Grace D. Lieblein

Presidenta y Directora de General Motors México, 49 años.
Grace Lieblein  (Foto: Alfredo Pelcastre / Mondaphoto)

De padre cubano y madre nicaragüense, es la ejecutiva latina con más alto rango en la empresa automotriz General Motors (GM) y ocupa el segundo lugar en el ranking 2009 de las 50 Mujeres más poderosas, que puedes ver completo dando clic aquí .

Grace Lieblein ha sido reconocida por varias publicaciones como una de las mujeres líderes del sector automotriz y cuenta con una trayectoria de más de 20 años en la industria.

Antes de llegar a México, Lieblein era líder global de ingeniería, donde estuvo a cargo del diseño de varias crossover premiadas, como la GMCAcadia y la Chevrolet Traverse. En su haber también pesa la implementación del sistema de manufactura global y la consolidación de todas las manufactureras.

Al frente de GMen México, Centroamérica y el Caribe desde hace cuatro meses, ya ha tenido que afrontar la crisis financiera internacional que ha golpeado como nunca a la industria automotriz. Esto ha llevado a la firma a tomar medidas dolorosas, como el despido de 600 personas, paros técnicos y la reconsideración de su modelo de negocio en la región.

Lieblein es pieza clave para apuntalar la operación de la firma. Hoy está enfocada en reducir costos estructurales y proteger las fortalezas centrales de la armadora, cuya matriz vive uno de sus peores momentos de la historia.

Grace D. Lieblein ocupa el segundo lugar en el ranking 2009 de Expansión, después de María Asunción Aramburuzabala, vicepresidenta de Grupo Modelo.

El tercero lo tiene Louise K. Goeser, presidenta y Directora General de Siemens Mesoamérica.


 LA PIEZA CLAVE


Grace Lieblein, la nueva presidenta y directora general de General Motors de México, casi no tuvo tiempo de celebrar su nombramiento, el pasado primero de diciembre. Al día siguiente de que la firma automotriz anunciara a la prensa su nuevo cargo, Rick Wagoner, el entonces presidente y director ejecutivo de General Motors (GM), asistió al Capitolio para solicitar al gobierno estadounidense un préstamo de emergencia de 18,000 millones de dólares, para evitar la quiebra de la empresa. 

Y 10 días después, tres de las cuatro plantas manufactureras que tiene GM en México entraron en paro técnico por varias semanas, como parte de una decisión de la corporación para reducir 30% (unos 250,000 vehículos) su producción en Norteamérica.

En sus primeras dos semanas en México, Lieblein (se pronuncia ‘libláin’) se entrevistó con el presidente Felipe Calderón, con el secretario de Economía y con los gobernadores de Coahuila, Guanajuato, San Luis Potosí y el Estado de México, donde GM tiene operaciones. La ejecutiva habló de la viabilidad de largo plazo de la compañía –hoy en proceso de restructuración- y transmitió un mensaje de confianza a las autoridades, comenta uno de sus colaboradores.

GM México es una de las subsidiarias más importantes de GM Norteamérica, por lo que Lieblein será una pieza clave dentro de la estrategia de restructuración de la compañía, en medio de la recesión económica global y la crisis más severa por la que ha atravesado la industria automotriz en 30 años.

 “GM está en el periodo de reinventarse a sí misma y como GM México es una subsidiaria importante, debemos asegurarnos de reinventarnos también”, explica Lieblein en entrevista con Expansión.

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 A diferencia de otros años, cuando GM México tenía grandes periodos de crecimiento, ahora el mercado está en fuerte contracción por lo que su directora y su equipo están enfocados en la supervivencia y en obtener estabilidad para prepararse para mejores tiempos.

“Nuestra primera tarea, la mía y la de mi equipo, es asegurarnos de sobrevivir esta crisis de una manera que nos permita obtener una ventaja, cuando la economía llegue al punto de recuperación”, añade.

Lieblein, hija de padre cubano y madre nicaragüense, creció en un hogar con ambiente latino en Los Ángeles, California, un entorno muy diferente al de Detroit y el medio oeste estadounidense.

Pero su gusto por las ciencias y las matemáticas, y la influencia de su padre (quien trabajó en una línea de ensamble de GM) pesaron para que decidiera ser ingeniera. “Siempre tuvimos cariño y pasión por los coches en la familia”, recuerda.

La joven se mudó a Michigan para estudiar ingeniería industrial en el Instituto General Motors (hoy Universidad Kettering). Ahí conoció a su esposo, también ingeniero, y poco después, cursó una maestría en negocios en la universidad del mismo estado.

