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Las secuelas psicológicas después de un desastre natural

Sentir ansiedad, dificultad para dormir y tristeza pueden parecer síntomas normales, pero cuando afectan la capacidad para funcionar de una persona hay que buscar ayuda.
Sismo

Emergencia

El gobierno de la Ciudad de México emitió Declaratoria de Emergencia para las 16 delegaciones tras el sismo.
YURI CORTEZ/AFP
Sismo

Búsqueda

Las labores de revisión y rescate continúan este miércoles en la ciudad, con la finalidad de encontrar a personas retenidas entre los escombros.
PEDRO PARDO/AFP
Sismo

Silencio

En las zonas de recate, se levanta el puño para hacer saber a las personas que deben guardar silencio con el objetivo de escuchar señales de vida.
ALFREDO ESTRELLA/AFP
Sismo

Binomios caninos

En las labores de rescate los perros han sido de gran ayuda al momento de encontrar cuerpos con o sin vida.
Isaac Esquivel
Sismo

Acopio

En diferentes zonas afectadas de la CDMX se hace saber a la población qué es lo que más se necesita para continuar con las labores de rescate.
RONALDO SCHEMIDT/AFP
Sismo

Solidaridad

La población no ha dudado en colaborar a través de diferentes centros de acopio en la ciudad.
HENRY ROMERO/REUTERS

Las lluvias torrenciales y las réplicas sísmicas pueden pasar, pero muchas personas en Estados Unidos, México y el Caribe seguirán sintiendo el impacto de los huracanes y de los sismos, de formas dramáticas e invisibles, según expertos.

“A diferencia del daño físico que es completamente obvio, el daño psicológico tiene efectos de tipo cascada a lo largo del tiempo”, escribió vía correo electrónico Octavio Martínez, director ejecutivo de la Fundación Hogg para la Salud Mental de la Universidad de Texas, en Austin.

La mayoría de los afectados por los huracanes intensos de las últimas semanas en EU y el Caribe o por terremotos devastadores como los que golpearon a México estos 7 y 19 de septiembre, respectivamente, siguen "funcionando" normalmente, con síntomas que pueden no parecer serios: ansiedad, dificultad para dormir, tristeza. Casi todos se dan cuenta de los síntomas y a pesar de ello los aceptan como parte del desastre.

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“Es cuando esos síntomas afectan la capacidad para funcionar de la persona cuando se vuelve crucial buscar ayuda”, dice Martínez. Después de todo, asegura, los comportamientos que surgen –como sentimientos de marginalización, aumento de ganas de fumar y de beber alcohol e irritabilidad crónica–suelen deslizarse bajo el radar.

El impacto en la salud mental del huracán Katrina ofrece una buena guía para los sobrevivientes de los actuales desastres naturales, dice Martínez.

Katrina y Sandy

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La prevalencia del trastorno de estrés postraumático en Alabama, Louisiana y Mississippi creció del 15% pocos meses después del paso del huracán Katrina al 21% un año más tarde, según un estudio citado por Martínez.

Así va el paso del huracán María por el Caribe

Huracán María

Advertencia

Esta imagen de satélite obtenida de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica muestra el huracán a las 11:30 horas de este martes. María tocó la isla caribeña de Dominica y las autoridades informan acerca de "daños devastadores" pues vientos y lluvia afectaron territorios que se recuperaban del paso de Irma.
JOSE ROMERO/AFP
Isla de Guadalupe

Isla de Guadalupe

La imagen muestra una calle inundada en Pointe-à-Pitre después de que los fuertes vientos y la lluvia de María golpearon la isla caribeña francesa.
YVES THOLE/AFP
Intentan comunicarse

Intentan comunicarse

Una mujer hace una llamada telefónica desde un lugar conocido como la "cabina telefónica", donde la gente va en busca de recepción de teléfonos móviles, en el Monte O'Reilly en Marigot, en la isla caribeña franco-holandesa de San Martín.
AFP/ Helene Valenzuela
Dejan sus casas

Dejan sus casas

La imagen muestra escombros en una calle en Marigot, en la isla caribeña francesa de San Martín. Los residentes evacúan la zona debido a los fuertes vientos y posibles lluvias torrenciales.
AFP/ Helene Valenzuela
Daños

Daños

Las primeras afectaciones ya son visibles en la isla de San Martín. Los fuertes vientos han tirado palmeras y estructuras.
HELENE VALENZUELA/AFP
Medidas preventivas

Medidas preventivas

Los soldados patrullan las calles de San Martín como parte de un operativo de desalojo; autoridades advierten sobre los riesgos de permanecer en casa.
AFP/ Helena Valenzuela
Oleaje

Oleaje

La imagen muestra fuertes olas a lo largo de la costa de Le Carbet, en la isla caribeña francesa de Martinica, después de ser afectada por el huracán María. Martinica sufrió apagones, pero evitó grandes daños.
AFP / Lionel C​hamoiseau
Martinica

Martinica

Las estructuras cercanas a la costa también presentan daños.
AFP / Lionel C​hamoiseau
Más daños

Más daños

Muchos lugares continúan en escombros luego del paso de Irma, por lo que se esperan daños mayores tras María.
AFP / Helene Valenzuela
Levantamiento de escombros

Levantamiento de escombros

Los militares hicieron labores de limpieza en San Martín tras Irma y a la espera de María.
AFP / Helene Valenzuela
Daños

Vías

Las carreteras cercanas a la costa en Martinica quedaron llenas de rocas tras el paso de María.
AFP / Lionel C​hamoiseau
Operación de auxilio

Operación de auxilio

Las islas Vírgenes fueron evacuadas por miembros de la milicia estadounidense.
REUTERS/Jonathan Drake

“Y el porcentaje de gente que experimentó pensamientos suicidas creció más del doble, pasando del 2.8% al 6.4%”, dice.

