La nave espacial 'New Horizons' envía la primera foto a color de Plutón

La sonda pronto transmitirá imágenes más claras conforme se acerque al planeta enano; su llegada está programada para el 15 de julio de 2015
New Horizons envía primera foto a color de Plutón
Autor: Jethro Mullen
(Reuters) -

Después de más de 9 años de recorrer el sistema solar, la nave espacial New Horizons de la NASA ha enviado su primera imagen a color de Plutón.

La imagen inicial, publicada el martes, muestra un par de manchas de color naranja: Plutón y su luna más grande, Charon.

Sin embargo, la sonda pronto transmitirá imágenes mucho más claras, al igual que un conjunto de información adicional sobre el rincón remoto e inexplorado que Plutón ocupa en el sistema solar.

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La nave espacial New Horizons de la NASA es la primera sonda enviada a Plutón, y está programado que llegue allá en julio de 2015.

"Esto es una exploración en esencia; vamos a convertir puntos de luz en un planeta y un sistema de lunas mientras observan", dijo Alan Stern, el investigador principal de New Horizons.

La nave New Horizons fue lanzada en 2006 y ahora se está acercando al punto crucial en su épico viaje de más de 4,600 millones de kilómetros. Según lo previsto, la sonda tendrá su aproximación más cercana a Plutón el 14 de julio.

"El acercamiento que ocurrirá en julio no tiene precedentes, nuestro conocimiento de cómo es en realidad el sistema de Plutón se ampliará de manera exponencial, y no dudo que habrá descubrimientos emocionantes", dijo John Grunsfeld, un astronauta y administrador adjunto de la Dirección de las Misiones Científicas de la NASA.

La misteriosa tercera zona del sistema solar

Plutón, descubierto en 1930, una vez fue considerado como el planeta más pequeño en nuestro sistema solar. Pero desde entonces, los científicos han revisado esta consideración debido al tamaño y a la ubicación de Plutón, y le han conferido el estatus de "planeta enano": un planeta que es demasiado pequeño como para mover a otros objetos de su paso.

Plutón mide 2,253 kilómetros de ancho, aproximadamente la mitad del ancho de los Estados Unidos continentales. A una distancia de 5,760 millones de kilómetros en el sistema solar, se encuentra a más o menos 40 veces más lejos del sol que la Tierra.

Al descubrir más acerca de Plutón y sus lunas, New Horizons arrojará luz sobre una tercera zona poco conocida del sistema solar, más allá de los planetas rocosos y los gigantes de gas.

El área, conocida como el cinturón de Kuiper, contiene "pequeños planetas misteriosos y bloques de construcciones planetarias", según la NASA. Es conocido por los cometas que produce, como el cometa Halley, el cual orbita alrededor del sol aproximadamente cada 75 años.

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New Horizons hará uso de su conjunto de cámaras y otros instrumentos para estudiar la superficie y la atmósfera de Plutón, así como sus lunas, que son por lo menos cinco. También estará pendiente de descubrir anillos y otros satélites.

Stern dijo que el encuentro de la nave espacial iba a ser "una bonanza de una exploración que ha sido esperada como nunca antes desde las célebres misiones de la sonda Voyager en los años 80".

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