Los mayores emprendedores de nuestra era

Conoce a los personajes que transformaron ideas en empresas y cambiaron la cara de los negocios.

De soñadores a emprendedores

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empresas1  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Cuando Jeff Bezos tuvo la idea de lo que se convertiría en Amazon.com, fue a dar un paseo en el Central Park con su jefe de aquel entonces para compartir su epifanía. Bezos, en 1992, era vicepresidente senior para el fondo de cobertura de Nueva York DE Shaw. Él describió su sueño de crear una empresa que vendiera libros por internet. Su jefe escuchó atentamente antes de ofrecer un pequeño consejo: "Eso suena como una muy buena idea, pero sería una mejor idea para alguien que no tuviera ya un buen trabajo".

Las grandes ideas que rompen esquemas son poco frecuentes, y difíciles de conseguir. Pero ésa es la diferencia entre el soñador y el emprendedor. Le tomó a Bezos 48 horas para decidir dejar su trabajo y empezar su negocio. Unos 18 años más tarde, todavía está al frente de Amazon.com, que ha redefinido la forma en que la gente compra casi todo, emplea a 56,200 personas, y está valorada en más de 80,000 millones de dólares.

Después de haber pasado años estudiando a Bezos y a otros como él como autor, escritor y editor de las revistas Business Week y Fast Company, puedo decirte que Bezos es uno de esos pájaros raros que han dejado una marca significativa en nuestra economía y en nuestro mundo . Sin duda estaría en la lista de cualquiera de los 12 empresarios más grandes de mi generación. ¿Quién más debería entrar en ese recuento? Después de pasar la mayor parte del año pasado reflexionando sobre esta cuestión para un nuevo libro, World Changers: 25 Entrepreneurs Who Changed Business as We Knew It (Portfolio Penguin), la revista Fortune me preguntó quién merecía estar en esa lista; y qué podemos aprender de cada uno de ellos.

Muchos son evidentes -desde el fallecido Steve Jobs, quien ayudó a hacer a Apple la empresa más novedosa y valiosa del planeta, hasta Mark Zuckerberg, quien sacará a Facebook a Bolsa en lo que se prevé que sea la mayor oferta pública inicial de todos los tiempos (con un valor de más de 80,000 millones de dólares). Sin embargo, habrá algunas sorpresas también, como N.R. Narayana Murthy, el visionario fundador de Infosys, quien ha construido una de las mayores empresas de la India, ayudando a transformar esa economía y a colocarla en el escenario mundial.

Otra sorpresa: Ni una sola mujer llegó a la lista de los mejores 12, en un momento en que las mujeres tienen más influencia y poder en los negocios que nunca antes. Oprah Winfrey ha aprovechado su fama para crear un formidable imperio de medios de comunicación, y la fallecida fundadora de Body Shop, Anita Roddick, demostró que era posible comercializar productos siendo social y ambientalmente responsable. Ellas claramente recibirían la mención honorífica, pero no han, en mi opinión, transformado la cara de los negocios o de la sociedad de una manera tan profunda como los señalados aquí.

Es cierto que esta lista de los más grandes empresarios del mundo es subjetiva. La basé en gran medida en el impacto social y económico; en la visión transformadora de un fundador que ha inspirado a empleados y otros empresarios por igual; en un registro de la innovación; y en el desempeño real de sus empresas a través del tiempo. Estos fundadores crearon y luego nutrieron organizaciones sanas y sustentables que ahora tienen un valor de mercado combinado de más de 1.7 billones de dólares. Emplean directamente a más de 3 millones de personas, que van desde un máximo de 2.1 millones en Wal-Mart a sólo poco más de 3,000 en Facebook.

Sin embargo, esos números sólo rasgan la superficie. Cada una de sus empresas se sitúa en el núcleo de un próspero ecosistema que ha cultivado y alimentado a decenas si no es que cientos de otras empresas. Pequeñas empresas han prosperado como proveedores, por ejemplo, Whole Foods, que, entre otras cosas, compra productos de más de 2,000 granjas locales. Así que, el poder de cada una de estas organizaciones se extiende mucho más allá de sus propias paredes. A continuación, mi selección.

