La nueva iPad: inicio del fin del 3G

El dispositivo impulsará la tecnología inalámbrica de cuarta generación llamada LTE; sin embargo, analistas estiman que la gran conversión a esta tecnología vendrá con un nuevo iPhone.
ipad  (Foto: AP)
David Goldman

La nueva iPad de Apple será un punto de inflexión para la industria inalámbrica: es el principio del fin de la red 3G. La iPad renovada presentada el miércoles será el primer dispositivo de Apple que incorpore una tecnología inalámbrica 4G -de cuarta generación- llamada Long Term Evolution o LTE. Hasta ahora, las ventas de dispositivos 4G han quedado fuertemente rezagadas frente a tablets y smartphones habilitados para redes 3G.

Pero un dispositivo de tanta proyección como la iPad podría estimular un aumento en las ventas.

"Apple es la última resistencia en cuanto a la red 4G se refiere. Agregarlos a ellos a la lista cierra la alianza y asegura el dominio de esta tecnología en el mercado", comenta Ari Zoldan, CEO de Quantum Networks, proveedor de redes de próxima generación.

Verizon y AT&T han gastado miles de millones de dólares en actualizar y extender sus nuevas redes LTE en Estados Unidos. Verizon tomó ventaja al implementar a finales de 2010 dicha red, que actualmente da servicio a más de 200 millones de personas. La red LTE de AT&T comenzó a operar en septiembre de 2011, y al presente cubre a 74 millones de estadounidenses. Sprint y T-Mobile han anunciado, a su vez, planes para adoptar la tecnología LTE, pero todavía no han activado esas redes.

A pesar de la amplia cobertura del servicio 4G, Verizon ha vendido únicamente 5.4 millones de dispositivos LTE. En comparación, el mismo proveedor de telefonía móvil vendió 4.2 millones de iPhones en el trimestre pasado. AT&T no ha divulgado las cifras de ventas de su dispositivo 4G.

El alto perfil de la iPad, por otro lado, podría ser la chispa que los operadores móviles necesitan para atizar la adopción de la red 4G. "Esto significa que -de forma repentina- millones de personas que antes no estaban ahora estarán en la red 4G. Ningún otro dispositivo hubiera facilitado un cambio de esa naturaleza", advierte Zoldan.

Las ventas de la pizarra iPad alcanzaron los 15 millones el pasado trimestre, y los analistas de la industria prevén que Apple venderá 50 millones más este año (de las cuales aproximadamente 40 millones serán compradas tras el estreno de la nueva iPad). El modelo más popular es la iPad sólo Wi-Fi, pero si continúan las tendencias actuales en las ventas, alrededor de un tercio de las pizarras vendidas por Apple serán 4G. Esa estimación equivale a cerca de 13 millones de iPads 4G comercializadas este año.

Es un gran número, pero no el cambio radical que los operadores de telefonía esperan. Esa conversión ocurrirá, dicen los analistas, cuando Apple presente el iPhone habilitado para red 4G.

"El iPhone tendrá un impacto mucho mayor que la iPad por las puras cifras. Un iPhone con LTE representará un punto de inflexión para la tecnología 4G", anticipa Ken Rehbehn, analista de Yankee Group.

Los operadores de telefonía inalámbrica no pueden esperar, están deseosos de que la gente migre de las anquilosadas redes 2G y 3G hacia las más eficientes redes 4G. Hasta ahora, han tenido poco éxito, pero los consumidores tienden a seguir el rumbo que Apple marca.

El estándar LTE ofrece velocidades de descarga de entre 5 y 12 megabits por segundo, iguales o superiores a la típica conexión doméstica de banda ancha. En muchos sentidos, la tecnología 4G es capaz de sustituir a la Wi-Fi, si bien los límites del espectro y la utilización de topes hacen que la red Wi-Fi sea necesaria para operaciones que suponen un uso intensivo de datos, como el streaming de vídeo.

Dejemos una advertencia: Aunque AT&T y Verizon han lanzado la tecnología LTE, las redes utilizan diferentes frecuencias que no son compatibles una con la otra. Como hizo con la iPad 3G, Apple venderá dos versiones -una para Verizon y otra para AT&T-  que no pueden cambiarse a una red distinta.

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