La economía global está sanando: Lagarde

Una conversación con la mujer que se volvió la directora gerente del FMI en un proceso de crisis; Christine Lagarde habla sobre un mayor crecimiento mundial, liderazgo femenino y riesgos económicos.
lagarde2  (Foto: Getty)
Geoff Colvin

Normalmente un trabajo de bajo perfil, el director gerente del Fondo Monetario Internacional (FMI) se convirtió en uno de los nombramientos más importantes del mundo justo cuando Christine Lagarde lo obtuvo, en julio de 2011.

La crisis de la deuda europea se volvía intensa, y el FMI, por lo general llamado para ayudar a las pequeñas economías en desarrollo, súbitamente estaba rescatando a Grecia, Portugal, Irlanda y a otros países desarrollados.

El FMI volvió a los titulares recientemente cuando extendió un programa de ayuda de 17,000 millones de dólares a Ucrania después de que Rusia anexó a Crimea.

Lagarde también fue noticia cuando se retiró de un discurso de graduación en el Smith College después de que cientos de estudiantes y profesores se opusieron a su aparición, al parecer en protesta por las condiciones impuestas por el FMI (antes y desde que Lagarde se convirtiera en su jefe) en las naciones pobres que requieren rescate financiero.

Lagarde habló recientemente con el editor en jefe de Fortune, Geoff Colvin, acerca de la lenta salida de la crisis financiera, cómo hacer que la economía mundial crezca más rápido, las mujeres en el liderazgo y mucho más. No comentó sobre la controversia en el Smith College más allá de la declaración pública de que se retiró “para preservar el espíritu de celebración del día de graduación”. He aquí los extractos editados de la revista:

Fortune: Después de cinco años muy difíciles para la economía mundial, las últimas previsiones del FMI muestran un crecimiento cada vez mayor. ¿Por qué?

Lagarde: Debido a que la economía global está finalmente dando vuelta a la esquina de la crisis que hemos tenido. Tuvimos un crecimiento del 3% el año pasado. Estamos pronosticando un 3.6% este año y 3.9% el próximo año.

Así que, está en progreso. Todavía no está a pleno potencial y ciertamente no es suficiente para que algunas regiones del mundo absorban el desempleo que hemos tenido en muchos rincones, pero la recuperación está en curso.

¿Cuáles son las claves para hacer que el crecimiento se recupere hasta donde puede y debe estar?

Una cosa que hemos aprendido de la crisis es que no puede ser generalizada. Debe ser específica a cada región o a veces a cada país, dependiendo de la evolución de la economía, la estructura y las características demográficas. Pero lo que es probablemente un factor común a todas las economías es la necesidad de reformas estructurales (por ejemplo, una mayor flexibilidad del mercado laboral, menos protecciones para las industrias y grupos favorecidos, menos burocracia).

Esto es algo que Estados Unidos puede permitirse. Ciertamente es algo que los europeos pueden hacer y también algo que algunos de los países en desarrollo y mercados emergentes pueden emprender.

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Creemos que la política monetaria debe seguir apoyando a la región europea y a Japón. Ahora está gradualmente en una reducción, y uno de estos días —no demasiado pronto— entrará en un proceso de ajuste en los Estados Unidos. Desde el punto de vista recaudatorio, ha habido mucha consolidación fiscal durante los años de austeridad, y ahora es el momento de frenar un poco y dejar que el crecimiento se recupere.

El FMI recientemente anunció un programa de ayuda para Ucrania. En el panorama más amplio, escucho reportes acerca de que las sanciones en Rusia están obligando a los principales bancos occidentales a detener o restringir el crédito a clientes rusos y otros países de la Comunidad de Estados Independientes y que esto podría dañar las perspectivas económicas no solo de Europa del Este sino potencialmente incluso de Europa. ¿Qué tan grande es esta amenaza?