Nota: Los ingresos de la compañía y el número de empleados proceden de las más recientes declaraciones 10K o 20F presentadas por la empresa; su valor de mercado fue calculado el 19 de marzo de 2012.

1. Steve Jobs

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empresas2  Jobs decía que la investigación de mercado y los grupos focales sólo limitan la capacidad de innovar. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Apple

Ventas: 108,200 millones de dólares

Valor de mercado: 546,000 millones de dólares

Empleados: 63,300

Consejo: Di no a los grupos focales y estudios de mercado.

A pesar de que él podía ser abusivo y mezquino con las personas que se lanzaban a trabajar en su nombre, Steve Jobs ha sido el empresario por excelencia de nuestra generación. Visionario, inspirador, brillante y voluble.

Quizás lo más sorprendente de Jobs fue su opinión de que la investigación de mercado y los grupos focales sólo limitaban la capacidad de innovar. Al preguntarle cuánta investigación se había hecho para guiar a Apple cuando presentó la iPad, Jobs célebremente ironizó: "Ninguno. No es tarea de los consumidores saber lo que quieren. Es difícil que (los consumidores) te digan lo que quieren cuando nunca han visto nada remotamente parecido".

En cambio, fue la propia intuición de Jobs, su sentido de radar en  las tecnologías emergentes y la forma en que podían conjuntarse para crear, según sus palabras, productos "extraordinariamente geniales", lo que finalmente marcó la diferencia. Para Jobs, quien murió el año pasado a los 56 años, la intuición no era una reacción visceral. Se trataba, como él mismo dijo en célebre discurso en Stanford, de "conectar los puntos", vislumbrando las relaciones entre las experiencias de vida salvajemente disparatadas y los diferentes cambios en la tecnología.

Es una apuesta segura asumir que ninguno de los productos exitosos de Apple, desde la Macintosh hasta el iPod y el iTunes, desde el iPhone hasta la iPad, habrían sido posibles si Jobs se hubiera basado ampliamente en la investigación entre consumidores.

El día que Jobs lanzó la Macintosh, un periodista de Popular Science le preguntó qué tipo de estudios Apple había realizado asegurarse de que había un mercado para la computadora. En un tono casi ofendido, Jobs respondió: "¿Acaso Alexander Graham Bell hizo algún tipo de investigación de mercado antes de inventar el teléfono?"

2. Bill Gates

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empresas3  Como el geek más influyente del mundo, Gates ayudó a marcar el inicio de la revolución de la computadora personal. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Compañía: Microsoft

Ventas: 69,900 millones de dólares

Valor de mercado: 273,500 millones de dólares

Empleados: 90,000

Consejo: Busca personas muy inteligentes y crea pequeños equipos.

Bill Gates es uno de los pocos empresarios extraordinarios que han tenido la oportunidad de cambiar el mundo dos veces en el curso de una vida: Primero, como el geek más influyente del mundo, ayudó a marcar el comienzo de la revolución de la computadora personal. Ahora, está abordando retos obstinadamente difíciles de salud mundial y educación pública como el filántropo más generoso del mundo.

Si hay una similitud entre la forma en que dirigió Microsoft y cómo está dirigiendo la Fundación Bill & Melinda Gates como copresidente, es su enfoque en contratar personas muy inteligentes y ponerlas a trabajar en pequeños grupos para resolver grandes problemas. "No hay manera de eludir eso", ha dicho. "En términos de coeficiente intelectual, tienes que ser muy elitista en la selección de las personas que merecen escribir software".

Una vez, cuando se le preguntó cuál había sido su mejor decisión de negocios, Gates respondió sin vacilar que todo se redujo a elegir personas. "La decisión de entrar en el negocio con Paul Allen está, probablemente, en la cima de la lista, y posteriormente la contratación de un amigo, Steve Ballmer (el sucesor de Gates como presidente ejecutivo de Microsoft). Es importante tener a alguien en quien confíes totalmente, que esté totalmente comprometido, que comparta tu visión, pero que tenga un conjunto ligeramente diferente de habilidades y que también actúe como una especie de control sobre ti".

