Discovery: el CEO gana mientras las acciones caen

El pago de David Zaslav fue de los más altos en 2014, mientras que los títulos cayeron 24%; la cadena ha fracasado con algunas producciones, además de no aprovechar el mercado del ‘streaming’.
discovery  (Foto: Archivo)
Paul R. La Monica
NUEVA YORK -

La compañía de cable Discovery Communications no tuvo un buen 2014. La acción perdió casi una cuarta parte de su valor.

Pero a pesar de eso, el presidente ejecutivo de Discovery, David Zaslav, es el CEO mejor pagado en el mundo corporativo estadounidense. Su remuneración total equivalió a 156.1 millones de dólares el año pasado; un aumento de 33 millones de dólares en 2013.

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Discovery tampoco no ha tenido un buen comienzo en 2015. La acción ha caído otro 4% en lo que va del año.

Y el reciente escándalo de Josh Duggar es otro dolor de cabeza para la compañía, propietaria de la cadena TLC, que transmite el reality show de familia Duggar 19 Kids and Counting.

¿Entonces, por qué Zaslav está ganando tanto cuando las acciones se han derrumbado durante casi 19 meses y contando?

Discovery no solo tiene un desempeño inferior al del mercado, sino que también se ha desempeñado peor que otras acciones de cable independientes como AMC Networks, Starz y Scripps Networks Interactive.

La empresa no estuvo disponible de inmediato para hacer comentarios. Pero para ser justos, las acciones de Discovery han aumentado en más del cuádruple (un aumento de más del 300%) desde que Zaslav asumió el cargo de presidente ejecutivo a comienzos de 2007.

Discovery reconoció la exitosa trayectoria de Zaslav en el largo plazo cuando reveló su paquete salarial, que fue parte de una extensión de contrato por 6 años. 

Pero Discovery agregó que gran parte de su remuneración es en forma de acciones restringidas. No quiere decir que haya recibido un cheque por 156.1 millones de dólares a principios de año.

“Este contrato premia al señor Zaslav por el valor que ha creado y la dirección estratégica continua que ofrece y requiere un rendimiento sostenido en el tiempo para que la adjudicación tenga valor”, dijo Discovery en una presentación de la SEC.

Zaslav fue nombrado recientemente miembro propietario del Consejo de Administración de Grupo Televisa.

Así que, ¿Discovery desplegará el tipo de “rendimiento sostenido” que se necesita para que Zaslav realmente capitalice en grande? Eso está por verse. Los ratings deben repuntar.

Los analistas esperan que las ventas totales de Discovery para todo el año se eleven 4%; menos que las de AMC y Starz.

Discovery, que también es propietario de Animal Planet, Oprah Winfrey Network y, por supuesto, Discovery Channel, ha reportado un lento crecimiento de ingresos por publicidad en Estados Unidos últimamente.

Las ventas publicitarias de sus canales nacionales aumentaron sólo 2% el año pasado y sólo 1% en el primer trimestre de este año.

Discovery dijo que “la entrega inferior” -que es la jerga de la industria para llamar a los menores ratings- fue la razón principal para el débil crecimiento publicitario.

“Ha habido preocupaciones por los ratings. Las cifras de publicidad han sido bastante malas”, dijo Brian Wieser, analista de Pivotal Research Group.

La pérdida de 19 Kids and Counting -ya sea solamente temporal o que termine siendo permanente- podría ser otro golpe para TLC.

Discovery también ha tenido desafíos en cuanto a los ratings en su canal homónimo.

La “Semana del Tiburón” sigue siendo un gran éxito; las más reciente arrancará el 5 de julio.

Sin embargo, otros eventos, como el especial de la caminata en la cuerda floja de Nik Wallenda en Chicago en noviembre pasado, han sido fracasos.

El canal también fue criticado por su tonto espectáculo Eaten Alive; que prometió (pero no cumplió) mostrar a un hombre siendo tragado por una anaconda.

Discovery se desempeñó mucho mejor en el extranjero en 2014, con ingresos por publicidad de 28%. Pero la fortaleza del dólar tuvo un impacto significativo en los resultados del primer trimestre. Así que esa es otra gran preocupación para el resto del año.

Wieser de hecho piensa que vale la pena comprar la acción ahora debido a que ha caído tanto. Pero reconoce que hay muchos riesgos. Dijo que la consolidación en el negocio de cable es un problema para Discovery y para otros propietarios más pequeños de cadenas de cable.

El anuncio de que Charter Communications planea comprar Time Warner Cable es el ejemplo más reciente de fusiones que remodelan el negocio de la televisión.

Puede ser más difícil para compañías como Discovery negociar términos de distribución favorables debido a que están lidiando con proveedores de cable y satélite cada vez más grandes. (AT&T está en el proceso de compra de DirecTV).

¿Otro motivo de preocupación? ¿La programación de Discovery en realidad se ajusta bien al mundo de streaming y atracones de series en el que vivimos?

Netflix retiró programas de Discovery en octubre después de que expiró su contrato. Zaslav dijo en una conferencia de inversión a fines del año pasado que las dos empresas están tratando de negociar un nuevo acuerdo.

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Sin embargo, Discovery sí anunció una nueva asociación con el streaming Hulu en diciembre.

Así que, a Zaslav le queda trabajo por hacer si quiere demostrar a Wall Street que vale un paquete pago de 156.1 millones de dólares.

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