Las netbooks, la novedad de los gadgets

AT&T busca ligar la venta de estas mini laptops a un contrato de Internet inalámbrico; ¿será una jugada exitosa o una apuesta demasiado temeraria?
Netbook  (Foto: AP)
Jon Fortt

Glenn Lurie conoce "Silicon Valley" mejor que la mayoría de los sujetos de la industria de las telecomunicaciones. Este hombre clave para AT&T fue quien acampó en Cupertino y discutió con Apple el lanzamiento del exitoso iPhone. ¿Su próxima gran jugada? El netbook.

Así es, el netbook, esa encogida laptop de bajo costo que en los últimos tiempos ha sido rara vez punto fuerte en la moribunda industria de las PCs.

Como dijo Lurie, el próximo éxito de ventas de AT&T tal vez no sea un teléfono en absoluto, sino un netbook con acceso a Internet, que funcione en cualquier lugar en el que haya señal de celular.

Prepárense para el punto decisivo: Si firman un contrato de dos años con AT&T podrán obtener su nuevo netbook por 99 dólares o menos.

El resultado del fenómeno del "teléfono gratis", que ayudó a hacer ubicuos los dispositivos móviles en los Estados Unidos, ya no es sólo para los teléfonos. Las primeras señales de cambio surgieron la pasada temporada festiva cuando, en unión con AT&T, Radio Shack ofreció un notebook Acer por 99 dólares, promoción que funcionó "extremadamente bien", dice Lurie. "La asociación con Acer es un gran ejemplo de cómo funcionarán las sociedades. Radio Shack vino hacia nosotros y nos dijo, ‘Tenemos una idea. ¿Pueden ayudarnos?' "

Como Presidente de la División de Dispositivos Emergentes de AT&T, Lurie espera llevar a cabo muchos más acuerdos semejantes. Su misión es lograr que todo, excepto los teléfonos, se conecte a la red de banda ancha de AT&T -lap tops, dispositivos GPS, autos, juegos, equipo médico, "y hasta collares para perros" bromea Lurie.

Tan sólo es febrero, pero para él el año comenzó con rapidez. En la exhibición anual Consumer Electronics Show a principios de enero, Lurie se asoció con Sony y Dell para anunciar que una nueva cámara Sony usaría la red inalámbrica de AT&T para subir fotos automáticamente a la red, y que Dell vendería su Inspiron Mini 9 netbook de 499 dólares en sólo 99 siempre y cuando los compradores firmaran un plan con AT&T. (Pero, como siempre, hay un truco: El precio se ajusta a 99 dólares sólo después de que los consumidores reciben una devolución de 349 dólares por correo, así que los interesados tendrán que pagar y confiar en la veleidosa hada del reembolso).

¿Por qué ayuda AT&T a financiar descuentos en netbooks? Tratos semejantes ya han probado su popularidad en Europa y Asia, y las compañías estadounidenses buscan maneras eficientes de atrapar a los clientes con contratos de Internet. Incluso en esta difícil economía, las empresas gastan miles de millones para aumentar la velocidad de sus redes y superar a la competencia. Pero también saben que el derecho de jactarse de tener la conexión a Internet más veloz no vale mucho a menos que los consumidores firmen. Ahora tienen una corazonada de que los netbooks baratos lograrán que los consumidores se comprometan con planes de Internet de dos años, tal como lo hicieron los dispositivos celulares con la telefonía.

El plan podría fracasar. AT&T no sabe aún si los usuarios de los netbooks probarán ser tan fieles (y rentables) como, digamos, los usuarios de los iPhones. Si no lo son, los descuentos podrían resultar ser una pérdida de dinero. Claro está que no hay garantía de que el aliciente de un netbook barato logrará que las masas aumenten sus recibos de teléfono mensuales en medio de una recesión extenuante.

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Pero los titanes de la industria de las PCs parecen arraigarse a la idea de asociarse con otras compañías. Kevin Frost, quien dirige la división de computadoras portátiles de Hewlett-Packard, dijo el año pasado que parte de la visión de la empresa es hacer que las lap tops sean tan ubicuas como los celulares, y trabajar con la gente de AT&T encaja de maravilla con su plan.

¿Y qué hay de Apple? Lurie no hablará de los detalles por supuesto, pero durante nuestra plática mencionó que acababa de sentarse con el Oficial Operativo en Jefe de Apple, Tim Cook, hacia algunos minutos. ¿Venderá alguna vez AT&T una MacBook con descuento? "Tenemos conversaciones con mucha gente", dice Lurie. "Me gustaría mucho hacer, de nuevo, negocios con Apple, y espero que lo hagamos".

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