Fed: salvar a la economía con un ‘twist’

La entidad aún tiene un as bajo la manga para salvar la economía, y mira al pasado para lograrlo; la ‘Operación Twist’, usada en los 60, se anunciaría la siguiente semana, justo donde nació el QE2.
bernanke twist operation  (Foto: Cortesía Fortune)
Paul R. La Monica*

Con los mercados globales aún convulsionándose, algunos expertos sugieren que la Reserva Federal de Estados Unidos puede intentar calmar las cosas, trayendo una herramienta usada en los años 60 llamada 'Operation Twist'.

Ese nombre viene en parte de la referencia al popular baile alocado que Chubby Checker hizo popular. Pero también describía lo que la Fed quiere hacer ahora: girar la llamada "curva de rendimiento" de los bonos mediante la venta de papeles a corto plazo y la compra de estos papeles a largo plazo. Eso subirá las tasas de corto plazo y hará bajar las de largo.

Claro, la Fed ya trató algo similar a inicios de este año con la segunda ronda de inyección de liquidez. De hecho, la Fed de San Francisco publicó un ensayo a inicios de este año comparando el QE2 con la Operation Twist.

Mientras muchos critican que la Fed haya fallado en ayudar a la economía con su QE2, aún se escucha que existen varios en Wall Street que esperan que el Banco Central estadounidense intente algo nuevo pronto.

Después de todo, el Congreso ha probado su indisposición de solucionar los problemas de la economía en el corto plazo, y Europa aún muestra una fuerte división.

Eso deja sola a la Fed. A pesar de que se le ha pedido sólo mantenerse en su posición y dejar la tasa de interés cerca de cero hasta 2013, algunos expertos no creen que "Bernanke y Compañía" se mantengan sin hacer nada. Por eso se refieren a la 'Operation Twist'. ¿Pero por qué actuar ahora? Es decir, más allá de la evidente implosión de los mercados bursátiles.

Bueno, recordemos que Bernanke preparó al mercado para el QE2 el pasado agosto de 2010 durante una conferencia en la Fed de Kansas, algo como el 'Lollapalooza de la economía', en Jackson Hole, Wyoming.

¿Pues adivinen qué? Bernanke habla en Jackson Hole el siguiente viernes. Así que no sorprende que los inversores esperen que el titular de la Fed sorprenda de nuevo con algo similar al del verano pasado (ya visualizo a Bernanke, el presidente de la Fed de Dallas, Richard Fisher, y otros tomando parte de 'Bailando con las estrellas del Comité del FOMC').

¿Cómo una nueva 'Operación Twist' (quizá renombrada Operación Dougie para traerla al siglo XXI) funcionará? La Fed puede específicamente apuntar a los bonos del Tesoro a 30 años. Los actuales tienen un rendimiento de 3.4%.

A pesar de que han bajado del rendimiento de 4.3% en que se encontraban cuando inició la volatilidad en los mercados, a finales de julio, el spread (diferencia) entre éstos y el rendimiento de los bonos del Tesoro a 10 años aún guarda una diferencia considerable.

Algunos de los expertos en bonos argumentan que el spread entre los bonos a 30 años y los de menor término, como el de 3 meses, tendrán más problemas. Normalmente, si el diferencial entre estos papeles sobrepasa el 3%, es signo de que la economía se encuentra en problemas. Por ahora, el rendimiento del papel a tres meses se encuentra casi en cero. Es sólo de 0.01%.

Y una ventaja de otra 'Operación Twist' (en contraparte de un Q3) sería que el Banco Central puede de técnicamente comprar deuda sin incrementar su hoja de balance. La Fed puede vender sólo una cierta cantidad a corto plazo de deuda y recomprar el equivalente en papeles a largo plazo.

¿Pero hacer retroceder la tasa de rendimiento de los papeles a largo plazo ayudará en algo a la economía, o sólo sería una táctica para satisfacer a los inversionistas que no pueden obtener suficiente liquidez de la Fed? Tristemente, parece que sólo hará lo segundo.

Es difícil imaginar cómo unas tasas de largo plazo aún más bajas acelerarán la economía. Las tasas hipotecarias ya se encuentran a mínimos históricos.

"El hecho de que la tasa a 30 años esté en ese nivel no tiene nada que ver con la Fed. Es la economía. Los precios de las casas han tenido un crecimiento bajo, Los bancos no prestarán dinero hasta que los precios comiencen a subir", explica John Lekas, presidente ejecutivo de Leader Capital en Portland.

Sin embargo, Lekas cree que se está dando un proceso de estabilización en el mercado hipotecario. Así que opina que la Fed no debería intentar empujar las tasas más abajo. En cambio, el Banco Central debe dejar que el mercado resuelva este tipo de circunstancias (por muy doloroso que pueda ser).

 "Quizá nos estemos acercando a un verdadero y natural fondo. Sólo que toma algo de tiempo. Esperemos que el mensaje de Bernanke en Jackson Hole no sea ‘el mensaje'", dice Lekas, que administra dos fondos líderes en el mercado.

¿Bernanke saldrá en realidad con un discurso que nadie espera? Depende. Si la locura del mercado (¿inanición?) se extiende a lo largo de la siguiente semana, quizá sea imposible para el líder de la Fed ignorar las comparaciones con los años pasados.

"El listón para un QE3 o algo similar debería ponerse mucho más alto. Se requerirá, ya sea un total estallido en los mercados, o la preocupación de que alguno de los bancos grandes se deba nacionalizar", dice Graham Summers, jefe de estrategia de mercado de Phoenix Capital Research en Charlottesville. "Pero parece más probable que pudiéramos tener un evento como el del 2008".

Bernanke tiene un historial de intervenciones en los mercados para impedir que este se colapse al abismo. Así que las probabilidades sobre que diga algo en Jackson Hole crece (incluso si no debiera hacerlo).

"No creo que la Fed se dé por vencida. Pero no creo que la Fed deba salirse del camino", expresa Paul Simon, jefe de la oficina de inversión de Tactical Allocation Group Birmingham, Michigan.

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"De hecho, si la Fed lanza una nueva 'Operación Twist', pueden empeorar la situación. Hay muy poco que ganar y el riesgo de la inflación es masivo", añade Simon.

*El autor es columnista en CNNMoney.

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