Abogados: ganadores de quiebra de Lehman

Litigantes, contadores y consultores han cobrado 2,200 mdd por desmantelar al banco desde 2008; la entidad ha contratado más de 30 bufetes, algunos a un costo de 1,000 dólares la hora.
lehman brothers  (Foto: AP)
James O'Toole
NUEVA YORK -

A cinco años del colapso de Lehman Brothers, los honorarios profesionales de la mayor quiebra bancaria en la historia de Estados Unidos se siguen sumando.

Hasta el mes pasado, el pequeño ejército de abogados, contadores, consultores y otros profesionales que participaron en el desmantelamiento del banco de inversión habían ganado más de 2,200 millones de dólares (mdd) desde que Lehman se declaró en bancarrota en septiembre de 2008. Los honorarios derivados de la quiebra en 2001 de la infame compañía energética Enron, que totalizaron 793 mdd, parecen insignificantes en comparación.

"Fue un caso muy complicado", dijo Nancy Rapoport, profesora de derecho en la Universidad de Nevada. "No sólo era (una quiebra) grande, era muy grande y presentaba algunas problemáticas nuevas".

A la complejidad de la quiebra de Lehman se le sumó el hecho de que no fue planeada, produciéndose luego de que el Gobierno estadounidense se negó a rescatar a la empresa en crisis.

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Lehman salió de la bancarrota en marzo del año pasado, pero la tarea de vender activos y pagar a los acreedores continúa. La firma es ahora un fideicomiso de liquidación, y ha distribuido hasta la fecha 47,200 millones de dólares (mdd) entre los acreedores, a quienes habrá de pagar en última instancia 80,000 mdd, según la estimación más reciente, contra 308,700 mdd en reclamaciones autorizadas.

Este proceso probablemente tomará varios años más, mientras la firma sigue en litigios para recuperar fondos adicionales y deshacerse de activos que van desde complejos derivados hasta propiedades inmobiliarias pasando por inversiones de capital.

La firma consultora especializada en quiebras Alvarez & Marsal, que se hizo cargo de la administración de Lehman después de que se acogiera al Capítulo 11, había cobrado cerca de 657 mdd hasta finales de julio, según documentos de la corte. La consultora tenía a 160 personas trabajando en el caso en 2009, pero el equipo ahora se ha reducido a 50.

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A su vez, el bufete jurídico Weil, Gotshal & Manges, que funge como principal abogado del patrimonio de Lehman, ha ganado más de 484 mdd, los honorarios de sus abogados llegan hasta los 1,000 dólares por hora. La firma afirmó en un documento que presentó al tribunal el año pasado que su personal dedicó más de 747,000 horas al caso entre septiembre de 2008 y marzo de 2012, cuando emergió de la quiebra.

En total, más de 30 bufetes de abogados han sido empleados durante la quiebra o liquidación.

Harvey Miller, litigante de Weil, Gotshal & Manges, dijo que no le "avergonzaban esos honorarios. Tienes que verlo en el contexto de que había cientos y cientos de profesionales... (trabajando) para proteger estos activos y hacerlos más valiosos de lo que eran el 15 de septiembre de 2008", explicó.

Bryan Marsal, del bufete Alvarez & Marsal indicó que los expertos en quiebra trabajando en el caso habían incrementado el valor del patrimonio en cerca de 50,000 mdd. Gran parte de los activos financieros e inmobiliarios de Lehman se hubieran vendido a un precio bastante bajo en medio de la crisis financiera, pero han recuperado valor desde entonces bajo la administración post-quiebra.

"¿Fue apropiado gastar esa cantidad de dinero para tener ese tipo de creación de valor? Es una respuesta fácil", dijo Marsal.

En mayo de 2009, un juez de bancarrota designó un comité externo para autorizar y supervisar los honorarios profesionales en el caso. Este comité para los honorarios estableció topes en una serie de gastos para empresas externas -10 centavos de dólar por página para las fotocopias, 20 dólares para las comidas de trabajo- y exigió que los profesionales viajaran en clase turista. Revisó las facturas y en ocasiones negoció reducciones con las empresas involucradas.

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El fideicomisario designado por el Gobierno en el caso también cuestionó la facturación en varias ocasiones.

James Peck, el juez que presidió la quiebra, dijo que si bien el total de los honorarios era "una cifra enorme" en términos absolutos, era apropiada dada la magnitud y la complejidad del caso. "Es una cantidad enorme en un caso que comenzó con 613,000 mdd (en deudas) en una situación de emergencia que necesitaba ser controlada, y eso tiene un costo".

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