobrevive de sus ‘momentos’

El icónico fabricante de cámaras atraviesa una etapa muy difícil ante el avance de la era digital; las regalías y ventas de patentes la mantienen con vida pero eso no puede durar mucho tiempo.
kodak camara pixel rollo  (Foto: Thinkstock)
Paul R. La Monica

Kodak es una de las marcas más reconocidas en la historia estadounidense. Pero la compañía de 119 años atraviesa ahora una situación tan complicada, que los inversionistas se preguntan si podrá sobrevivir.

Las acciones de Eastman Kodak han caído más de 65% este año, y se negocian en menos de 2 dólares. Tan sólo el lunes pasado, Kodak perdió más de una cuarta parte de su valor tras revelar que necesitaba usar 160 millones de dólares (mdd) de su línea de crédito preexistente de 400 mdd.

Para empeorar el escenario, la agencia de calificación crediticia Moody's decidió el martes pasado rebajar la nota de varios títulos de deuda emitidos por Kodak, hundiendo aún más esos valores en la categoría de 'bonos basura'. La agencia citó como principal razón de la degradación una "constante debilidad en las operaciones empresariales medulares de la compañía además de un entorno de baja demanda".

En otras palabras, cada vez menos personas compran cámaras tradicionales, incluso cuando la economía va bien. La recesión mundial sólo agregó sal a la herida.

Hacia el final del segundo trimestre, Kodak tenía casi 1,000 mdd en efectivo. Pero los analistas de Moody's predicen que su saldo de caja puede descender por debajo de los 700 mdd en algún momento del 2012.  

Las arcas de Kodak han menguado por razones obvias: vivimos en un mundo digital. ¿Cuándo fue la última vez que usted llevó un rollo a la tienda para que lo revelaran?

Sin embargo, sorprende la velocidad con la que Kodak ha caído en desgracia. En 2004, la compañía era un componente del índice industrial Dow Jones, y apenas en diciembre pasado fue expulsada del índice S&P 500.

¿No hay, pues, esperanza? La hay, pero los inversionistas deben ser extremadamente cuidadosos.

Dave Novosel, analista de Gimme Credit, una firma de investigación especializada en bonos empresariales, señaló que el negocio de impresoras de Kodak generaría sólidas ventas y ganancias por los nuevos productos hacia la segunda mitad de 2012 y principios de 2013. Pero hasta entonces, Kodak tiene que encontrar la forma de detener la sangría. Los analistas de Wall Street estiman que la compañía reportará este año una pérdida neta de 638 mdd, y que en 2012 sus números rojos ascenderán a 215 mdd.

En opinión de Novosel, la decisión de Kodak de usar su línea de crédito en este momento es alarmante porque el cuarto trimestre es, habitualmente, cuando genera una buena cantidad de dinero. "La disposición del crédito me indica que su flexibilidad financiera es más limitada de lo que la gente pensaría hace un mes. El cuarto es usualmente su mejor trimestre", explica.

Si existe una vena optimista respecto a Kodak, se trata de su propiedad intelectual. La compañía depende cada vez más de las licencias como fuente de ingresos; asimismo, anunció en julio que explora la posibilidad de vender más de 1,100 patentes vinculadas con las imágenes digitales.

Los gigantes tecnológicos, por su parte, han desembolsado grandes sumas para hacerse de patentes. Un grupo liderado por Apple y Microsoft pagó en julio 4,500 mdd por una cartera de patentes propiedad de la firma canadiense Nortel. Para no quedarse atrás, en agosto Google acordó comprar por 12,500 mdd al fabricante de smartphones Motorola Mobility. El trasfondo del acuerdo fue el deseo de Google de tener en sus manos las patentes de Motorola.  

Según Mark Kaufman, analista de la firma neoyorquina Rafferty Capital Markets LLC, las patentes de Kodak podrían valer entre 2,000 mdd y 2,400 mdd. Para colocar esa cifra en contexto, actualmente el valor de mercado de Kodak es de escasos 470 mdd.

Sin embargo, Novosel cree que fiarse de ese tesoro de patentes es altamente riesgoso. Para empezar, el valor de dichas patentes podría depender de una sentencia judicial favorable de la Comisión de Comercio Internacional. Pues durante más de un año, Kodak se ha visto envuelta en un caso de violación de patente con Apple y Research in Motion en torno a la tecnología para previsualizar imágenes. Varios fallos judiciales se han inclinado alternativamente a favor y en contra de Kodak, y la decisión final de la Comisión de Comercio aún está pendiente.

Kaufman cree que Apple y RIM, al final, seguirán el ejemplo de Sony, Samsung y otros fabricantes, y pactarán un acuerdo extrajudicial con Kodak. Eso supondría una gran victoria para la compañía. "Las cámaras en los teléfonos celulares fueron una bendición y una maldición para Kodak. Aniquilaron el negocio de las máquinas tradicionales, pero otorgar licencias es una oportunidad tremenda", explica.

No obstante, los analistas de Moody's advirtieron al comunicar la rebaja de la calificación que "es especulativo predecir o cuantificar el momento o la cantidad, si es que la hay, de efectivo recibido por negociaciones de licencias, litigios... o directamente de las ventas".

Kodak, sin embargo, todavía cuenta con influyentes inversionistas institucionales que respaldan sus títulos. Hacia mediados de este año, el principal propietario de Kodak era el fondo mutuo Legg Mason, seguido por los importantes gestores de dinero BlackRock y Vanguard. Curiosamente, la Fundación Bill y Melinda Gates también posee cerca de 6 millones de acciones, según los datos más recientes de las participaciones que tiene la organización.

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Pero la paciencia comienza a agotarse. Aunque Legg Mason aún es el mayor inversionista de Kodak, su gestor más conocido, Bill Miller, decidió vender hace unos meses su participación en la compañía.

Los nostálgicos de Kodak esperan que la compañía sobreviva a la transición. Y sería una pena que los niños de hoy no entiendan la canción Kodachrome de Paul Simon, ni lo que esa mítica película supuso para el mundo de la fotografía.

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