La ventaja de hablar con alguien que tiene ese tipo de brillantez es que, no sólo hace el negocio más divertido, sino que en realidad conduce a mucho éxito".

3. Fred Smith

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empresas4  El liderazgo de Smith se basa principalmente en su experiencia en la Infantería de Marina. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: FedEx 

Ventas: 39,300 millones de dólares

Valor de mercado: 30,000 millones de dólares

Empleados: 255,573

Consejo: Confía en los gerentes de "primer nivel"

A pesar de la historia que cuenta que a Fred Smith se le ocurrió la idea de Federal Express en un trabajo final para una clase de la Universidad de Yale, fue la experiencia de este empresario durante la guerra de Vietnam lo que realmente permitió a Smith a vislumbrar el futuro. Desde 1967 hasta 1969 realizó dos períodos de servicio en el ejército.

Fue una experiencia muy formativa. Por un lado, Smith llegó a ver de cerca los imponentes esfuerzos logísticos de los militares, quienes movilizaban eficazmente a más de 500,000 soldados y millones de toneladas de suministros. La disciplina, la capacitación y la experiencia de liderazgo seguirían siendo parte del capitán de Marina. "Cuando la gente me pregunta qué principios me han guiado desde que empecé a FedEx Corp, años atrás, mi respuesta a menudo les asusta: Son los principios de liderazgo que aprendí en el Cuerpo de la Infantería de Marina de Estados Unidos durante mi servicio en Vietnam", dice.

En la Infantería de Marina no era una herejía mezclar grupos de tierra y aire. "Cuando llegan a la costa en botes de desembarco, no tienes ninguna artillería, por lo que el Cuerpo de Infantería de Marina es la rama del servicio que en realidad inventó el apoyo aéreo cercano, dejando caer municiones cerca de ti. Así que hice que Federal Express fuera un sistema integrado aire-tierra".

El liderazgo de Smith se basa principalmente en su experiencia en la Infantería de Marina. "Les decimos a nuestros ejecutivos que la clave de su éxito es confiar en sus gerentes de primer nivel (equivalentes empresariales de los suboficiales), para poner un ejemplo ellos mismos, y alabar en público cuando alguien ha hecho un buen trabajo. Todo eso es un procedimiento operativo estándar en la Infantería de Marina".

En última instancia Smith, de 67 años, dio a muchas empresas pequeñas el alcance al cliente que había sido durante mucho tiempo exclusivo de compañías mucho más grandes. Fue una innovación que cambió todas las reglas para FedEx, pero también para la economía empresarial en general.

4. Jeff Bezos

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empresas5  Al final de cada trimestre, Bezos se aleja de la dinámica de la empresa para concentrarse en nuevas ideas. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Amazon 

Valor de mercado: 84,000 millones de dólares

Ventas:  48,100 millones de dólares

Empleados: 56,200

Consejo: Realiza mini-retiros regulares

Después de ignorar el consejo de su jefe y dejar su trabajo en Nueva York, Jeff Bezos condujo a través de Estados Unidos hasta Seattle, atraído por la gran población de desarrolladores de software de la ciudad . Una vez que se puso en marcha Amazon en 1994, a la compañía de comercio electrónico le tomó más de seis años para reportar su primer beneficio trimestral.

Liderar una empresa estrechamente vigilada y de alto crecimiento puede ser algo frenético. Uno de los mayores problemas es encontrar el tiempo para ser proactivo en vez de reactivo. Pero Bezos, al final de cada trimestre, resuelve esto simplemente desapareciendo. Sus retiros en solitario han tenido un buen efecto, resultando en varias nuevas ideas y productos, incluyendo el centro de surtido de Amazon para distribuidores. Como él lo ha explicado: "Me encierro. No hay distracciones de la oficina. No suenan los teléfonos. Es sólo porque, con un poco de aislamiento, empiezo a sentirme más creativo".

