Todo lo que necesitas saber sobre la bacteria mortal de Europa, 'E. coli'

El brote que ha provocado la muerte de al menos 16 personas genera incertidumbre por las consecuencias que puede dejar en el mundo
Brote Alemania
Brote Alemania  Brote Alemania  (Foto: )
Barry Neild
Autor: Barry Neild
(Reuters) -

Un brote de E. coli en Alemania que ya mató a por lo menos 16 personas y dejó a cientos luchando contra la infección en toda Europa, levantó preguntas sobre qué riesgos hay si la infección continúa y que consecuencias tendría en esa región y en el mundo.

¿Qué es el E. coli?

Escherichia coli (E. coli) es una bacteria que se encuentra viva en los intestinos de la gente y de los animales. Se puede transmitir a través de agua o alimentos contaminados, especialmente en vegetales crudos y carne poco cocida.

Normalmente es inofensiva, pero puede causar breves ataques de diarrea. Algunas cepas más agresivas pueden causar diarrea severa que puede llevar a un grave daño en los órganos como fallos renales. Los adultos saludables normalmente se recuperan en una semana, pero los niños pequeños y adultos mayores pueden desarrollar insuficiencia renal que ponga en peligro la vida.

¿Por qué esta cepa es tan mortífera?

El European Food Safety Alert Network identifica la bacteria vinculada a los pepinos contaminados como EHEC, o Escherichia coli enterohemorrágico, una cepa particularmente virulenta y resistente a los antibióticos.

En Hamburgo, hasta el 30% de la gente ingresada en el hospital con la infección desarrolladon síndrome urémico hemolítico, un fallo renal que pone en peligro la vida.

¿Quiénes son las víctimas?

La ECDC dice que el impacto de la bacteria en individuos normalmente puede estar determinado por la edad, con un riesgo mayor para niños menores de cinco años de desarrollar la enfermedad y de morir por la infección.

Sin embargo, las estadísticas publicadas el 27 de mayo mostraron que,  de los 276 casos, 87% fueron adultos, y 68% mujeres. Un hospital de Hamburgo dijo haber atendido a 700 pacientes infectados. De 85 individuos con riesgo de insuficiencia renal, 20 son niños y 65 adultos.

En Suecia, donde en teoría se concentra el mayor número de casos fuera de Alemania, se reportaron docenas de personas hospitalizadas.

¿A qué tipo de alimentos afecta?

Se teme que otros vegetales que se comen crudos, como la lechuga y los jitomates, puedan estar contaminados.

¿Qué consejo se les da a los consumidores?

Alemania aconsejó a la gente evitar todo tipo de vegetales crudos, particularmente pepinos, lechugas y jitomates. La ECDC dice que existe un riesgo de trasmisión de persona a persona de gente que sea portador de la infección. “Los mensajes de higiene personal son importantes”, dijo.

¿De dónde vino la infección?

La fuente del brote de E. coli aún es desconocida, pero se ha señalado a pepinos importados en Alemania desde España, contaminados desde su origen o en el traslado. El vicepresidente primero del Gobierno español, Alfredo Pérez Rubalcaba, desmintió esta versión.

El Centro Europeo para la Prevención y Control de Enfermedades (ECDC, por sus siglas en inglés) dice que la trasmisión de la variedad de bacterias, comúnmente encontradas en ganado, normalmente ocurre a través de comida o agua contaminada y por contacto con animales.

¿Hasta dónde se ha extendido?

El ECDC dice que es el brote más grande en el mundo en su tipo. Hasta el momento se ha relacionado con una docena de muertes en Alemania por el E. coli y cientos de infecciones, pero se espera que haya más. También se han reportado infecciones en toda Europa Occidental, pero hasta el momento todos los casos de Austria, Gran Bretaña, Dinamarca, Francia, Holanda, Suecia y Suiza es con gente que regresaba de viajes a Alemania.

Hay reportes de dos estadounidenses que viajaron a Europa y se enfermaron de regreso en su país.

¿Cuáles son las consecuencias económicas?

Con las exportaciones de los vegetales españoles “paralizados”, de acuerdo con los funcionarios, se pronostican pérdidas semanales de alrededor de 200 millones de euros. También hay preocupación por el impacto a largo plazo que tendrá en el mercado de frutas y vegetales de España, con un valor el año pasado de 8,600 millones de euros.

Los productores informaron que ya está afectando a las exportaciones de frutas con semillas, a pesar de no estar relacionadas con el susto. Además de Alemania, un número de países europeos, incluidos Rusia y Bélgica, han prohibido la importación de vegetales de España.

Alemania informó que redujo drásticamente sus importaciones de Holanda. La alerta del pepino también podría llegar a discusiones diplomáticas, con los productores presionando al primer ministro español a tomar acciones, quejándose de que las autoridades alemanas han acusado a los productos de España sin ninguna prueba.

Leire Pajin, la ministro de Salud española, discutió sobre el brote en Twitter: “A falta de pruebas, no descartamos utilizar todas las medidas necesarias para asegurar que haya compensación por el daño (económico)", escribió. “Desde el primer día, el gobierno lanzó una ofensiva diplomática para prevenir la vinculación de esta crisis de salud con nuestros productos”.

¿Existe la probabilidad de que se extienda fuera de la Unión Europea?

Aunque Alemania es muy importante para las exportaciones de vegetales de España, el país exporta a otros países, incluyendo Rusia y Estados Unidos.

También existe el riesgo de los llamados “racimos secundarios” de la infección ocasionada por la trasmisión de persona a persona por cualquiera que haya sido contaminado durante una visita a Europa.

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