El segundo extra a la Tierra amenaza con 'romper el internet'

El segundo que se añadirá para compensar el retraso en la rotación del planeta, pero los servidores no están preparados para esa medición
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Autor: David Goldman | Otra fuente: CNNMoney

Alista tu refugio para el apocalipsis. Este verano, un “segundo intercalar” amenazará con causar estragos en internet.

La semana pasada, el Servicio Internacional de Sistemas de Referencia y Rotación de la Tierra (sí, eso existe) declaró que vivíamos aproximadamente un segundo por delante de donde debemos estar; la rotación de la Tierra redujo su velocidad y necesitaremos un segundo extra para que el planeta se ponga al corriente. El IERS anunció que el segundo intercalar ocurrirá el 30 de junio.

El problema es que el software de computadora que controla gran parte de la web no se lleva muy bien con segundos adicionales. El segundo intercalar previo, que ocurrió en 2012, derribó a Reddit, Yelp, LinkedIn, Foursquare, Gawker y StumbleUpon, entre otros sitios y aplicaciones. Todo el sistema computacional de Qantas se cayó durante horas, forzando a los empleados a registrar a los pasajeros a mano.

El código para la mayoría de las aplicaciones web se basa en Unix, un software que rastrea sus orígenes en 1970; dos años antes de que existieran los segundos intercalares. Las computadoras revisan de vez en cuando con la red del IERS para asegurarse de que tienen la hora correctamente (como los relojes de muñeca, tienen que “rebobinarse” de vez en cuando).

Cuando ocurren los segundos intercalares, el IERS le dice a las computadoras que el último minuto de ese día tendrá 61 segundos. Eso hace que el software basado en Unix se descomponga.

La buena noticia es que hay una solución. Google desarrolló lo que llama una de sus “soluciones geniales” después de que un segundo intercalar en 2005 hiciera que algunos de sus sistemas computacionales dejara de aceptar comandos nuevos.

Para evitar el problema del segundo intercalar, Google añade gradualmente un par de milisegundos a los relojes de sus servidores durante el día cuando un segundo intercalar está por ocurrir; solo lo suficiente para evitar el desastre al final del día, pero no lo suficiente para desatar alarmas cuando se hacen los ajustes.

La mala noticia es que los segundos intercalares continúan interrumpiendo los servicios web, incluso después de que Google le dijera al mundo cómo arreglarlo.

Cuando Reddit se cayó durante una hora el 1 de julio de 2012, el sitio tuiteó, “¿alguna vez han deseado tener un segundo extra o dos? Esta no es una de esas veces”.

Los segundos intercalares son necesarios debido a que la duración de un día y un año están en constante flujo. Los terremotos y erupciones volcánicas tienen una tendencia de ralentizar la rotación de la Tierra, al igual que las fuerzas gravitacionales de la Luna y otros cuerpos celestiales.

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Ha habido 25 segundos intercalares desde que fueron presentados en 1972. Pero algunos grupos buscan deshacerse de los segundos intercalares. En la próxima reunión de la Unión Internacional de Telecomunicaciones, que establece estándares, los representantes de las naciones votarán sobre abolir la práctica.

Los oponentes al segundo intercalar dicen que los beneficios no compensan los contratiempos tecnológicos que causan. Incluso si hubiera un segundo intercalar cada año (no lo hay), la Tierra solo tendría 16 minutos de retraso en el año 3015.

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