Bezos, de 48 años, escribe memorandos de hasta dos o tres páginas, a veces para sí mismo, otras veces para su equipo ejecutivo. "Lo que descubro es que, en el momento en que el proceso está hecho, nunca estoy realmente seguro de si he inventado algo o no, ya que comienza aquí y termina allá. Eso es lo que quieres si tienes un montón de gente inteligente. Alguien dice: 'Bueno, eso nunca va a funcionar porque te olvidaste de x, y, z. Y luego das un paso atrás y admites que es verdad y luego eso se transforma y se construye".

 

5. Larry Page y Sergey Brin

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empresas6  Para Page y Brin, la clave de la expansión tiene que ver con lo que llaman la regla 70-20-10. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Google

Ventas: 37,900 millones de dólares

Valor de mercado: 203,200 millones de dólares

Empleados: 32,500

Consejo: No escatimes en gastos de innovación.

Al igual que Paul McCartney, quien dice que literalmente soñó la melodía de Yesterday, Larry Page recuerda la noche de 1996 cuando tenía 23 años y había soñado vívidamente descargar toda la web en las computadoras. "Tomé un bolígrafo y empecé a escribir", dice el cofundador de Google y presidente ejecutivo Page. "Pasé la mitad de esa noche garabateando los detalles y convenciéndome a mí mismo de que iba a funcionar".

Ciertamente lo hizo. Por primera vez, en los últimos tres meses del 2011, Google superó los 10,000 millones de dólares en ingresos trimestrales. Cada día, gente de todo el mundo utiliza Google para realizar la asombrosa cantidad de 2,500 millones de búsquedas. Pero en todas las estadísticas estratosféricas que puedas citar sobre la ubicuidad de la empresa en la web, un dato es aún más revelador: Page, de 39 años, y el otro cofundador, Sergey Brin, de 38 años, han destinado 11,800 millones de dólares en investigación y desarrollo en los últimos tres años.

Ese dinero alimenta una máquina de innovación de primera, que ha impulsado a Google mucho más allá de su liderazgo dominante en el negocio de los motores de búsqueda. Mantenerse innovadora mientras se expande para ser una organización gigante es a menudo el paso más difícil para cualquier compañía en crecimiento. Para Page, quien se convirtió en presidente ejecutivo el año pasado, y Brin, todo se reduce a lo que ellos llaman la regla 70-20-10.

"Aproximadamente 70% se trata de trabajar en los esfuerzos centrales de la empresa", explica Brin, "aproximadamente 20% se destina a las zonas adyacentes y a la expansión, y para el 10%, todo vale. A medida que hemos ampliado nuestra gama de ofertas, en realidad es más y más difícil encontrar el 10% por ahí, pero creo que es importante... dejar que la gente sea realmente creativa y piense fuera de la caja".

6. Howard Schultz

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empresas7  Como Steve Jobs en Apple, la segunda llegada de Howard Schultz a Starbucks salvó a la empresa de ser simplemente una más del montón. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Starbucks

Ventas: 11,700 millones de dólares

Valor de mercado: 40,000 millones de dólares

Empleados: 149,000

Consejos: Siempre desafía las viejas costumbres.

En los días más oscuros de la Gran Recesión, muchos analistas y expertos de los medios de comunicación habían descartado a Starbucks como una víctima extralimitada por cambiar los hábitos de consumo. Howard Schultz, quien recuperó su puesto como presidente ejecutivo a principios de 2008 después de una ausencia de ocho años, no quiso saber nada de eso.

Cuando regresó, las ganancias y los ingresos de Starbucks estaban hundiéndose. El precio de las acciones había caído tan severamente que en un momento se temió que fuera adquirida. Starbucks se había convertido en una marca que estaba extendida más allá de su demografía. Sin embargo, Schultz hizo lo que pocos creadores de empresas se atreven, pero que todos los grandes empresarios hacen siempre: Trajo disciplina financiera, eficiencia en los balances generales, y un enfoque de vuelta a lo básico a la empresa.

El crecimiento y el éxito habían cubierto una gran cantidad de errores y dieron lugar a una enorme cantidad de prácticas que desperdiciaban recursos.

