El ‘canto de la sirena’ de Pandora

El sitio de música por Internet debe convencer al mercado que su negocio no naufragará con ello; pero la firma carga con un estigma muy grande: ha perdido 92.1 mdd desde 2000… y seguirá así.
musica radio internet  (Foto: Photos to Go)
Dan Mitchell

Hay un problema fundamental con el modelo de negocio de Pandora Media: mientras más se usa su producto, más dinero pierde la compañía. Eso es justo lo contrario de lo que hace viable a una compañía a largo plazo.

No obstante, el servicio de música en Internet está pidiendo a los accionistas públicos que financíen su crecimiento para poder atraer a más oyentes, incrementar el uso del servicio y... en consecuencia, perder más dinero.

Pese a esta situación, los inversionistas que esperan la OPI de Pandora están deseosos de adquirir acciones, que se prevé debutarán en el mercado este miércoles. Tanta demanda hay entre los inversores, que la semana pasada la compañía elevó el precio inicial de sus acciones, del rango de 7-9 a 10-12 dólares. Y también aumentó el tamaño de la colocación, de 13.7 millones a 14.7 millones de acciones.

Si la acción se vende a 11 dólares, la compañía estará valorada en cerca de 2,000 millones de dólares (mdd). Esa cifra, sin embargo, es prácticamente irrelevante, pues Pandora prevé que disminuya el crecimiento de sus ingresos y que aumenten sus pérdidas.

Las ventas de Pandora en el trimestre que finalizó el 30 de abril ascendieron a 51 mdd, un aumento sustancial respecto a los 22 mdd que la compañía registró en el mismo periodo del año pasado. Pero la empresa perdió más dinero que nunca en su último trimestre, cerca de 6.8 mdd, frente a los 3 mdd  perdidos en el mismo ejercicio del año pasado. Pandora jamás ha reportado una ganancia, por el contrario, desde que fue fundada en el 2000, ha sumado pérdidas por 92.1 mdd.

Pandora es un producto excelente. Emite música en ‘estaciones' programadas por los gustos de los oyentes, afinadas constantemente por un algoritmo. Si le dices que te gusta una canción, te buscará canciones similares. Funciona notablemente bien. Por desgracia, su negocio no encaja en la forma en que hoy opera la industria musical.

El problema son las regalías que Pandora debe pagar a las discográficas cada vez que emite una canción. Esas tarifas son más altas que los ingresos por publicidad que percibe Pandora. Así, en cada transacción pierde dinero. En su trámite para salir a Bolsa, la compañía dijo que continuaría perdiendo dinero durante "al menos" el año fiscal 2012. Y no hay nada que indique que algo cambiará para revertir sus pérdidas.

Sus acuerdos de regalías expiran en 2015. En la documentación que Pandora presentó para su OPI, especifica que "no hay garantía" de que pueda negociar términos que le sean más favorables. De hecho, las tarifas podrían incluso aumentar, lo que podría sacar a Pandora del negocio. Así, a los inversionistas públicos se les pide apostar por probabilidades remotas.

Para empeorar las cosas, el crecimiento de sus ingresos está decayendo. El año pasado, sus ventas crecieron 136% respecto al año previo, pero se espera que la tasa de crecimiento caiga a medida que el negocio de Pandora transite a los dispositivos móviles, donde las tarifas publicitarias son más bajas que en la Red. Apple dice que Pandora es la segunda aplicación más popular en el iPhone. Pero la competencia aumenta: Apple, Google, Amazon y otras compañías están incursionando fuertemente en el negocio de la música en Internet.

A la fecha, Pandora tiene 90 millones de usuarios (si bien sólo 34 millones de ellos usan el servicio al menos una vez al mes). La compañía afirma que un nuevo usuario se registra cada segundo... para la mayoría de las empresas, esas son buenas noticias. Pero para Pandora, eso sencillamente se traduce en más pérdidas.

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