Capas de polvo estelar ocultan galaxias brillantes y hoyos negros

Investigadores de la NASA descubrieron que existen conjuntos de estrellas y hoyos negros muy calientes detrás de capas de polvo
La conquista del espacio
Autor: Zaina Adamu
(Reuters) -

Escondidas detrás del polvo, en el espacio profundo, se encuentran galaxias brillantes con agujeros negros que los científicos comienzan a conocer.

El telescopio espacial infrarrojo Wide-field Infrared Survey Explorer, conocido como WISE, ha encontrado millones de agujeros negros y aproximadamente 1,000 galaxias con temperaturas muy altas, que la NASA llama "hot DOGs" (por las siglas en inglés de Galaxias Oscurecidas por el Polvo). Se cree que son las galaxias más brillantes conocidas.

Las Hot DOGs, que tienen agujeros negros supermasivos en sus centros, pueden emitir más de 100 billones de veces más luz que el Sol, de acuerdo con los investigadores. Pero no parecen tan brillantes en las imágenes porque están cubiertas de polvo.

“Cambia nuestro concepto de cuán brillantes y poderosas pueden ser las galaxias”, dijo Peter Eisenhardt, científico del proyecto WISE de la NASA. “Estamos encontrando algunos objetos aquí que son más brillantes de lo que conocíamos antes, y sólo hemos registrado minuciosamente aproximadamente el 10% de estas hot DOGs”.

Los agujeros negros son objetos extremadamente densos de los cuales no puede escapar nada de luz, pero producen radiación de alta energía cuando el gas y el polvo se dejan absorber. El material alrededor del agujero negro forma lo que se llama un disco de acreción, que está girando constantemente en espiral hacia el agujero negro. A medida que la materia es comprimida por el agujero negro, se emite radiación de rayos X. También hay un agujero negro masivo en el centro de nuestra galaxia.

El explorador WISE está equipado con un telescopio que capturó millones de imágenes de objetos celestiales, incluyendo agujeros negros, galaxias, estrellas y asteroides. La información obtenida desde WISE puede ayudar a los científicos a explorar la relación entre los agujeros negros y sus galaxias vecinas.

La tecnología de vanguardia de WISE permitió a los científicos descubrir 2.5 millones de agujeros negros a casi 10,000 millones de años luz. La tecnología más vieja no podía detectarlos debido al polvo, que ocultó la existencia de los agujeros negros. Sin embargo, WISE los capturó inmediatamente.

“Estos agujeros negros variados que están escondidos en gas y polvo se cree que dominan y no habíamos tenido una buena medida de cuántos había hasta ahora”, dijo el autor del estudio de agujeros negros de WISE, Daniel Stern.

Stern añadió que el siguiente paso será descubrir cómo se comportan los agujeros negros y examinar la radiación de alta energía de rayos X asociada con ellos. La Matriz de Telescopios Espectroscópicos Nucleares de la NASA (NuSTAR), lanzado en junio para explorar los agujeros negros con sus “ojos de rayos X”.

WISE también encontró que las galaxias extremas tienen temperaturas de más del doble que las de otras galaxias, que queman con luz infrarroja. Una explicación posible es que, en una hot DOG, una poderosa explosión de actividad del agujero negro calienta el polvo en la galaxia.

La misión WISE orbitó la Tierra aproximadamente 15 veces diarias durante 14 meses a una alitud de 525 kilómetros. Cada 11 segundos capturó fotografías del cielo.

Los agujeros negros han existido durante mucho tiempo. La investigación publicada el año pasado sugiere que al menos 30 millones de agujeros negros se han formado antes de que el universo tuviera 1,000 millones de años.

La misión de WISE abrirá una nueva puerta al mundo de la evolución de las galaxias en los próximos años, dicen los expertos. Con investigación más extensiva, los descubrimientos de la NASA podrían cambiar el escenario de la ciencia astronómica, o como lo pone Eisenhardt: “empujar los límites de lo que pensamos que es físicamente posible”.

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Las observaciones fueron publicadas en The Astrophysical Journal en tres artículos. Puedes leerlos aquí, aquí y aquí.

Elizabeth Landau de CNN contribuyó con este reporte.

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