La amenaza de sanciones ya ha tenido consecuencias y ha producido efectos. Se puede ver eso en el flujo de capitales de Rusia hacia otros lugares. Es probable que veamos una reducción significativa en la inversión extranjera directa en esa nación. El pronóstico de crecimiento de las propias autoridades rusas se ha reducido significativamente. Hemos revisado las nuestras a casi cero este año y a 1% para el próximo año, asumiendo que la situación geopolítica sea resuelta, lo cual es una gran suposición.

Es evidente que hay actores del sector privado que también están obteniendo lecciones de la incertidumbre y la imprevisibilidad que surgen del desorden entre Rusia y Ucrania. Así que no es de extrañar que los bancos retiren o eliminen parte del capital que habían invertido, o que restrinjan y reduzcan la actividad que tienen en Rusia.

¿Cuál es la amenaza de una crisis más amplia? A finales de los años 90 mucha gente decía: “Bueno, los problemas en Tailandia, ¿cómo puede ser eso importante”. Se han vuelto altamente significativos, con una crisis financiera en todo el mundo. ¿Podría algo así suceder aquí?

Siempre existe ese un riesgo de que un núcleo particular de una crisis se expanda más allá de ese país. Cuando la crisis de la zona euro comenzó, todos pensamos: “Grecia no es un miembro tan grande de la eurozona, y el asunto probablemente podrá ser resuelto. Poco anticipamos que se expandiría y constituiría un riesgo sistémico. Pero creo que hoy tenemos un mejor entendimiento de la interconectividad, a través del comercio, a través de la inversión extranjera directa y, sobre todo, a través de los canales financieros.

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Ahora bien, hay una interconexión adicional que está presente en el caso de Ucrania, que no existía en el caso griego o en el caso de Tailandia, y ese es el factor de la energía. Ucrania es un país de tránsito a través del cual mucho gas es canalizado de Rusia a otros países europeos. Las alternativas más al sur no están disponible todavía, las terminales de GNL (gas natural licuado) aún no se construyen, y hay un grado de incertidumbre acerca de que podría causar problemas en el futuro.

La desigualdad de ingresos es un tema candente, y el FMI tiene algunas investigaciones realizadas acerca del mismo, encontrando que la desigualdad y el bajo crecimiento económico están asociados entre sí. Pero ¿cuál causa cuál?

El FMI siempre ha estado interesado en ese asunto. Siempre hemos prestado atención a los riesgos que la desigualdad significa para las políticas macroeconómicas y de otro tipo. Hablé de eso hace más de un año porque hemos visto y seguimos viendo preocupantes y crecientes tendencias de desigualdad, las cuales creemos que tienen consecuencias sobre la macroeconomía y otras políticas.

Está de moda en este momento porque muy pocas personas han escrito sobre ello, pero nosotros hemos estado preocupados por dos razones: Uno, creemos que tiende a aumentar los riesgos financieros si tienes demasiada disparidad en la distribución del ingreso; y dos, con base en la investigación que hemos hecho, vemos que la creciente desigualdad no está apoyando el crecimiento sostenible.

En la medida que el crecimiento es parte de nuestro mandato y es crítico para la estabilidad en el mundo, creemos que la desigualdad necesita ser observada. Hay países que muestran señales muy fuertes de una creciente desigualdad, y ese es el caso de Estados Unidos.

¿Cuál es la política recetada?

Tiene que ser específica para cada país. Lo que funciona en algunos países de Europa que han estado acostumbrados a una carga fiscal mucho más grande, no necesariamente funcionará en Estados Unidos. Mi propia creencia es que la primera manera de lidiar con la desigualdad es asegurarse de que todos tengan un trabajo. Se empieza con eso. En segundo lugar, hacer que el gasto público esté enfocado en aquellas políticas que reduzcan las desigualdades, como buenos servicios de salud para todos, incluidos los más pobres, y el acceso a la educación, incluyendo a aquellos que no son acomodados.