Al igual que sucedió con Steve Jobs en Apple, la segunda llegada de Howard Schultz a Starbucks, salvó a la empresa de ser simplemente una más del montón. Y al dar un giro a una marca icónica, Schultz, de 58 años, demostró que podía hacer lo que se dice que la mayoría de los fundadores no hacen: desafiar la vieja manera de hacer las cosas.

 

7. Mark Zuckerberg

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empresas8  Sólo han pasado ocho años desde que el sitio de redes sociales fue lanzado desde el dormitorio de Zuckerberg en Harvard. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Facebook

Ventas: 3,710 millones de dólares

Valor de mercado: 75,000 millones de dólares a 100,000 millones de dólares (estimación)

Empleados: 3,200

Consejo: Adopta la paranoia.

Para el momento en que Mark Zuckerberg celebre su cumpleaños número 28 este mayo, Facebook con toda probabilidad se habrá vuelto público y se convertirá en la mayor oferta inicial de todos los tiempos. El largamente esperado suceso creará cientos de millonarios, resultado de una valoración de la empresa de Internet que se aproxima a los 100,000 millones de dólares, y que convirtió al geek que abandonó la Universidad de Harvard en el Bill Gates de su generación.

Sin embargo, sólo han pasado ocho años desde que el sitio de redes sociales fue lanzado desde el dormitorio de Zuckerberg en Harvard. Sería fácil atribuir una buena parte de su éxito a la suerte y a la oportunidad. Pero eso sería un grave error. Lo que ha ayudado a que Facebook sea la red social dominante del mundo es el obsesivo genio empresarial que ha tomado una idea de otro de los habitantes legendarios de Silicon Valley: Andy Grove de Intel, quien dijo -y aplicó en su vida- la máxima de que sólo los paranoicos sobreviven.

Zuckerberg es el empresario más paranoico de Silicon Valley estos días, alguien que no da nada por sentado. Es por eso que ha impulsado un flujo constante de cambios innovadores en la plataforma de Facebook, para que sea más fácil para los desarrolladores crear aplicaciones para la comunidad y asegurar que cada nueva versión se mantenga por delante de la competencia. Es la explicación más importante de por qué Facebook aún no ha encontrado ningún rival formidable en su sector, incluyendo el desafío de Google el año pasado.

8. John Mackey

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empresas9  Cuando inició su negocio, Mackey pensaba que las ganancias serían poco más que un mal necesario. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Whole Foods

Ventas: 10,100 millones de dólares

Valor de mercado: 15,500 millones de dólares

Empleados: 56,200

Consejo: El propósito inspira a la gente.

En 1978, John Mackey y su entonces novia Renee Lawson abrieron su primera tienda de comida vegetariana en una antigua casa victoriana en Austin. Ellos tenían modestas ambiciones: ganarse la vida, divertirse y ayudar a algunas personas a vivir una vida más sana comiendo mejor. Mackey, un barbudo y melenudo desertor universitario, acababa de cumplir 25 años y para él pensar en ganancias era poco más que un "mal necesario".

Avancemos en el tiempo: Whole Foods Market tiene ahora más de 300 supermercados y más de 56,000 empleados (o "miembros del equipo"). El éxito del minorista de alimentos de lujo ha cambiado la forma en que operan muchos de los competidores principales de la industria. "Si me hubieras dicho hace 20 años que Wal-Mart sería uno de los vendedores principales de alimentos orgánicos en el mundo, yo habría pensado que era ridículo", dijo Mackey, de 58 años de edad

¿Cómo lo hace? Entre los seis preceptos fundamentales que se encuentran en el centro de Whole Foods están: el compromiso de vender productos naturales y orgánicos de la más alta calidad disponible, satisfacer y deleitar a los clientes, y promover el cuidado del medio ambiente. Muchas empresas tienen declaraciones de misión con elevados principios que son sólo meros adornos.

