¿Qué busca Apple en China?

El CEO de la fima, Tim Cook, viajó al país que representa su mercado potencial más grande; su agenda habría abarcado impulsar la venta del iPhone, además de ajustar cuentas con proveedores.
tim cook china  (Foto: AP)
Philip Elmer-DeWitt

Gracias a que un cliente con cámara se fijó en él y actuó rápido, nos enteramos el lunes que el CEO de Apple Tim Cook estuvo en Beijing, al menos por unas horas, cuando un hombre le tomó un par de fotos y las publicó en Sina Weibo, un sitio de microblogging de China.

Dejando de lado la iconografía de un director ejecutivo de Apple plantando pie en el mayor mercado del mundo para los dispositivos iOS, algo que Steve Jobs al parecer nunca se molestó en hacer, ¿qué se supone que Cook hacía allí?

De acuerdo al representante local de relaciones públicas de Apple, Cook sostuvo "importantes reuniones con funcionarios chinos."

Podemos imaginar una serie de cuestiones que podrían beneficiarse de encuentros de alto nivel y cara a cara entre Cook (a quien la prensa china ha apodado "Capitán Cook") y autoridades del Gobierno chino. Entre ellas:

- El largamente negociado pero nunca consumado acuerdo para vender iPhones a través de China Mobile, el operador de telefonía móvil más grande del mundo con 665 millones de suscriptores móviles.

- El despliegue más lento de lo esperado de las Apple Stores, que con seis tiendas están muy lejos de la meta de 25 que se fijó en 2010 y se suponía debía haberse alcanzado el mes pasado.

- Las continuas dificultades que Apple ha enfrentado para que sus proveedores chinos cumplan con el código de conducta para proveedores de la compañía, sobre todo en lo que respecta a las horas extras de los trabajadores.

-  La continua batalla legal de Apple con Proview sobre la propiedad de la marca iPad en China. Un tribunal de Hong Kong ha favorecido a Apple, pero la compañía ha tenido problemas para conseguir lo que ella considera un juicio justo en los tribunales de China continental.

Cook no fue a China con las manos vacías. Según el informe anual de la compañía, se ha presupuestado una inversión sin precedentes de 7,100 millones de dólares en instalaciones y equipo para el año 2012, gran parte de ese monto presumiblemente destinado a la cadena de suministro asiática de Apple. Eso debería darle a Cook un poco de influencia en esas reuniones con funcionarios chinos.

Pero Dan Butterfield, editor emérito de iPhonAsia.com, señala que el Ministerio de Industria y Tecnología de la Información de China (MITI) es un punto conflictivo fundamental.

"Un dilema para el MITI," escribe, "ha sido su deseo de nivelar el campo de juego para los tres principales operadores inalámbricos en China -China Mobile, China Unicom y China Telecom. El operador dominante es (con mucho) China Mobile, y el MITI deliberadamente frenó a China Mobile con su "estándar nativo TD-SCDMA 3G... que en mi humilde opinión es similar al avión Spruce Goose. Las compañías más pequeñas -China Unicom y China Telecom- se han beneficiado de tener redes de tercera generación de "estándar mundial."

La pregunta, por supuesto, es si el estándar TD-LTE [el estándar que se rumora será el soporte del próximo iPhone] liberará a China Mobile de su cautiverio con TD-SCDMA. Será interesante ver qué ocurre primero, la expedición del MITI de la necesaria licencia para la red TD-LTE o el lanzamiento del iPhone 5 compatible con redes LTE."

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