Y también tenemos las políticas redistributivas que es posible aplicar, siempre y cuando estén bien calibradas y no sean excesivas, porque si determinas tasas (fiscales) marginales muy altas, claramente son desincentivos para realizar y generar crecimiento.

¿Y que hay del papel de la tecnología en el desarrollo de las economías de bajos ingresos? Parecen como una verdadera oportunidad para cambiar el paradigma del crecimiento sobre esa base.

Hay desarrollos de las redes web que estamos viendo en acción; por ejemplo, en algunos países africanos, con el uso del teléfono móvil como un dispositivo, no para hablar ni para enviar mensajes de texto entre sí, sino con el objetivo de compartir información, mover dinero, excluir a los intermediarios y asegurarse de que el dinero vaya a donde debe. Ese es uno de los desarrollos en los que la tecnología está irrumpiendo a través de las viejas y a veces sobrecargadas redes de buscadores de ingresos.

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Has hablado sobre el riesgo de que las economías desarrolladas se encuentren en una trampa de bajo crecimiento. ¿Podrías explicar lo que es y cuál es el riesgo?

Es el tipo de acercamiento de "estanflación" permanente. Creemos que si se adoptan las políticas adecuadas, si hay una suficiente preocupación temprana sobre el riesgo de deflación o de inflación baja, si las reformas estructurales que son extremadamente necesarias son implementadas en algunas de esas economías avanzadas y si hay métodos inclusivos para el crecimiento —lo cual significa dar a las mujeres acceso a la fuerza laboral en algunos países, facilitando la inmigración, mejorando la educación— ese miedo a la "estanflación" permanente podría ser dejado de lado.

Has dicho que aún existen barreras laborales para las mujeres. ¿Por qué persiste esto?

Basta con mirar los números y ver cómo a las mujeres se les paga menos por el mismo trabajo, en muchos países, cuán poco acceso tienen muchas de ellas al mercado de capital, al crédito cuando quieren iniciar un negocio, a la propiedad de la tierra en algunos países, a la educación en otros países. Las barreras laborales son, por desgracia, un caleidoscopio en todo el mundo, y no con una sola faceta, como tendemos a mirar desde un punto de vista económico avanzado. Así que, cuando hablo sobre las barreras laborales, pienso en ese caleidoscopio que aplica en Afganistán, en los Emiratos y Arabia Saudita, en los países africanos, en Alemania y Japón y en Estados Unidos. Es multifacético y todavía está allí.

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Es un factor de cultura, un factor de minoría contra mayoría y es nuestro factor interno, como ha sido descrito en un algunos libros publicados recientemente.

Cultural y políticamente, ¿está listo Estados Unidos o Francia para una mujer presidenta?

¡El tiempo lo dirá! Pero hay muchas mujeres muy competentes por ahí.

¿Quién es un líder al que admires?

El actual Papa tiene muchos de los atributos de un líder que estoy preparada para admirar. Creo que el general Charles De Gaulle fue un líder increíble ante la adversidad y con poco apoyo. Churchill fue un líder en tiempos de adversidad más que en tiempos pacíficos. Gandhi fue un líder extraordinario que utilizó herramientas alternativas. Mandela fue un líder increíble. Me temo que hay muchos hombres en ese grupo.

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Dos cosas. Una de ellas es la idea de que, al hacer nosotros un buen trabajo en el FMI, proporcionando el análisis correcto, y siendo honestos en nuestra relación con las autoridades, esperamos mejorar la vida de los niños pequeños en Níger, en Malí, en Camboya, en muchos lugares del mundo donde el desarrollo económico aún no ha elevado el nivel de vida lo suficiente para permitirles tener comida en la mesa todos los días y tener la educación que deberían tener. Lo segundo es el grupo de personas muy talentosas son impulsadas por el mismo tipo de espíritu de misión en la institución.

Este artículo es de la edición del 16 de junio de 2014 de la revista Fortune.

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