 

9. Herb Kelleher

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empresas10  Con Southwest, Kelleher demostró que aún puede cobrar tarifas bajas y ser bastante rentable. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Southwest Airlines

Ventas: 15,600 millones de dólares

Valor de mercado: 6,400 millones de dólares

Empleados: 45,392

Consejo: Haz de tus clientes lo número uno

Cuando Herb Kelleher tomó una prueba de aptitudes en la Universidad Wesleyan, donde se especializó en inglés, se le dijo que había tres cosas para lo que era más adecuado: trabajar como periodista, editor, o abogado. Kelleher eligió las leyes y fue algo bueno. Se necesitaron cinco largos años de litigio contra los competidores para sacar a Southwest Airlines de la corte y ponerla en el aire en junio de 1971.

En una industria plagada de grandes cantidades de números rojos, Southwest celebró su año número 39 de rentabilidad en 2011, una hazaña sin precedentes en la historia de la aviación estadounidense. Es más, Kelleher, de 81 años, demostró que aún puede cobrar tarifas bajas y ser bastante rentable. Southwest no sólo es la aerolínea interna más grande de Estados Unidos, sino también la más responsable, como un destacado economista señaló, del 90% del negocio de las aerolíneas de bajo costo que existen en Estados Unidos.

¿Cómo lo hizo Kelleher? Mantuvo los costos extraordinariamente bajos y un alto servicio al cliente.

"Hace años", dijo una vez a un entrevistador, "las escuelas de negocios solían plantearlo como un dilema. Decían: 'Bueno, ¿quién es primero? ¿Tus empleados, tus accionistas, o tus clientes?' Pero no es un enigma. Tus clientes son lo primero. Y si tratas bien a tus empleados, ¿adivina qué? Tus clientes vuelven, y eso hace felices a tus accionistas. Comienza con los empleados y el resto se deriva de eso".

 

10. Narayana Murthy

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empresas11  Murthy ayudó a desencadenar la revolución del outsourcing que ha aportado miles de millones de dólares en riqueza a la economía india. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Infosys 

Ventas: 6,000 millones de dólares

Valor de mercado: 32,000 millones de dólares

Empleados: 145,088

Consejo: Sacrifícate hoy, recibe dinero en el futuro.

En 1974, Narayana Murthy era un hombre de 28 años de edad, de tendencias políticas izquierdistas, y un ingeniero volviendo a su hogar en su natal India desde Francia. Durante un viaje en tren, entabló una conversación con uno de los pasajeros "sobre las tribulaciones de vivir en un país de la Cortina de Hierro". Dice: "Fuimos interrumpidos por algunos policías que, más tarde supe, fueron llamados por un joven que pensó que estábamos criticando al gobierno comunista de Bulgaria".

Murthy fue sacado del tren y estuvo en una pequeña habitación sin comida ni agua durante 72 horas, y luego fue lanzado a otro tren y puesto en libertad en Estambul. Ese tratamiento purgó a Murthy de cualquier afinidad que sentía por la izquierda y, en última instancia, lo ayudo a convertirse en uno de los capitalistas más exitosos de India y del mundo. Descubrió que, si iba a ser un reformador, tendría que ser a través de un sistema que fuera rechazado por los comunistas.

Demostró que la India podría competir con el mundo al asumir el trabajo de desarrollo de software que había sido durante mucho tiempo dominado por Occidente. Como uno de los seis cofundadores de Infosys y presidente ejecutivo durante 21 años, Murthy ayudó a desencadenar la revolución del outsourcing que ha aportado miles de millones de dólares en riqueza a la economía india y transformó a su país en la trastienda del mundo.

Su lección importante: Una organización que empieza desde cero debe unirse en torno a un equipo de personas con un sistema de valores duradero. "Se trata de sacrificar el hoy, y llegar a la realización mañana", explica Murthy, de 65 años, quien ahora es presidente emérito. "Se trata se sacrificarte, trabajar duro, con mucha frustración, estar lejos de tu familia, con la esperanza de que algún día obtendrás rendimientos adecuados por eso".

11. Sam Walton

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empresas12  La piedra angular del éxito de la empresa fue vender productos al menor precio posible. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Wal-Mart Stores

Ventas: 446,900 millones de dólares

Valor de mercado: 36,500 millones de dólares

Empleados: 2 millones

Consejo: Da a la gente lo que quiere.

