Kodak: Un legado de innovación

La firma ha tenido un papel clave en grandes avances tecnológicos a través de sus subsidiarias.

Generación Kodachrome

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La firma eliminó este año 3,700 puestos.  (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 1  (Foto: Cortesía Fortune)

A medida que Kodak define su rumbo para salir de la protección por bancarrota en 2013, seguirá aligerando su carga con la esperanza de bajar los costos y reducirse a sus activos más rentables.

En septiembre, la compañía anunció planes para recortar 1,000 empleos como parte de su reestructuración, elevando el total de este año a 3,700 puestos eliminados. Más tarde en el mismo mes, Kodak anunció que saldrá del negocio de ventas de impresoras de inyección de tinta, aunque conservará las ventas de tinta por el momento.

Algunos han dudado de las decisiones de Kodak en el pasado. Sin duda, los críticos juzgarán a posteriori los movimientos de la firma, pero no es posible negar el enorme papel que Kodak ha jugado en algunas de las mayores innovaciones tecnológicas y científicas del siglo 20.

Basta con mirar los muchos negocios exitosos que directa o indirectamente ha engendrado. He aquí un vistazo a un puñado de lo que ha Kodak ha legado a través de los años.

Eastman Chemical

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La venta de Eastman Chemical en 1994 derivó en varios juicios. (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 2  La venta de Eastman Chemical en 1994 derivó en varios juicios. ✓  (Foto: Cortesía Fortune)

Ésta podría ser considerada la abuela de todas las divisiones y vertientes. La empresa con sede en Kingsport, Tennessee, ocupó el puesto 346 en la lista Fortune 500 con ingresos en 2011 de 7,200 millones de dólares. La compañía, que produce una amplia gama de materiales, aditivos, productos químicos y fibras, fue fundada en 1920 por George Eastman, en respuesta a la escasez de materias primas procedentes de Europa durante la Primera Guerra Mundial

Además de los productos químicos y materiales fotográficos, uno de los primeros desarrollos de la compañía fue la fibra de acetato, que se fabrica a partir de carbón con alto contenido de azufre y pulpa de madera y todavía se utiliza en ropa y filtros de cigarrillos.

El presidente ejecutivo de Kodak en aquel entonces, George Fisher, vendió Eastman Chemical en 1994; una decisión que ha sido objeto de muchos juicios posteriores. Mantenerla habría significado un acercamiento mayor de Kodak a la ciencia de los materiales, como el que Fuji Film realizó.

TrueSense Imaging

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Esta firma fue la semilla de las fotos digitales. (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 3  Esta firma fue la semilla de las fotos digitales. ✓  (Foto: Cortesía Fortune)

TrueSense Imaging desarrolla y fabrica dispositivos de sensores de imágenes de alto rendimiento que son utilizados en la inspección de manufacturas, en radiografías digitales, satélites de imagen terrestre, control de tráfico y sistemas de secuenciación de ADN.

Según el sitio web de la compañía "el negocio que eventualmente se convertiría en TrueSense Imaging comenzó en la División de Física de Eastman Kodak Company en la década de 1970 con la investigación en la naciente área del escaneo en estado sólido...." Platinum Equity adquirió la división de Kodak en noviembre de 2011 y posteriormente lanzó TrueSense.

El trabajo de Kodak en esta área fue crucial para el desarrollo de la fotografía digital. En 1986, construyó el primer sensor de imagen en megapixeles, que fue posteriormente utilizado en la primera cámara digital SLR del mundo: La Kodak DCS-100, lanzada en 1991. Sin embargo, el primer prototipo de cámara digital fue fabricado por el científico de Kodak Steve Sasson en 1975:

Era del tamaño de una tostadora y capturaba imágenes de .01 megapixeles en blanco y negro en una cinta de casette analógica.

Rochester Precision Optics

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Los lentes de RPO tienen fines civiles e incluso militares. (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 4  Los lentes de RPO tienen fines civiles e incluso militares. ✓  (Foto: Cortesía Fortune)

Rochester Precision Optics (RPO), con sede en el suburbio West Henrietta en Rochester, produce lentes ópticos para una amplia variedad de usos comerciales, militares e industriales.

