EU demanda a Countrywide por fraude

La entidad financiera está acusada de engañar a Fannie Mae y Freddie Mac con hipotecas tóxicas; una docena de otros bancos son investigados por los títulos hipotecarios vendidos a ambas firmas.
country  (Foto: Getty)
James O'Toole
NUEVA YORK -

Un jurado federal de Estados Unidos dictaminó el miércoles que Countrywide Financial, ahora propiedad de Bank of America, defraudó a las hipotecarias paraestatales Fannie Mae y Freddie Mac vendiéndoles hipotecas tóxicas antes de la crisis financiera. Una exejecutiva de Countrywide, Rebecca Mairone, también fue declarada culpable en el caso.

La demanda del Departamento de Justicia atañe a un programa de esa firma establecido en 2007 bajo el nombre High-Speed Swim Lane (apodado "Hustle"), que los fiscales determinaron que fue "intencionalmente diseñado para procesar préstamos a gran velocidad y sin controles de calidad, lo que generó miles de préstamos hipotecarios residenciales fraudulentos y malos". En muchos casos a los prestatarios se les otorgaron hipotecas sin siquiera haber verificado su ingreso.

Estos préstamos fueron falseados presentándoselos como de alta calidad a las dos hipotecarias, a quienes se les aseguró que la institución financiera había "endurecido sus normas para la suscripción de hipotecas y había reducido sus productos de crédito más riesgosos", dice la demanda.

Bank of America adquirió Countrywide en 2008 y ahora es responsable de sus pasivos. Según la demanda, Fannie y Freddie sufrieron "pérdidas por cientos de millones de dólares" luego de que los prestatarios incumplieran los pagos de las hipotecas vendidas por la firma a las dos paraestatales.

El juez Jed Rakoff aún tiene que determinar las sanciones en el caso, que se limitarán a multas económicas pues los cargos eran civiles y no penales. El programa de la entidad "trataba el control de calidad y la suscripción de las hipotecas como una broma", dijo el fiscal de Manhattan Preet Bharara.

"En una carrera para ordeñar dinero fácil en la víspera de la crisis financiera, Bank of America compró Countrywide, pensando que había absorbido una vaca lechera", dijo Bharara en un comunicado. "Ese beneficio, sin embargo, se construyó en el fraude, como determinó el jurado por unanimidad".

El Gobierno estadounidense se unió a una demanda presentada por el denunciante, Edward O'Donnell, un exejecutivo de la firma que asegura haberse quejado en repetidas ocasiones por los estándares de calidad en los préstamos que otorgaba la empresa. O'Donnell podría recibir una indemnización de hasta 1.6 millones de dólares.

La decisión "incumbe a un solo programa de Countrywide que duró varios meses y terminó antes de que Bank of America adquiriera a la compañía", declaró el portavoz de BofA, Lawrence Grayson. Y agregó: "Evaluaremos nuestras opciones de apelación".

Rebecca Mairone

Rebecca Mairone fungió como directora de operaciones de la división de préstamos Full Spectrum Lending de la compañía. Los fiscales determinaron que el programa "Hustle" se implementó bajo su dirección.

El abogado de Mairone, Marc Mukasey, la describió como "un ejemplo de honestidad, integridad y ética", y dijo que el equipo de la defensa apelará el fallo del jurado. "Nunca participó en ningún fraude porque no hubo fraude alguno", dijo el jurisconsulto en un correo electrónico.

Hace unos meses, Bank of America llegó a un acuerdo con Fannie Mae por 10,300 millones de dólares referente a préstamos cuestionables otorgados por Countrywide entre 2001 y 2008.

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JPMorgan, por su parte, se encuentra actualmente en conversaciones con el Gobierno sobre un potencial y multimillonario acuerdo extrajudicial que zanjaría los cargos civiles que enfrena el banco por haber falseado la calidad de los títulos hipotecarios que vendió a Fannie y Freddie antes de la crisis.

La Agencia Federal de Financiamiento de la Vivienda, dependencia gubernamental que ha asumido el control de Fannie y Freddie desde su rescate en 2008, también ha presentado demandas contra más de una docena de otros bancos por los títulos hipotecarios que estos vendieron a las paraestatales.

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