La Fed busca evitar fuga de inversores

La Reserva Federal impondría una comisión de salida a los inversionistas que vendan bonos de EU; este cobro pretende anticiparse a una eventual alza en las tasas de interés.
yellen  (Foto: CNN)
Stephen Gandel

La Reserva Federal (Fed) está considerando elevar las tasas de interés, pero no en la forma en que tú piensas.

A principios de esta semana, el Financial Times informó que los funcionarios de la Fed están considerando imponer una comisión de salida sobre los fondos de bonos o renta fija. El temor es que cuando la Fed aumente las tasas de interés, los inversionistas, al tratar de evitar las pérdidas (ya que los precios de los bonos caerán cuando las tasas suban), huirán. Esto podría causar que las tasas se eleven. Y, aparentemente, una manera en la que la Fed está tratando de evitar eso es con comisiones de salida. Si se le cobra a la gente por dejar los bonos, entonces menos personas lo harán, al menos eso dicta la lógica.

La Fed tiene una buena razón para estar nerviosa. Las décadas de tasas de interés en caída han enseñado a los inversores individuales que los bonos son más seguros que las acciones. Y generalmente lo son, pero no siempre. Pero los inversores no parecen entender esto. Incluso con las tasas de interés cerca de mínimos históricos y muchas personas que predicen que las tasas de interés subirán pronto, los individuos han continuado derramando dinero a los fondos de renta fija este año, aunque un poco más lentamente que en el pasado.

Así que, cuando las tasas suban y los fondos de renta fija comiencen a perder dinero, eso será un impacto. Es más, las regulaciones recientes, en particular la Regla Volcker, han limitado el monto de los bonos que los bancos pueden comerciar. Ese comercio solía atemperar los movimientos en los mercados de bonos. Ya no más.

Y en parte es un problema que la misma Fed ha creado. La política de tasas de interés bajas de la Fed ha conducido a más y más dinero hacia los fondos de renta fija a medida que los inversores buscan rendimientos más altos. Debido a que esos inversores solo están buscando mayores rendimientos, y no comprando bonos porque, por ejemplo, su asesor financiero les dijo que necesitaban bonos como parte de sus planes de retiro, son más propensos a saltar cuando las tasas suban. Es capital especulativo.

El año pasado, cuando la Fed dio una señal de que dejaría de comprar bonos, con la reducción de su flexibilización cuantitativa, los rendimientos de los bonos subieron casi 2% en tan solo unos cuantos días. Esa repentina alza pareció preocupar a los funcionarios de la Fed, quienes rápidamente retrasaron esos planes.

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Pero si la Fed quiere limitar el daño de elevar las tasas de interés, imponer comisiones de salida a los fondos de renta fija es una mala manera de hacerlo.

“La propuesta entera es estúpida”, dice el economista y estratega de Cumberland Advisors y veterano observador de la Fed, Bob Eisenbeis.

¿A la Fed le saldrá el tiro por la culata?

El principal problema es que imponer una comisión no mantendrá las tasas de interés bajas. Probablemente hará lo contrario y causará un salto en las tasas de interés.

Una vez que quede claro que la Fed impondrá una comisión de salida, los inversores probablemente se apresurarán a vender para evitar el cargo. Eso elevaría las tasas de interés. Los nuevos inversores de bonos probablemente exigirían un rendimiento más elevado para compensar por los costos adicionales de invertir en fondos de renta fija.

Por supuesto, se podría argumentar que a quién le importa. Si la Fed está analizando elevar las tasas de interés, entonces simplemente podría imponer las comisiones de salida en lugar de elevar realmente las tasas de interés oficiales a corto plazo.

Pero hay una diferencia. Entre más tiempo mantenga la Fed las tasas de interés cercanas a cero, más riesgoso se vuelve para el Banco Central. La economía ya ha estado creciendo, aunque lentamente, durante más tiempo que la mayoría de las expansiones económicas. Si la economía se desacelera, y las tasas de interés siguieran todavía en el cero, la Fed no tendría su principal herramienta para estimular la economía. Las tasas de interés no pueden caer más bajo que cero. Quiero decir, sí pueden pero entonces sucede esto.

La Fed ha intentado medidas similares en el pasado. De vuelta en la década de 1980, cuando las tasas eran más altas de lo habitual, la Fed limitó los intereses que los bancos podían pagar sobre las cuentas de ahorro. Varias cajas de ahorro no podían costear las altas tasas. Así que, limitarlas para todos los bancos mantendría a esos ahorros en el negocio.

En cambio, el plan fracasó. Varias firmas financieras crearon fondos de capital especulativo, que no eran bancos reales, para poder pagarles intereses tan altos como quisieran. Los inversores retiraron su dinero de los bancos, y los ahorros cayeron de todos modos.

Es más, ni siquiera está claro que la Reserva Federal necesite el plan. La mayoría de los estrategas predijo que las tasas de interés se elevarían desde hace mucho tiempo y no lo han hecho. De hecho, las tasas de interés han caído este año, incluso a medida que la entidad ha recortado sus compras.

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Y aunque es probable que el Banco Central pronto deje de aumentar su cartera de bonos, todas señales indican que es probable que la mantenga en 4 billones de dólares durante un tiempo. Para hacerlo, la institución tendrá que comprar cientos de miles de millones de dólares en bonos al año, a partir de 2016, para reemplazar a aquellos que vencen. Esas compras podrían absorber al menos parte de las ventas de los inversionistas individuales.

Lo único que es seguro que hará la propuesta es dar a los críticos de Janet Yellen y compañía otra cosa que restregar cuando enumeren sus razones para decir que el banco central estadounidense está fuera de control, y dirigirnos hacia otra crisis financiera. Y lo último que necesitamos es que el alarmismo sobre la Fed empeore.

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