En 2005, la empresa adquirió la tecnología de fabricación, la propiedad intelectual y los activos de Kodak Optical Imaging Systems. La compañía se especializa en lentes asféricas moldeadas en vidrio (que no son parte de una esfera o cilindro) utilizando innovaciones desarrolladas en Kodak.

Estas lentes pueden ser utilizadas en todo, desde reproductores de CD y teléfonos con cámara, hasta telescopios y sistemas de guía de misiles.

Ortho Clinical Diagnostics

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Kodak vendió Ortho Clinical Diagnostics para reducir deudas.  (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 5  Kodak vendió Ortho Clinical Diagnostics para reducir deudas. ✓  (Foto: Cortesía Fortune)

En 1994, Johnson & Johnson adquirió la División de Diagnóstico Clínico de Eastman Kodak, que se fusionó finalmente con Ortho Diagnostic de J&J para formar esta empresa.

La filial de Johnson & Johnson produce tecnología para diagnósticos médicos, como el análisis de sangre y las pruebas clínicas in vitro. Por ejemplo, la compañía introdujo el primer kit de prueba para analizar la sangre en busca de los antígenos del VIH-1, el virus responsable de la gran mayoría de los casos de Sida en Estados Unidos.

El mismo año en que Kodak vendió esta división, también vendió la operación de medicamentos de venta libre Sterling Winthrop Inc. por 2,900 millones de dólares, en un esfuerzo por deshacerse de sus unidades de salud. El argumento de esa medida: Enfocarse más en su negocio central de imagen y reducir sus deudas.

Carestream Health

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Kodak de deshizo de su grupo de salud en 2007. (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 6  Kodak de deshizo de su grupo de salud en 2007. ✓  (Foto: Cortesía Fortune)

Kodak decidió vender su grupo de salud en 2007 por un precio de alrededor de 2,500 millones de dólares. Ahora bajo el nombre de Carestream Health, es una subsidiaria de una de las mayores corporaciones de Canadá, Onex Corporation.

Carestream tiene un buen posicionamiento en el mercado de las radiografías, el escaneo médico y dental, las tecnologías informáticas para la salud y el escaneo molecular. La venta provocó críticas en aquel entonces, ya que la tecnología de escaneo médico era vista por algunos como un negocio más estable que las imágenes dirigidas a consumidores.

En su defensa, el grupo de salud de Kodak había registrado dos años consecutivos de reducción en sus ganancias. Y es posible que Kodak no haya tenido otra opción mientras batallaba por conseguir liquidez. Carestream registró 2,400 millones de dólares en ingresos en 2011.

ITT Exelis

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Kodak participó en la fabricación del Hubble.  (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 7  Kodak participó en la fabricación del Hubble. ✓  (Foto: Cortesía Fortune)

Kodak vendió su negocio de Sistemas de Detección Remota, que servía a clientes de los sectores aeroespacial y de defensa, a ITT Industries (ahora Exelis ITT) en 2004.

La tecnología es utilizada en la óptica de precisión y en sistemas ópticos que se utilizan en telescopios de alta potencia, entre otras cosas. De hecho, Kodak fabricó un espejo de respaldo para el Telescopio Espacial Hubble en 1981. Ahora está en exhibición en el Museo Smithsonian.

LG

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Kodak mantiene varias patentes de OLED. (Foto: Cortesía Fortune)
Kodak 8  Kodak mantiene varias patentes de OLED. ✓  (Foto: Cortesía Fortune)

En 2009, Kodak vendió su negocio de OLED orgánico (o diodo emisor de luz orgánico) a la surcoreana LG Electronics Inc.

Antes de la venta, Kodak se había quejado de que LG y otros fabricantes de teléfonos móviles habían infringido sus patentes de cámaras digitales. Inventado por Kodak en 1987, OLED utiliza una película orgánica que emite luz en respuesta a una corriente eléctrica.

La tecnología es utilizada en pantallas digitales como pantallas de televisión, monitores de computadora y teléfonos móviles. Considerada superior a las pantallas LCD y de plasma, la tecnología OLED permite pantallas más delgadas, más ligeras, más eficientes y de mejor calidad.

Cuando LG reveló un prototipo de televisor OLED en enero de 2012, CNET.com lo llamó "el avance más importante en la tecnología de los televisores en más de una década" y "el futuro de la tecnología de pantallas planas". Al menos por ahora, Kodak mantiene un buen número de patentes relacionadas con OLED.