Especuladores venden petróleo ‘virtual’

En las Bolsas del mundo se negocian 2,924 millones de barriles más de los que hay actualmente: OPEP; los organismos reguladores difieren sobre las causas -y consecuencias- del precio actual del crudo.
yacimiento petroleo crudo  (Foto: Photos to go)
Steve Hargreaves
DOHA, Qatar -

El secretario general de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), Abdulla Salem El Badri, dijo este miércoles que los especuladores son, al menos en parte, culpables de los altos precios del petróleo, y no una falta de abastecimiento en los mercados mundiales.

En un panel del Congreso Mundial del Petróleo, el principal funcionario de la OPEP dijo que el mundo tiene suficiente crudo, pero que el número de barriles de petróleo que se comercian en los mercados financieros es casi 35 veces mayor al suministro real. 

La cifra que citó fue de 3,000 millones de barriles diarios negociados en las Bolsas del mundo, pero el suministro existente es de solamente 76 millones de barriles al día.

"Los recursos petroleros son claramente abundantes. La especulación está jugando un papel muy importante en estos precios inflados", dijo Badri, de origen libio.

Con todo, Badri no cree que el precio del crudo -que actualmente ronda los 100 dólares por barril en Estados Unidos- sea excesivamente alto. "El precio actual es confortable para productores y consumidores. Permite a los productores realizar inversiones, pero no perjudica a la economía global", señaló.

El 6 de diciembre, el precio del energético cerró en 101.28 dólares por barril en las Bolsas de Nueva York. 

Maria van der Hoeven, directora de la Agencia Internacional de Energía (AIE), no concuerda. La ejecutiva sostuvo una postura opuesta en el panel moderado por John Defterios, periodista de CNN.

"El gravamen del petróleo en 2011 excederá los niveles de 2008. Para los consumidores, los precios del crudo son alarmantemente altos", dijo van der Hoeven, refiriéndose al porcentaje del sueldo que las personas destinarán al combustible. 

La AIE representa a los países consumidores de petróleo, entre ellos Estados Unidos, Japón y las naciones europeas. 

Que los especuladores son los responsables del aumento en los precios del petróleo es una afirmación que la OPEP ya ha formulado anteriormente. Y muchos otros -entre ellos la Comisión de Comercio en Futuros sobre Mercancías de Estados Unidos- creen que los nuevos intereses que los contratos de petróleo han generado entre los fondos de pensiones, los fondos de cobertura y los bancos de inversión, están causando que el crudo sea innecesariamente costoso. 

El martes pasado, los directivos de las principales compañías petroleras del mundo, incluyendo a Exxon Mobil, Royal Dutch Shell y ConocoPhillips, secundaron la afirmación de Badri sobre la abundancia del suministro. 

Pero otros piensan que el interés de los inversionistas ha tenido un impacto mínimo. La verdadera causa de los altos precios del crudo, dicen, es el hecho de que el mundo está usando una cantidad cada vez mayor de petróleo, y encontrarlo es un proceso cada vez más costoso. "Creemos que los altos precios se deben a la limitada oferta", apuntó van der Hoeven.

La directora de la AIE no mencionó a los especuladores en su ponencia, pero sí dijo que la producción en los pozos existentes alrededor del mundo está disminuyendo a una tasa anual del 7%. A esa tasa, el mundo necesita encontrar y producir una cantidad adicional de 47 millones de barriles por día para 2035 sólo para mantener los actuales niveles de producción, de aproximadamente 90 millones de barriles diarios. 

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Sumémosle a eso un incremento extra del 30% en la demanda de petróleo, que -se proyecta- acompañará a la producción económica mundial que se habrá duplicado para ese año.

"Para alcanzar esos 47 millones de barriles, necesitaremos mucha inversión", dijo van der Hoeven, en lo que tal vez era un acicate dirigido a la OPEP y a las grandes petroleras, a fin de que destinen más de sus ganancias (que rondan niveles récord) para hallar nuevas fuentes de crudo. "Nuevas fuentes importantes de petróleo necesitan ser explotadas", advirtió.

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