El frío ‘calienta’ precios de gas en EU

El contrato para recibir ese combustible subió a 99 dólares debido a la alta demanda; el gas es adquirido por empresas distribuidoras que lo venden a los consumidores.
gas natural  (Foto: Getty)
NUEVA YORK -

Los precios del gas natural subieron y la demanda alcanzó un máximo histórico el martes debido a que gran parte de Estados Unidos atraviesa el invierno más frío en décadas.

Los precios de algunos contratos de gas natural -principalmente el gas entregado el mismo día o al día siguiente- reportaron los mayores incrementos. El lunes, los precios para un contrato en Nueva York ascendieron a 99 dólares por millón de unidades térmicas británicas, muy por arriba de un precio normal de invierno que normalmente ronda los veintitantos dólares.

"Es una demanda sin precedentes, y estoy segura de que nadie lo vio venir," señaló Samantha Santa María, editora jefe en la firma de análisis de commodities Platts. "Creo que mucha gente no estaba preparada."

El gas natural es adquirido por las empresas distribuidoras de gas, que a su vez lo venden a consumidores residenciales para cocinar o calentar las viviendas. Aproximadamente la mitad de los hogares en Estados Unidos tienen un sistema de calefacción con gas natural.

El gas también es comprado por empresas del sector eléctrico y por otras industrias.

Afortunadamente para los consumidores residenciales, la mayoría del gas adquirido en Estados Unidos se obtiene a través de contratos de futuros a largo plazo. Esos precios tienden a ser más estables y más bajos. Esta semana, el precio de referencia para los futuros del energético para entrega a un mes registró pocos cambios respecto a la semana anterior.

"Los proveedores de gas natural tienden a cubrir su exposición a los precios con anticipación, de modo que puedan minimizar tanto la cantidad que tienen que comprar a estos precios elevados como el costo que tenga que trasladarse a los consumidores," apuntó John Demopoulos, analista en Nueva York de Argus Media, una firma de investigación de materias primas.

Una portavoz de la principal empresa de gas en el área metropolitana de Nueva York, National Grid, dijo que los consumidores no deberían ver ningún aumento en sus facturas gracias a la cobertura hecha por la firma.

Incluso para el martes, los precios del mercado diario en Nueva York se fueron moderando mientras los operadores esperaban un pronóstico meteorológico más cálido para el final de la semana, dijo Santa María.

En los últimos años Estados Unidos ha visto un auge en la producción de gas natural gracias a que el fraking o la fracturación hidráulica y otras tecnologías han facilitado la explotación de suministros antes inaccesibles. Como resultado, los precios de los futuros a largo plazo se redujeron a alrededor de un tercio respecto a los de hace una década, y las empresas del sector eléctrico y otras industrias están recurriendo cada vez más a ese combustible en sustitución del carbón.

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