El mito de la ‘economía zombi’

Las bajas cifras de empleos y crecimiento no reflejan un declive económico en EU, dicen expertos; un buen desempeño en invierno muestra que el crecimiento ha sido lento, pero sostenido.
Zombi EU  (Foto: Cortesía CNNMoney)
Annalyn Censky
NUEVA YORK -

Bienvenido a lo que se ha bautizado como la "economía zombi". La recuperación de Estados Unidos pareció repuntar en el invierno, para luego disminuir en el verano. Varios indicadores clave apenas muestran signos vitales en estos días, lo que ha suscitado la comparación de la economía estadounidense con los muertos vivientes.

Sin embargo, el estancamiento podría no ser tan malo como aparenta. Los datos más recientes parecen respaldar la teoría 'zombi'. La economía estaba creciendo a una tasa del 3% a finales de 2011, sólo para caer por debajo del 2% en los tres primeros meses de este año. Varios economistas están recortando sus previsiones de crecimiento para el segundo trimestre a una tasa cercana al 1%.

El mercado laboral también parece estar en terapia intensiva. Sólo 80,000 empleos se crearon en junio, una cifra insignificante en comparación con los más de 200,000 empleos mensuales creados entre diciembre y febrero.

Algunos economistas sospechan que la economía no se está debilitando, sino que fueron los ajustes estacionales (cálculos complicados que tienen como objetivo suavizar las variables relacionadas con el clima) los que causaron que el invierno luciera artificialmente fuerte, por lo que el verano se perfila injustamente deplorable.

Tal vez la verdadera historia es que hemos estado creciendo de forma constante -si bien lentamente- todo el tiempo.

"La contratación no está cayendo por un precipicio", señala Dean Croushore, Presidente del Departamento de Economía de la Universidad de Richmond. "Ha estado creciendo bastante lento pero de forma sostenida durante todo el tiempo".

Y hay cierta razón detrás de ese argumento. Si excluimos los ajustes estacionales y observamos los cambios interanuales vemos un panorama menos negro.

De acuerdo con las cifras sin ajustar, la contratación en empresas privadas ha estado creciendo a una tasa anual de aproximadamente 1.8% a 2.1% durante más de un año. Y las cifras sin ajustar para el Producto Interno Bruto (PIB) muestran que la economía en general también ha crecido de manera consistente, a un ritmo del 1.5% al ​​2% en ese mismo período de tiempo.

"No hay un patrón estacional que aparezca cuando estudias la contratación en el sector privado", explica Beata Caranci, economista de TD Bank. "De hecho, ha sido completamente estable, básicamente desde marzo del año pasado."

Una larga recuperación por delante

Si bien los datos recientes no son tan terribles como para merecer la etiqueta de 'zombi', el crecimiento sigue siendo lento y frustrante.

El débil gasto de los consumidores se mantiene como uno de los principales factores. Ha repuntado, pero a una tasa interanual de apenas 1.5% a 2.2%.

"El problema fundamental es que tuvimos esta crisis financiera y una gran cantidad de personas todavía no se han recuperado de ella", comenta Croushore. "La gente no gasta tanto como antes y no estarán dispuestos a gastar mucho más hasta que salgan de sus problemas financieros".

Aunque no es negro, el panorama tampoco es luminoso. A pesar de que los ingresos han aumentado un poco, los hogares siguen centrados en reducir el gasto en lugar de incrementarlo.

Ahora que los precios de la gasolina han bajado y los precios de la vivienda han comenzado a subir, el entorno podría ser más favorecedor. Con todo, 12.7 millones de estadounidenses están desempleados y el precio de la vivienda apenas está ligeramente por encima de los mínimos en 10 años, manteniendo deprimida la riqueza familiar. Ante estas circunstancias, ¿por qué quisieran gastar los consumidores?

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El sector empresarial también continúa cauto. Incluso con ganancias más sólidas, la incertidumbre sobre la política fiscal de Estados Unidos y la menor demanda de clientes extranjeros en Europa y China mantiene el nerviosismo en las compañías.

La recuperación probablemente siga en cámara lenta por un tiempo.

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