El primer vuelo espacial 'comercial' lleva suministros a astronautas

La cápsula 'Dragon' llegará a la Estación Espacial Internacional este miércoles para reabastecer de comida y herramientas a los astronautas
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(Reuters) -

El cohete de SpaceX, el primer vuelo comercial a la Estación Espacial Internacional (EEI), despegó la noche de este domingo con una cápsula de carga no tripulada.

El cohete Falcon 9 con su cápsula Dragon fue lanzado a tiempo a las 20:35 horas hora del este desde Cabo Cañaveral, Florida, Estados Unidos, aproximadamente 10 minutos después del lanzamiento, la cápsula se separó del cohete y estaba en su camino a la estación.

El control de la misión lo llamó “un lanzamiento de ensueño y un vuelo impecable del Falcon”.

Este es el primero de una docena de vuelos contratados con la NASA para reabastecer a la Estación Espacial Internacional, con un costo total de 1,600 millones de dólares.

“Es una tarde grandiosa”, dijo el presidente de SpaceX, Gwynne Shotwell, después del lanzamiento. “Es simplemente increíble”.

El lanzamiento viene aproximadamente cinco meses después de una misión de demostración en la que una cápsula Dragon exitosamente atracó en la estación y regresó a la Tierra. Shotwell dijo que la misión del pasado domingo no es “sustancialmente diferente” de la del vuelo, “con la excepción de que una vez llegamos allí”.

La cápsula no tripulada está equipada con 453.5 kilogramos de cargamento, desde paquetes de comida bajos en sodio hasta ropa y discos duros de computadora. Está programada para regresar a finales de octubre con aproximadamente 907.1 kilogramos de cargamento, incluyendo experimentos científicos y equipo estropeado que puede ser reparado y enviado de regreso, dijo el Administrador del Programa EEI, Mike Suffredini.

“Estos vuelos son críticos para el sostenimiento de la estación espacial y para comenzar la utilización completa de la estación para la investigación y desarrollo de tecnología”, dijo.

Se prevé que la nave Dragon alcance la estación espacial a principios de este miércoles.

La comandante de la estación, Sunita Williams y Aki Hoshide, de la Agencia Espacial Japonesa, utilizarán el brazo robótico para tomar a Dragon y atracarlo a la estación.

Mucho del cargamento de Dragon es material para apoyar la experimentación extensiva a bordo de la estación espacial. Una tiene que ver con el crecimiento de las plantas. Las plantas en la Tierra utilizan aproximadamente el 50% de su energía para apoyar y superar la gravedad. Los investigadores quieren entender cómo los genes que controlan ese proceso operarían en microgravedad; cuando los objetos están en caída libre en el espacio. En el camino, eso podría beneficiar los suministros de comida en el planeta.

La nave también lleva aproximadamente dos docenas de experimentos de microgravedad diseñados y vuela a través del Programa de Vuelo Espacial Experimental de Estudiantes de Estados Unidos.

SpaceX no es la única empresa comercial en el negocio de la capacidad espacial. Dentro de los próximos meses, Orbital Sciences espera lanzar su propio vuelo de demostración a la estación espacial.

En lugar de usar Cabo Cañaveral como su sitio de lanzamiento, el cohete de la empresa despegará de Isla Wallops en la costa de Virginia, Estados Unidos.

Orbital tiene un contrato de aproximadamente 2,000 millones de dólares con la NASA para misiones de reabastecimiento de la estación.

El fundador de SpaceX, Elon Musk mira mucho más allá de estos vuelos de carga la estación.

SpaceX es una de las tres empresas que la NASA seleccionó para continuar en el trabajo de desarrollar una nave espacial clasificada para humanos que lleve astronautas a la Estación Espacial Internacional.

Boeing y Sierra Nevada son las otras dos empresas.

El plan de SpaceX es modificar la cápsula Dragon para llevar personas.

El administrador de la NASA, Charles Bolden alabó el lanzamiento del pasado domingo como un ejemplo de la capacidad de la industria privada. Contratando empresas privadas para conducir las misiones de reabastecimiento, dijo, la NASA puede enfocarse en explorar incluso más profundamente el sistema solar, incluyendo misiones a un asteroide y a Marte.

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