El silencio le cuesta caro a Google

La tecnológica no ha dado mayor información sobre la ausencia de Larry Page en eventos importantes; los inversores además están preocupados por el golpe a las acciones por la crisis en Europa.
Larry Page  (Foto: Cortesía CNNMoney)
Paul R. La Monica*
NUEVA YORK -

Google se enorgullece de no ser "malvado". Pero, ¿acaso no es un poco malvado mantener en la ignorancia a los accionistas acerca de por qué el presidente ejecutivo, Larry Page, faltará a algunos acontecimientos clave este mes y el próximo? Page no estuvo presente en la asamblea de accionistas de la compañía, la semana pasada. El actual presidente y ex CEO ejecutivo de Google, Eric Schmidt, dijo que era porque Page había perdido la voz.

Schmidt agregó que Page no asistirá esta semana a la conferencia enfocada en los desarrolladores I/O, y tampoco formará parte de la conferencia con analistas sobre el reporte de ganancias del segundo trimestre.

Este críptico anuncio podría poner nerviosos a algunos inversores tecnológicos.

El caso de Apple es un peligroso precedente, revelando pocos detalles acerca de las batallas de salud de Steve Jobs y solamente informando al público después del hecho (en agosto de 2004) de que Jobs había sido operado después de un diagnóstico de cáncer.

Aunque Apple ha seguido prosperando después de la muerte de Steve Jobs en octubre pasado, los inversores estuvieron preocupados durante años acerca de la salud y los planes de sucesión de Jobs. La respuesta de la empresa fue guardar silencio sobre el tema.  

Las acciones de Google se han rezagado frente al mercado en general y ante rivales tecnológicos como Apple y Microsoft este año. Las acciones han caído 13% en 2012. Google incluso ha tenido un peor desempeño que Yahoo, una empresa que ha tenido una historia de reestructuración durante una década y que ahora va en su séptimo presidente ejecutivo desde 2001.

Ahora bien, no hay absolutamente nada que sugiera que Page esté padeciendo una enfermedad grave. Pero, ¿acaso no debería la empresa aprender de los errores que Apple cometió y abordar más directamente la situación?

Un portavoz de Google dijo simplemente que Page ha perdido su voz y "no puede hacer ningún compromiso para hablar en público por el momento", y que Page "por supuesto, continuará dirigiendo la empresa y estará involucrado en todas las decisiones estratégicas de negocio que hagamos".

Sólo nos queda esperar. Page no es un CEO común y corriente que pueda ser fácilmente reemplazado. Es uno de los cofundadores de la compañía y -junto con su compañero cofundador Sergey Brin y Schmidt- Page tiene control de voto sobre la compañía.

Los accionistas incluso accedieron a una mayor concentración de poder entre la tercia  Page/Brin/Schmidt la semana pasada, al aprobar una división de acciones no convencional. Así que, si hay alguna razón por la que Page no pueda fungir como presidente ejecutivo durante un periodo extenso, Google debería dar a sus accionistas una explicación al respecto.

"La noticia de Page es sorprendente e inusual. No ser capaz de hablar durante alrededor de cuatro semanas parece ser significativo", dijo Scott Kessler, analista de renta variable de S&P Capital IQ en Nueva York. "Simplemente añade más capas a una historia que ya es complicada para la acción".

Este es un buen punto. Aún si Page fuera físicamente capaz de gritar a los cuatro vientos acerca de cuán "superemocionado" está acerca de todas las nuevas iniciativas de Google en la I/O de esta semana, hay otros riesgos que acechan a Google que han provocado que la acción ha sido un fracaso este año.

En primer lugar, Google podría llegar a los titulares noticiosos por malas razones durante los próximos años.

Google se ha convertido rápidamente en el blanco favorito de los reguladores a nivel mundial por sus supuestas prácticas anticompetitivas. Google en 2012 es lo que Microsoft era para el Departamento de Justicia estadounidense y la Unión Europea en la década de 1990.

Google tampoco es inmune a los problemas financieros de Europa. De hecho, la debilidad del euro y las preocupaciones acerca de una desaceleración en el gasto de publicidad en línea podrían afectar sus resultados del segundo trimestre.

