6 hechos sobre Alibaba que marcaron sus primeros años

El gigante chino de comercio electrónico inició en una casa y con campesinos como personal de venta; incluso su CEO, Jack Ma, llegó a dar una conferencia a la que solo fueron tres personas.
alibaba  (Foto: CNN)
Sophia Yan
HONG KONG -

Tal vez Alibaba sea el niño mimado de la escena tecnológica en China, pero la empresa tuvo orígenes muy humildes y luchó contra numerosos obstáculos en su camino hacia la cima.

El nuevo libro escrito por el exempleado Porter Erisman, con título ‘Alibaba's World’, explora cómo la pequeña startup china floreció en un gigante del comercio electrónico.

Estos son 6 datos sorprendentes sobre los comienzos de Alibaba:

1.- Jack Ma pronunció una conferencia, pero sólo tres personas asistieron.

Hoy en día, el fundador de la compañía Jack Ma es muy conocido por sus animados discursos, y algunos dicen que es lo bastante divertido como para hacer comedia stand-up.

Pero no siempre fue así. En el año 2000, Ma tenía previsto dar un discurso en una conferencia de tecnología en Berlín, cuando ocurrió el desastre.

"Decididos a hacer una gran entrada, empujamos las puertas de un recinto con 500 asientos", escribió Erisman. "El lugar tenía aforo para 500, pero sólo tres personas se presentaron".

Ma puso buena cara y de todos modos dio su discurso, que terminó con el sonido de los aplausos de sólo seis manos.

Seis años más tarde, incluso el CEO de Amazon Jeff Bezos fue descubierto en una de las conferencias de Ma, como un estudiante aplicado tomando notas.

2.- Todo comenzó con la casa Alibaba

Apple tuvo su célebre origen en el garaje de la familia de Steve Jobs. Y en los primeros días de Facebook, Mark Zuckerberg utilizó una casa de Palo Alto como guarida, como una residencia estudiantil para geeks.

Alibaba también tiene su propia versión, el humilde apartamento de Ma Hangzhou, donde la compañía fue fundada en 1999. Los primeros empleados dormían, comían y trabajaban todo el día en esa casa, y con el tiempo, se convirtió en "un símbolo de la cultura de Alibaba de no malgastar el dinero", escribió Erisman.

Esa mentalidad pervivió: En el 2000, Alibaba abrió oficinas en Silicon Valley, y alquiló una casa en California, la versión estadounidense de la "Casa de Alibaba". Hordas de ingenieros enviados desde Hangzhou se guarecieron en la casa, trabajaron jornadas imposibles y se alimentaron con fideos instantáneos.

3.- Alibaba contrató a campesinos como personal de ventas

Cuando Alibaba estaba buscando contratar a su primer equipo de ventas, no podía permitirse pagar los altos salarios de los recién graduados de las mejores universidades de China. En lugar de ello, contrataron a jóvenes de zonas rurales, que procedían del campo.

"La paga era baja, y las condiciones duras, pero Alibaba era un pequeño paso para ellos y sus familias, una fuente de esperanza", escribió Erisman.

4.- Los apagones en la oficina eran comunes

La red eléctrica de Hangzhou no podía cubrir la demanda conforme llegaron a la ciudad las fábricas y los sistemas de aire acondicionado. Durante una ola de calor en 2003, Alibaba -junto con el resto de la ciudad- se vio obligada a racionar la electricidad.

"En los días calurosos, el aire acondicionado no estaba permitido, por ello la compañía tenía grandes bloques de hielo en tinas de plástico alrededor de la oficina", escribió Erisman. "Y en los días más calurosos, Hangzhou programaba apagones, lo que significaba tener que cerrar nuestras oficinas y mandar los empleados a casa".

5.- eTaobao fue un proyecto ultra secreto

Ma lanzó Taobao -la plataforma de compras en línea más popular de Alibaba- en 2008, como respuesta a la creciente presencia de eBay en China.

El fundador eligió a seis empleados para desarrollarla, pero no les dijo nada hasta que renunciaron oficialmente a Alibaba y comenzaron a trabajar en el proyecto desde un lugar secreto. Los trabajadores tenían prohibido comentar el proyecto a sus amigos o familiares.

La plataforma Taobao era tan secreta que los empleados de Alibaba incluso se acercaban a Ma para advertirle acerca de este nuevo competidor, en ese momento, no tenían idea de que el naciente sitio web era en realidad una iniciativa manufacturada en casa.

6.- eBay jugó sucio contra Alibaba

El rival eBay echó mano de todo su arsenal durante su batalla con Alibaba, incluso trató de convencer a Bill Clinton de no dar un discurso en la cumbre anual de la compañía.

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Según Erisman, eBay envió al equipo de Clinton imágenes de objetos ilegales vendidos en las plataformas de Alibaba: rifles AK-47, uranio y productos falsificados. Incluso el fundador de eBay, Pierre Omidyar, llamó en persona a Clinton para disuadirlo.

eBay no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios.

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