Empresa china aprovecha OPI de Facebook

Las acciones de Renren subieron 60% cuando se anunció la salida a Bolsa de la red de Zuckerberg; el CEO de la firma china destaca la gran competencia que estos sitios enfrentan en el país asiático.
joseph chen  (Foto: Cortesía CNNMoney)
Bill Powell

Joseph Chen ríe un poco cuando se le pregunta qué significa el alboroto que rodea a los planes de una oferta pública inicial (OPI) de Facebook para la empresa que él fundó y dirige, Renren Inc., la llamada 'Facebok de China'.

Él se ríe porque la cuestión es más complicada de lo que parece.

En la semana previa a la confirmación de que Facebook saldría a Bolsa este año, las acciones de Renren (sus ADRs cotizan en la Bolsa de Nueva York) subieron más de 60%. Eso debió ser un alivio para Chen, porque desde que su firma salió a Bolsa en mayo pasado -cuando la acción alcanzó un máximo de 24 dólares justo después de su oferta pública inicial- ha sufrido un descenso, tocando un mínimo de 52 semanas de tan sólo 3.20 dólares el mes pasado.

La caída en el precio de las acciones fue el resultado de una tormenta perfecta. Seamos sinceros, su propia OPI estuvo rodeada de un poco de alboroto. Cuando juntas las palabras 'Facebook' y 'China' en la misma frase, separadas por la palabra 'de', al menos una parte del universo de inversores va a comprar primero y preguntar después.

Luego de todo, existen más usuarios de Internet en China que en cualquier otro lugar, y los sitios de redes sociales están todavía en pañales. De acuerdo con comScore Media Metrix, 38.4% de los usuarios de Internet en China participan en redes sociales, en comparación con 69.8% a nivel mundial y 81.4% en Estados Unidos. Claramente, hay enorme espacio de crecimiento allí.

Pero las acciones chinas con baja capitalización fueron atacadas ferozmente en los mercados estadounidenses el año pasado, principalmente debido a las crecientes preocupaciones sobre la credibilidad de sus declaraciones financieras públicas. Pocos días antes de la OPI de Renren, Citron Research, cuyos reportes son ampliamente leídos por vendedores en corto, emitió un informe cuestionando las cifras de una empresa cuyo director financiero también fungía en el Consejo de Renren como jefe del comité de auditoría. El ejecutivo, Derek Palaschuk, renunció al Consejo de Renren, un movimiento que varios inversores de capital riesgo de Renren apreciaron.

Sin embargo, el intenso enfoque de los vendedores en corto hacia las acciones chinas de baja capitalización básicamente ha provocado que los inversores huyan en desbandada de ellas en el mercado, independiente de si sus números son legítimamente cuestionables o no. Han sido negociadas a bajo precio de manera indiscriminada, y Renren está entre ellas.

Sin embargo, hubo algo más en ese descenso de precios que sólo un nerviosismo generalizado ante las acciones chinas. La incomprensión del espacio de Internet en China en general, y de las redes sociales, en particular, sin duda jugó un papel importante. Chen, de 42 años, aprovechó la atención otorgada a Facebook la semana pasada para tratar de explicar su propia compañía y negocio.

Lo primero que los externos deben entender, destacan él y el director financiero Hui Huang, es que a pesar de que Facebook está bloqueado en China por el Gobierno, eso no significa que el 'Facebook de China' carezca de competencia.

Es todo lo contrario, de hecho. El mercado de sitios de redes sociales en China está mucho más fragmentado que en Estados Unidos, y un número indeterminado de empresas que normalmente no se identifican como 'clones de Facebook' están tratando de ganar un espacio.

Sina.com, que dirige el sitio de micro-blog por excelencia de China -típicamente descrito como el 'Twitter de China'- pertenece a ese grupo. También está Tencent, mejor conocido por su servicio de mensajería instantánea, QQ. Esta firma también opera un sitio llamado Qzone, que asegura que tiene 481 millones de 'usuarios activos', aunque los analistas se preguntan cuál es la definición de Tencent de 'activo'. El otoño pasado, la empresa invirtió una suma no revelada en otro sitio de redes sociales llamado Kaixin001, con el cual pretende crear un sitio de 'nombre real' (lo cual significa que, al igual que en Renren, los usuarios deben registrarse utilizando sus nombres reales, no un sobrenombre falso de Internet). Los usuarios de Kaixin, al igual que los de Renren, tienden a ser jóvenes, urbanos y bien educados. Así que cuando Chen dice que el mercado de las redes sociales en China es "más competitivo que el de Estados Unidos", tiene razón.

En el mundo tecnológico de China, todos están en el negocio del otro. Además de dominar el mercado de la mensajería corta, Tencent es la mayor compañía de juegos en línea. Pero los juegos en línea representan una gran parte del flujo de ingresos de Renren.

Y el año pasado, Chen gastó 80 millones de dólares en la compra de un sitio chino de intercambio de fotos y video, 56.com, que acercó más a Renren al espacio dominado por Youku y Tudou, dos empresas que son frecuentemente conocidas como 'el 'YouTube de China'.

La compañía también lanzó un sitio compras grupales el año pasado llamado Nuomi. Las tres plataformas principales -redes sociales, juegos y compras grupales- atraen tráfico unas a otras, y la esperanza es que los servicios de valor añadido (como 56.com) harán que el sitio de redes sociales sea más popular, y por lo tanto más atractivo para los anunciantes .

Chen dice que la fase de Renren de comprar nuevos activos está finalizada, al menos por ahora. El objetivo ahora es hacer que las plataformas que la compañía controla sean rentables. En su reporte de resultados del tercer trimestre de 2011 (el reporte más reciente de la empresa), Renren informó una pérdida de 1.2 millones de dólares, a pesar de que los ingresos aumentaron 57% a 34.2 millones de dólares.

El sitio de redes sociales claramente tiene algo de popularidad. El sitio contaba con 38 millones de usuarios activos mensuales a finales de septiembre del año pasado, frente a 24 millones en el mismo trimestre de 2010. Los ingresos por publicidad, como resultado, representaron 57% de los ingresos totales en el tercer trimestre del año pasado, frente al 42% en 2010.

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Chen está consciente de que en el actual ambiente de 'culpable-hasta-que-se-pruebe-inocente' que enfrentan las acciones chinas, la actitud de los nerviosos inversionistas estadounidenses en el futuro inmediato será simplemente la de 'muéstrame'. La cuestión es generar buenas cifras y asegurarse de que sean creíbles. La euforia que reinaba sobre todas las cosas provenientes de China antes del año pasado era ridícula. Por lo tanto, podría decirse que es la sospecha lo que ahora persigue a casi todos los movimientos de China.

En septiembre pasado, Chen anunció un programa de recompra de acciones por 150 millones de dólares en Renren, profesando su fe en "nuestra posición como líder del mercado de nombre real" entre los sitios de redes sociales en China. A pesar de que el espacio de Internet es muy competitivo, su potencial de crecimiento sigue siendo innegable. Si Chen y Renren tienen éxito, es posible que sus problemas con las acciones demuestren haber sido exagerados; algo que los planes de Facebook al parecer han recordado a algunos inversores.

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