Clayton Moran, analista de The Benchmark Company en Delray Beach, Florida, estima que Google genera entre 35% y 40% de sus ingresos en Europa. Por lo tanto, podría ser doblemente afectada por una menor demanda en Europa, así como por la conversión de los ingresos europeos a un dólar más fuerte para efecto de sus reportes financieros.

"Google es una empresa de publicidad, y está sintiendo los efectos de una desaceleración macroeconómica global", dijo Moran.

Moran añadió que no está seguro de que Google revele algo que realmente emocione a los inversores en la conferencia I/O. Él espera que Google anuncie una plataforma de servicios en la nube similar a la de Amazon.com. Sin embargo, Moran dijo que no será un factor de cambio y señaló que los servicios en la nube son ahora una zona altamente competitiva. Microsoft es también un participante en ese sector.

También se ha especulado mucho acerca del lanzamiento de la tablet Nexus 7. La tablet de bajo costo no fue una gran sorpresa, especialmente porque Google ahora es dueño del fabricante de teléfonos inteligentes y tablets Motorola Mobility.

Sin embargo, Kessler dijo que la compra de Motorola es lo que realmente lo pone más nervioso acerca de las acciones de Google en el futuro.

Aunque algunos analistas alabaron la compra de Google de un botín de patentes, Kessler no tiene confianza en que el acuerdo dé resultados. Existen dudas legítimas acerca de cómo Google manejará la cuestión de ser dueño de un fabricante de dispositivos que ejecutan su sistema móvil Android que compite con socios como Samsung y HTC.

"La adquisición de Motorola Mobility sumará otro nuevo y gran negocio, y hará a Google aún más compleja", dijo Kessler.

"Será interesante ver cómo Google presenta los resultados de Motorola en su reporte de ganancias y si dará alguna indicación sobre el futuro del negocio de hardware".

Pero quizás el mayor desafío que enfrenta Google es la cuestión de cuán lucrativa puede ser realmente la publicidad móvil.

Tanto Kessler como Moran dijeron que la fría recepción de la Oferta Pública Inicial (OPI) de Facebook es una clara señal de que los inversores están escépticos acerca de la capacidad de cualquier firma tecnológica de generar beneficios significativos a partir de de la búsqueda móvil y del despliegue de publicidad.

Vale la pena señalar también que gran parte de la caída en las acciones de Google de este año ha tenido lugar desde el debut de Facebook en la Bolsa a mediados de mayo.

Las preocupaciones móviles que rodean a Facebook han "contribuido a la disminución general en la opinión que rodea a Google", dijo Moran. Kessler añadió que los inversores están "cada vez más enfocados en la noción de monetización móvil" gracias a Facebook.

Además, todavía hay muchas preguntas acerca de la estrategia general de redes sociales de Google. No parece que Google+ vaya a suplantar a Facebook en el corto plazo.

Así que, a menos que Google pueda silenciar a los escépticos durante su rueda de prensa -una tarea que podría recaer sobre Schmidt y Brin, si Page permanece en silencio- entonces Google podría significar dinero muerto durante algún tiempo, a pesar de que parece ser una acción barata.

Sus acciones se cotizan ahora a sólo 13 veces las previsiones de 2012. Eso es extremadamente razonable para una empresa cuyos beneficios se prevé que aumenten en un 20% este año. Pero la advertencia más importante es que estas estimaciones podrían ser demasiado altas.

Moran cree que las ganancias por acción de Google no llegarán al consenso de previsión para este trimestre debido a los problemas en Europa. Y el consenso de estimaciones para este trimestre, para el año completo, y para 2013 ha registrado una baja durante el mes pasado.

Eso no es una buena señal para una empresa de alta tecnología. Se supone que el impulso debe ser positivo, no negativo.

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"Google puede parecer bien posicionado en el sector de búsquedas y todavía hay un gran crecimiento allí. Sin embargo, Google deberá tener ingresos inferiores debido a las otras muchas amenazas en otras partes del negocio", dijo Kessler.

*Paul R. La Monica es columnista deCNNMoney.com

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