En 1984, Sam Walton, de 66 años de edad, se puso una falda de paja y bailó "hula hula" en Wall Street. Su actuación fue como pago por una apuesta perdida por los márgenes de ganancias de Wal-Mart con su principal lugarteniente, David Glass.

"La mayoría de la gente probablemente pensó que acabamos de tener un presidente loco que estaba realizando un truco publicitario muy primitivo", escribió más tarde Walton en su biografía (Sam Walton: Made in America, escrita por el editor en jefe de Time Inc. John Huey). "Lo que no saben es que este tipo de cosas sucede todo el tiempo en las tiendas Wal-Mart".

Bueno, eso, mucho trabajo duro, y aunque no lo creas, innovación. La razón de que Walton, quien murió a los 74 años en 1992, fuera el minorista más exitoso en la historia de Estados Unidos 30 años después de abrir su primera tienda Wal-Mart es que él también estaba muy por delante de sus competidores al llevar la eficiencia y la disciplina al mundo de la venta al por menor.

La piedra angular del éxito de su empresa fue vender productos al menor precio posible, algo que él era capaz de hacer al dejar de lado a los intermediarios y regatear directamente con los fabricantes para bajar los costos. La idea de "comprar bajo, acumula en grande, y vende barato" se convirtió en un modelo de negocio sostenible en gran medida debido a que Walton, a instancias de David Glass, su eventual sucesor, realizó grandes inversiones en software para poder rastrear el comportamiento de los consumidores en tiempo real desde la lectura de los códigos de barras en los mostradores de Wal-Mart.

Él compartió los datos en tiempo real con los proveedores para crear alianzas que permitieron a Wal-Mart ejercer una importante presión sobre los fabricantes para mejorar su productividad y ser cada vez más eficientes. A medida que la influencia de Wal-Mart creció, también lo hizo su poder para dictar el precio, volumen, entrega, embalaje, y la calidad de muchos de los productos de sus proveedores. El resultado: Walton volteó la relación proveedor-minorista.

12. Muhammad Yunus

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empresas13  La idea de Yunus inspiró a muchos jóvenes a dedicarse a las causas sociales en todo el mundo. ✓  (Foto: Cortesía de CNNMoney)

Empresa: Grameen Bank

Consejo: Pequeños regalos pueden equivaler a grandes impactos.

En la década de 1970, Muhammad Yunus estaba enseñando teoría económica a estudiantes en un aula universitaria en Bangladesh. Pero fuera del campus de la Universidad de Chittagong, todo lo que veía era hambre y pobreza aplastante. Su deseo de hacer algo por ayudar a los ciudadanos locales provocó un gesto simple pero poderoso: Yunus prestó 27 dólares a tejedores de cestas indigentes en un pueblo junto al campus de su universidad.

No podía creer la emoción que la pequeña cantidad de dinero causó. Para las personas que viven con unos centavos al día, sólo unos pocos dólares pueden transformar sus vidas; y en muchos casos lo hacen. El regalo fue utilizado para apoyar y ampliar este tipo de microempresas, y eso ayudó a muchos salir de la pobreza. Para sorpresa de Yunus, los tejedores de canastas pagaron los préstamos; y a tiempo, además. Luego se mudó de un pueblo a otro, buscando todo tipo de proyectos empresariales para financiar.

No fue sino hasta 1983 que Yunus fundó el Banco Grameen, la institución que ayudó a desarrollar y difundir el concepto del microcrédito. Para cuando Yunus ganó el Premio Nobel de la Paz en 2006, el Banco Grameen había dado préstamos a casi 7 millones de pobres en 7,000 aldeas de Bangladesh. Más importante aún, Yunus, de 71 años, ayudó a crear un movimiento global hacia el microcrédito. El modelo Grameen se trasladó a más de 100 países en todo el mundo y ha ayudado a millones de personas.

Aunque el banco no puede erradicar la pobreza, ha impulsado muchas vidas. Y algo no menos importante, la idea de Yunus inspiró a un sinnúmero de jóvenes a dedicarse a las causas sociales en todo el mundo.