Las órbitas de dos enanas blancas confirman la teoría de la relatividad

Las estrellas del sistema binario 'J0651' orbitan cada vez más rápido, según astrónomos, lo que confirma la teoría de Einstein
foto del universo de la NASA y la ESA
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(Reuters) -

Un equipo internacional de astrónomos, del que forma parte el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), descubrió que dos enanas blancas del sistema binario J0651 orbitan cada vez más rápido, tal y como predice la teoría general de la relatividad de Einstein.

La confirmación de las predicciones teóricas se realizó con varios telescopios en Estados Unidos y con el Gran Telescopio Canarias en este archipiélago español del Atlántico, según indicó este martes el IAC en un comunicado.

Estas enanas blancas son remanentes de estrellas como el Sol que ya han agotado su combustible nuclear y completan una órbita cada 13 minutos, con grandes aceleraciones y velocidades que llegan a alcanzar más de 600 kilómetros por segundo, según publica el grupo de investigación en la revista Astrophysical Journal Letters.

De acuerdo con la teoría de la relatividad general de Albert Einstein, las aceleraciones de estas estrellas en su movimiento orbital causan las llamadas ondas gravitacionales en el tejido del espacio-tiempo.

Aunque todavía no se han observado directamente, la emisión de estas ondas resta energía al sistema binario, lo que provoca que las enanas blancas se acerquen progresivamente la una a la otra y orbiten cada vez más rápido.

La teoría de la relatividad predice que la órbita de este sistema binario se reduce en unos 0.25 milisegundos cada año.

La confirmación de que las estrellas están acercándose cada vez más viene dada por la comparación de las medidas tomadas en 2011, cuando el equipo de astrofísicos descubrió este sistema, con las tomadas en la actualidad.

El Gran Telescopio Canarias (GTC), el mayor telescopio óptico infrarrojo del mundo, con un espejo primario de 10.4 metros y ubicado en el Observatorio del Roque de los Muchachos en La Palma, proporcionó el conjunto de datos con la cadencia más rápida de estos objetos.

"Gracias al GTC hemos logrado tomar cientos de imágenes seguidas de este interesante sistema sin perder un segundo", comentó Carlos Allende, investigador del IAC y uno de los autores del estudio.

Para Antonio Cabrera, astrónomo del GTC y coautor de la investigación, "estamos ante uno de esos casos en los que tenemos la oportunidad de utilizar telescopios para poner a prueba nuestra comprensión de los aspectos más fundamentales de la física".

El IAC añade que J0651 es el quinto sistema binario conocido con un periodo orbital de menos de 15 minutos.

En los otros cuatro casos, no obstante, se produce transferencia de masa de una de las estrellas a la otra, lo que causa variaciones de brillo y complica las observaciones de la reducción del periodo orbital, así como su interpretación en términos de ondas gravitacionales.

Este sistema binario es también peculiar en cuanto a su orientación respecto a la Tierra, ya que el plano orbital está alineado con nuestra línea de visión.

Cada seis minutos una de las estrellas en J0651 eclipsa a la otra, lo que proporciona un reloj de extrema precisión a 3,000 años luz.

"Los eclipses en este momento tienen lugar unos seis segundos antes de lo esperado a partir de las medidas de hace un año", señaló el profesor de la Universidad de Oklahoma y miembro del equipo autor de esta investigación Mukremin Kilic.

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