Flickr, el fantasma que persigue a Yahoo

La compra de Tumblr por la tecnológica es una nueva oportunidad para no arruinar un buen producto; la plataforma de fotografía Flickr languideció luego de que Yahoo la compró hace ocho años.
Flickr  (Foto: Getty)
Verne Kopytoff
FORTUNE -

Flickr, el servicio para compartir fotos en línea, parecía encaminarse al estrellato cuando Yahoo lo adquirió hace ocho años. El sitio ya tenía mucho a su favor: legiones de usuarios devotos, un equipo de respetados fundadores, y la delantera en el fenómeno de los medios sociales. Pero Yahoo malogró su potencial bonanza. Los directivos lo privaron de recursos y lo ahogaron en burocracia mientras que otros servicios para compartir fotos como Facebook e Instagram ganaron tracción.

Marissa Mayer, CEO de Yahoo, intenta evitar esos errores con la última adquisición de la compañía, Tumblr, la plataforma de blogs de rápido crecimiento. El acuerdo de 1,100 millones de dólares, anunciado el lunes, pretende reavivar el estancado negocio de Yahoo haciendo que sus servicios sean más atractivos para el público joven. El plan de Mayer es dar a Tumblr la independencia que le escatimó a Flickr. Es una estrategia, señaló, que ha compensado con creces a otras empresas y sus grandes adquisiciones.

 "Cuando nos fijamos en las adquisiciones de gran escala, como eBay/PayPal, Google/YouTube, surge un meme", explicó Mayer en una conferencia de prensa el lunes tras ser cuestionada sobre cómo iba a evitar los errores pasados cometidos con Flickr. "Esas compañías tienen tanto impulso, y a menudo les va mejor cuando funcionan de forma independiente. Aprendimos esa lección, por eso hicimos un compromiso para operar Tumblr de manera independiente".

El fantasma de Flickr -junto con una serie de otras adquisiciones fallidas en los últimos años, como GeoCities, Broadcast.com y Delicious- persigue a Yahoo hasta este día. Hasta hace poco, los fundadores de startups se la pensaban dos veces antes de vender sus empresas a Yahoo por temor a que su arduo trabajo cayera en la dejadez o desapareciera. Mayer, quien se convirtió en directora ejecutiva de Yahoo el año pasado, mucho después de que comenzara la agonía de Flickr, ha hecho todo lo posible para reparar la imagen de la compañía. En los últimos meses, adquirió varias startups, la más importante Summly, que resume noticias de forma automática para las personas que utilizan dispositivos móviles.

Tumblr es la mayor apuesta de Mayer hasta la fecha. La empresa conservará su propia oficina en Nueva York, lejos del personal de Yahoo, para preservar su cultura de innovación. David Karp, el joven de 26 años que abandonó la preparatoria para fundar el servicio, permanecerá a cargo y reportará directamente a Mayer.

No se sabe cuánta autonomía tendrá Karp, pero es poco probable que se le dé mano ancha para gastar cantidades ilimitadas de dinero. Las grandes empresas tienen presupuestos limitados y numerosas prioridades. Se cree que Tumblr, por sí solo, tiene pocos ingresos, aunque se supone que eso cambiará en el 2014, de acuerdo con Yahoo.

Cuando adquirieron Flickr, los ejecutivos de Yahoo también prometieron a los fundadores del servicio cierta autonomía. Hasta cierto punto, Yahoo cumplió su palabra permitiendo que Flickr se mantuviera como un sitio independiente y limitando la marca Yahoo al mínimo. Sin embargo, Stewart Butterfield, cofundador de Flickr con su entonces esposa, Caterina Fake, y al frente del servicio hasta dejarlo en 2008, se quejó de que los ejecutivos de Yahoo escatimaban dinero cuando Flickr necesitaba mejoras. Esa pasividad ralentizó la expansión internacional de Flickr, señaló Butterfield, y paralizó un proyecto que habría dado más visibilidad a las fotos de las noticias de última hora.

Tras la salida de Butterfield, Flickr continuó estancada. La última ofensiva en el espacio móvil, por ejemplo, abrió las puertas del mercado a varios nuevos rivales como Instagram. Flickr no liberó una aplicación para el iPhone hasta 2009 -dos años después del primer iPhone- mientras que su primera aplicación para Android debutó en 2011.

Mayer enfatizó el hecho de que Yahoo ha instalado a un nuevo equipo gerencial en los últimos años, de manera que los ejecutivos estarán mucho más atentos al momento en que Tumblr necesite recursos. "Todo se reduce a la gente. Contamos con un nuevo equipo directivo", dijo Mayer.

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Tumblr es para Yahoo un trampolín hacia los medios sociales, un área en la que no ha logrado avanzar mucho. En cambio, Yahoo ha tenido que observar a otros -como Facebook- cosechar las recompensas. Flickr, equipada con una comunidad de aficionados a la fotografía que comentaban las imágenes de los otros, podría haber sido una plataforma de lanzamiento para una red social. Pero los ejecutivos de Yahoo, que discutieron la idea públicamente, nunca la cristalizaron porque prefirieron enfocarse en mantenerse a la par de Google en el campo de las búsquedas.

Flickr sigue vivo, por supuesto. De hecho, la conferencia de prensa que Mayer ofreció el lunes se centró en mejoras a Flickr, incluido 1 terabyte de almacenamiento gratuito, imágenes de alta resolución y un nuevo diseño de página. Queda por ver si el esfuerzo llega demasiado tarde. Mayer exudaba optimismo, diciendo: "Flickr fue fantástico una vez, y languideció. Lo volveremos a hacer fantástico otra vez".

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