En 25 años, Grace Lieblein recorrió todo el escalafón de GM, desde sus primeros trabajos como ingeniero supervisor en áreas de ergonomía y fundición en planta, hasta directora de centros de pruebas en pistas a altas temperaturas en Arizona, y directora de diseño de ingeniería para GM Norteamérica.

Fue uno de los líderes en el proyecto de implementación del sistema de manufactura global de GM y su último cargo antes de venir a México fue el de jefa de ingeniería de camionetas con tracción delantera de GM a nivel global.

Desde ese cargo, Lieblein supervisó el diseño y la construcción de cuatro de los modelos que integran la nueva generación de vehículos crossover de GM: la Traverse, la Acadia, la Enclave y la Saturn Outlook. Los crossover tienen la apariencia y el espacio interior de una camioneta, pero sus motores son de menor potencia y están montados sobre un chasis más ligero, lo que los hace ahorradores de combustible.

Ella ha roto varias marcas. Es la ejecutiva latina de mayor rango en GM; es la primer latina en ocupar el cargo de jefa de ingeniería en la corporación; y es también la primera mujer en ocupar la dirección de la subsidiaria en México.

Su nombramiento tiene un carácter estratégico. A decir de algunos observadores, su perfil de ingeniero-administrador y su experiencia en diseño y manufactura, son un indicio de que las operaciones de la empresa en México pueden cobrar cada vez mayor importancia.

“Si se restructuran todas las operaciones de GM en Norteamérica, el tener una directora de GM México con sus características puede ser un activo”, dice Armando Soto, presidente de la consultora Kaso y Asociados. “Ella puede promover las operaciones de México de manera muy interesante, sobre todo con el soporte técnico. Y si GM busca mejorar el aspecto de costos, esto va totalmente de la mano con abatir costos de fabricación”.

En los últimos años, GM ha invertido casi 3,000 mdd en modernizar sus instalaciones, construir nuevas plantas de transmisiones y motores de seis cilindros, y edificar el nuevo complejo de San Luis Potosí, donde se fabrican los subcompactos Aveo y G-3. Todo con miras a aumentar las exportaciones a Estados Unidos de vehículos y componentes más eficientes en consumo de combustible.

El plan de restructura de GM, encaminado a reducir costos y consolidar operaciones en Norteamérica, debe ser aprobado por el gobierno del presidente de EU, Barack Obama. Hasta ahora, las operaciones de México no han sido afectadas, salvo la línea de producción de la camioneta Captiva que se produce en Ramos Arizpe y que será suprimida.

Grace Lieblein y su equipo de directores han identificado cinco prioridades para llevar de vuelta a GM México a la senda del crecimiento. La primera es asegurarse de tener los productos correctos al precio justo, tanto para la organización como para el mercado. La segunda es cuidar el dinero y generar flujo de efectivo. La tercera es mejorar el proceso de inventarios. La cuarta es alcanzar el liderazgo, tanto en la calidad como en el servicio al cliente. Y la quinta, mantener un liderazgo positivo e involucrar a los empleados.

“Cuando estás en una época así, debes asegurarte de que el liderazgo tenga una actitud positiva e involucrar a tus empleados, pues es muy fácil en estos momentos gastar gran parte de tu trabajo y energía preocupándote por cosas que no puedes controlar”, dice la ejecutiva, que sirve personalmente café a sus colaboradores e invitados.

Ella comparte un consejo para tiempos de crisis que le dio Maureen Kempston Darkes, vicepresidenta de GM para América Latina: “Corta tus costos estructurales, enfócate en tus fortalezas centrales y prepárate para la recuperación”.

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En sus cuatro meses de gestión, Lieblein ha impulsado una mayor comunicación e interacción entre las áreas de GM. “Es una extraordinaria integradora de equipos, ha entablado una sinergia entre todas las áreas, no sólo con mucha apertura de ella hacia nosotros, sino de nosotros hacia los otros directores”, dice Mauricio Kuri, director de Relaciones Públicas y de Gobierno de la compañía.

“A mí me gusta ver un grupo de gente diversa en un equipo, pues creo que eso es lo que da mejores soluciones. Yo no quiero un grupo que luzca igual que yo o que piense como yo”, dice Lieblein, aficionada al jogging, a cocinar, pintar acuarelas y leer. Recién cerró las cubiertas de The State of Fear (El estado del miedo), un thriller de Michael Crichton, que tiene como protagonistas a terroristas ambientales.

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