Proyecto a Marte, los empleos que generó

El programa del robot Curiosity ha generado hasta 7,000 trabajos directos o indirectos en ocho años; construir el vehículo y los sistemas para llevarlo a Marte se lograron gracias a varias empresas.
Curiosity  (Foto: AP)
Aaron Smith
NUEVA YORK (CNNMoney) -

Conforme el nuevo vehículo espacial que se ha posado en Marte busca signos de vida allá, el programa de la NASA que lo dirige apoya la vida aquí, en la Tierra, con puestos de trabajo. 

El vocero de la NASA, Guy Webster, dijo que el robot, llamado Curiosity, actualmente sustenta a cerca de 700 personas, pero ha mantenido 7,000 puestos de trabajo en varias ocasiones durante los últimos ocho años. 

El proyecto Curiosity y su presupuesto de 2,500 millones de dólares no sólo ha generado empleo en la NASA, sino en una variedad de empresas que van desde Lockheed Martin a un fabricante de bicicletas en Chattanooga, Tennessee. 

"La gente se pregunta acerca de invertir dinero en Marte, [pero] ningún dinero se gastó en Marte. No hay cajeros automáticos allí. Todo el dinero se gastó en la Tierra", señaló Webster. 

El vocero dijo que, a la fecha, 400 empleados de la NASA trabajan en el proyecto, además de 300 científicos subcontratados por la agencia gubernamental. 

El propósito de Curiosity es estudiar el planeta rojo y enviar información a la Tierra. A diferencia de los anteriores vehículos enviados a Marte, Webster indicó que Curiosity está equipado con tecnología de análisis químicos "para alcanzar objetivos científicos muy audaces a fin de evaluar si Marte alguna vez ofreció condiciones favorables para la vida microbiana". 

En la actualidad, la NASA está reduciendo su plantilla y despidiendo a miles de trabajadores. Pero desde la concepción de Curiosity hace ocho años, alrededor de 3,000 empleados de la NASA han trabajado en el proyecto, además de unos 4,000 trabajadores no gubernamentales de diversas empresas. 

La compañía United Launch Alliance, especializada en el diseño de cohetes, fue la más beneficiada en términos de empleo, expresó Webster. Unos 1,500 puestos de trabajo se financiaron con la creación del vehículo de lanzamiento de Curiosity, el responsable de propulsarlo al espacio. 

Otras grandes empresas involucradas en el proceso incluyen a Lockheed Martin Corp y Alliant Techsystems, que se especializan en proyectos aeroespaciales y tecnología para armas militares. 

Webster mencionó que Aerojet de GenCorp, en Sacramento, California, fabricó los motores que le permitirán descender al robot en los últimos segundos antes de aterrizar. 

General Dynamics hizo el transpondedor que permite al vehículo comunicarse con la NASA, mientras que Pioneer Aerospace Corp construyó el paracaídas que ayuda a bajar a la nave a través de la atmósfera marciana. 

Emcore Corp, con sede en Albuquerque, diseñó los paneles solares que proporcionan electricidad a la nave durante su vuelo desde la Tierra a Marte. 

Litespeed, una empresa con sede en Chattanooga que manufactura bicicletas, incluidas bicicletas con cuadros de titanio, construyó los tubos de titanio para los sistemas de movilidad del robot. Webster explicó que la relación comercial entre la NASA y Litespeed surgió por un ingeniero de la NASA que resultó ser un entusiasta del ciclismo. 

Brad Devaney, director de desarrollo de producción en Litespeed, una empresa de 35 empleados propiedad de American Bicycle Group, apuntó que el titanio es un metal ideal para servir como el chasis y el sistema de suspensión para el vehículo de Marte porque es muy resistente a la corrosión. 

Esta no es la primera vez que Litespeed ha trabajado en tecnología espacial. DeVaney dijo que la compañía ya había trabajado con la Universidad de California en Berkeley para diseñar y construir una bicicleta estática para ser utilizada en un ambiente sin gravedad. 

El presupuesto de 2,500 millones de dólares asignado al proyecto Curiosity servirá también para mantener el programa en marcha durante los próximos dos años, indicó Webster. 

Ha habido numerosos aterrizajes en Marte de naves no tripuladas desde la expedición original del Viking en la década de 1970, cuando dos módulos fijos aterrizaron en el planeta rojo, con el apoyo de dos naves adicionales no tripuladas que orbitaron Marte. 

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El primer vehículo explorador, llamado Sojourner, aterrizó en 1997. Era del tamaño de un horno tostador, mientras que Curiosity pesa una tonelada. Otros dos vehículos -Spirit y Opportunity- aterrizaron en 2004, y fueron diseñados para funcionar durante tres meses, pero Spirit duró seis años y Opportunity todavía está funcionando, dijo Webster. 

"La NASA ha tenido una presencia robótica continua en Marte desde la llegada del Sojourner en 1997", manifestó el vocero.

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