Por otro lado, varios estudios muestran que los eventos traumáticos que se viven durante la infancia pueden tener un impacto de larga duración, hasta la vida adulta y tal vez durante toda la vida, incrementando el riesgo de que en un futuro fumen, beban alcohol y usen sustancias psicoactivas, además de sufrir de obesidad, depresión, enfermedades cardiacas, cáncer e, incluso, la muerte.

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“Este punto será especialmente relevante para los niños y jóvenes que sufrieron los huracanes Harvey e Irma”, dice Martínez.

Un estudio sobre el impacto del huracán Sandy entre los adultos que viven en algunas áreas de Queens, Staten Island y Long Island, demostró que “entre más cosas les pasaron a los participantes durante el paso del huracán Sandy, tuvieron mayores niveles de depresión, ansiedad, estrés y trastorno de estrés postraumático”, según Rebecca M. Schwartz, investigadora asociada del Instituto Feinstein de Investigación Médica en Manhasset (Nueva York).

Uno de los factores que más se relacionan con el trastorno de estrés postraumático es el desplazamiento, dice la experta. Según ella, quienes deben dejar su casa y quedarse en un refugio temporal tienen mayores riesgos de sufrir esa condición, comparado con los que pueden quedarse en su hogar o en casas de amigos o familiares.

Resiliencia y resistencia

En otro estudio sobre resiliencia, expertos entrevistaron a sobrevivientes del huracán Katrina sobre su salud mental, sus relaciones sociales y cómo ese desastre natural cambió sus vidas un año, tres años y 12 años después. La conclusión es que la mayoría de las personas “son muy resilientes a los desastres”.

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Jeff Temple, profesor de la Universidad de Texas, dice que en el periodo inmediatamente posterior a un desastre, muchas personas experimentan síntomas, que van disminuyendo a medida que pasa el tiempo.

“En el primer mes, si los síntomas están en un nivel elevado o son preocupantes, ahí es cuando diagnosticamos trastorno por estrés agudo”, dice el experto. Y si los síntomas persisten más de un mes, se diagnostica el trastorno por estrés postraumático.

Jesse Cougle, profesor de psicología de la Universidad Estatal de Florida, asegura que las personas que se quedan y son testigos de la destrucción ocasionada por un desastre natural suelen experimentar más problemas mentales que aquellas que pudieron evacuar.

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“Claro, lo que hace que los desastres naturales sean distintos a muchos otros eventos traumáticos, además, es que tu hogar queda destruido”, dice Cougle.

Por eso, varios expertos dicen que en el momento de regresar a casa y enfrentarse realmente con lo que pasó, la devastación sobre su hogar, las víctimas pueden volver a traumatizarse. Aunque es poco frecuente que necesiten tratamiento y la mayoría se recuperan solos.

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De hecho, en medio de las nubes más negras, algunos incluso encuentran inesperados resquicios de esperanza.

Crecimiento postraumático

Un estudio realizado con las víctimas del huracán Katrina primero un año después del desastre y luego a tres años del mismo encontró que la salud mental de cerca del 5% mejoró después de esa experiencia.

Muchos de los que sufrían de angustia severa y estrés recurrente antes del huracán, años después mantienen niveles muy bajos de ambas condiciones.

Ese fenómeno –cuyas razones todavía no han podido ser explicadas por los científicos– es llamado como de “crecimiento postraumático”.

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Podría estar relacionado con que el desastre natural obligó a las personas a acudir por primera vez a un servicio de salud mental, en el que además trataron vulnerabilidades y problemas anteriores.

También se podría asociar con que la necesidad de buscar un nuevo hogar y comenzar de cero llevan a aprovechar nuevas oportunidades educativas, laborales o afectivas.

Según el estudio, el crecimiento postraumático es un “fenómeno intuitivo” en el que las víctimas de un desastre natural, por ejemplo, crecen como personas “ya sea sintiéndose más fuertes, sintiendo que tienen nuevas oportunidades en sus vidas, que sus relaciones mejoraron o que tienen mayor conexión con dios o una nueva espiritualidad”.

Los más vulnerables

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Las mujeres son más vulnerables a sufrir trastorno de estrés postraumático que los hombres, según los expertos.

En la categoría de los más vulnerables a los daños psicológicos de un desastre natural están también los niños, los ancianos y las personas con menores recursos. Así como las minorías raciales y étnicas.

Lo fundamental, dicen todos los expertos, es no culparse por sentirse triste, angustiado, ansioso o estresado, pues son procesos normales después de un evento traumático. Tampoco hay que temer a buscar ayuda profesional.

Si no buscas la ayuda de especialistas, corres el riesgo de seguir sintiendo esos síntomas varios años después y pones en riesgo tu salud general.

También se recomienda tratar de volver a la rutina normal lo más rápido posible, así como dormir bien y descasar lo suficiente, hacer ejercicio y comer saludablemente.

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