Investigadores hallan restos fosilizados de caimanes en Panamá

Los fósiles quedaron expuestos al realizar la ampliación del Canal de Panamá y arrojan luz sobre el intercambio de especies en el continente
boca de un caiman
caiman  boca de un caiman
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WASHINGTON (Reuters) -

Excavaciones para ampliar el Canal de Panamá dejaron al descubierto rocas de 19 millones de años que contienen los restos fosilizados de caimanes, de acuerdo con un artículo publicado este lunes en la revista Journal of Vertebrate Paleontology.

El hallazgo fue realizado por investigadores en la emergencia del istmo de Panamá, donde hace unos 2.6 millones de años se formó un puente terrestre que, en opinión de los científicos, fue crucial para el intercambio de animales entre América del Norte y América del Sur.

Los animales que aprovecharon ese puente son armadillos, marmotas gigantes, parientes de los caballos, conejos, zorros, cerdos, gatos, perros y elefantes.

Los fósiles son partes de cráneos de dos especies hasta ahora desconocidas de caimanes, parientes de los aligátores, que viven actualmente solo en América del Sur. Los científicos los encontraron en rocas que datan de 1983 a 1912 millones de años.

"Esto son los primeros cráneos cocodrilianos fósiles encontrados en toda América Central", dijo el autor principal del estudio, Alex Hastings, quien es además un especialista en cocodrilianos fósiles en la Universidad del Sur de Georgia.

Los cráneos, añadió Hastings, proporcionan en eslabón de evolución entre los aligátores de América Central y los caimanes de América del Sur.

La presencia de esos fósiles en Panamá indica que los caimanes se dispersaron hacia el norte desde América del Sur en el período mioceno temprano, y esto es más de 10 millones antes que la propagación de los mamíferos.

Otro aspecto importante en el descubrimiento deriva del hecho de que los caimanes carecen de la capacidad de excretar el exceso de sal en sus cuerpos y por eso están limitados a los ambientes donde haya agua dulce.

Eso significa que solo pueden haberse dispersado a corta distancia a través del mar, lo cual sustenta una hipótesis reciente según la cual América Central y América del Sur estaban, hace 19 millones de años, más cerca una de la otra que lo calculado hasta ahora.

Jonathan Bloch, paleontólogo en el Museo de Historia Natural de Florida y uno de los autores del estudio, señaló que "aunque los mamíferos que había en Panamá de 19 a 21 millones de años atrás eran muy similares a los hallados en México, Texas y Florida, "los reptiles nos cuentan una historia diferente".

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De alguna manera los cocodrilianos fueron capaces de cruzar desde América del Sur cuando este continente estaba completamente aislado por el mar, y éste "es uno de los misterios que motivará más investigación en la región", añadió.

La investigación fue realizada en conjunto por personal del Instituto Smithsonian de Investigación Tropical y de la Universidad de Florida. 

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