El frívolo mercado petrolero

La especulación tiene la culpa del precio del barril.

Parece que todas las semanas hay otro nuevo récord en el precio del -petróleo. Quizás usted pensará que esta carrera extraordinaria da señales de -una severa escasez de crudo. Pero no es así. En realidad, abunda.

- Los miembros de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEC, -por sus siglas en inglés) están produciendo tanto petróleo como pueden, -gracias al atractivo que ejercen los precios elevados. Sheikh Ahmad Fahad -Al-Sabah, ministro de Energía de Kuwait, dijo esta semana que la producción de -la OPEC es de 30.4 millones de barriles diarios y está elevándose: “Estos -volúmenes en aumento han llevado a que, en los últimos dos años, el -abastecimiento global haya excedido la demanda”. A finales de julio, las -reservas de crudo de Estados Unidos estaban en su punto más alto desde 1999.

- Entonces, ¿por qué siguen aumentando los precios? En parte, se debe al -proceso de refinamiento. Uno de los problemas es un desajuste entre los grados -de los diferentes tipos de crudo y la tecnología de refinamiento.

- Por ejemplo, los crudos ‘agrios’ (como son los provenientes de Arabia -Saudita) son más difíciles de refinar, ya que tienen menores niveles de -sulfuros que los crudos ‘dulces’ (como el de Estados Unidos), y por ello las -refinerías los eluden. Esta situación eleva los precios de referencia de los -crudos ‘dulces’ (como el West Texas Intermediate, WTI) o el precio de -referencia Brent que negocia a los crudos premium. Las refinerías -estadounidenses también han tenido dificultades este verano para responder a la -demanda, y por lo menos seis de las grandes plantas se han colapsado, causando -tirantez en los mercados del petróleo.

- A su vez, los elevados precios del resto del proceso del petróleo, también -se ven reflejados en precios más altos del crudo. Sumado a los eventos en Medio -Oriente que, sin duda, contribuyen a la subida en el costo.

- La postura desafiante de Irán con respecto a las armas nucleares ha desatado -el fantasma, si bien remoto, de una acción militar. Los analistas temen que la -llegada al trono de Rey Abdullah, el nuevo monarca saudita, se haya producido en -un momento tan precario –desde el punto de vista político– que éste pueda -apoyar un alza de precios para poder pagar los sobornos a favor del disenso.

- Esta idea se confirmó con el anuncio de que Estados Unidos cerraba sus sedes -diplomáticas en el país por las amenazas de ataques terroristas.

- Todo esto nutre lo que podría ser la mayor causa del aumento del petróleo: -la especulación. Según algunas estimaciones, en este año habrían ingresado -$22,000 millones de dólares a los mercados a futuro del petróleo, $8,000 -millones de los cuales se sumaron desde finales de junio. Como consecuencia de -estas operaciones, los precios diferidos han subido a valores más altos que los -precios de contado.

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- Si caen los inventarios, y los precios diferidos se mantienen sin -modificaciones, el precio de contado del petróleo podría trepar con rapidez, -aunque no haya ataques terroristas en Medio Oriente. Ésta es la idea que -predomina en el mercado. Pero también podría suceder lo contrario.

- Si la demanda se debilita marcadamente digamos, porque las dos mayores -economías consumidoras de petróleo, como son Estados Unidos y China se -desaceleran de forma inesperada, los especuladores podrían estamparse y los -precios podrían caer considerablemente. Sin embargo, todo hace pensar que la -salvaje cabalgata del mercado aún continuará por algún tiempo.

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