Gas Natural México <br>Pacto de muerte

Desde hace dos años el gobierno inició las licitaciones para las zonas de distribución de gas na

Si de número de clientes se trata, puede asegurarse que, Gas Natural - México (GNM) es la mayor empresa de distribución de gas natural que opera en - el país, con una cartera de alrededor de 350,000. Sus previsiones, sin - embargo, son mucho más ambiciosas, pues en tan sólo un lustro pretende - alcanzar a más de 700,000 clientes en las cuatro zonas donde su influencia se - deja sentir, es decir, Saltillo, Nuevo Laredo, Toluca y Monterrey.

- La compañía, de capital mayoritariamente español, a pesar de su juventud - –tiene menos de dos años– ya ha invertido $200 millones de dólares en el - país. “Y vamos a superar los $300 o $350 millones de dólares en 10 años”, - anticipa Sergio Aranda, presidente de GNM.

- El país, advierte Aranda, genera como economía emergente una expectativa - muy positiva de desarrollo en el terreno industrial. De acuerdo con sus - cálculos, existen entre 15 o 20 millones de consumidores potenciales de este - tipo de energía. En México, el sector industrial consume 97% del gas natural - disponible actualmente, aunque no hay más de un millón de fábricas que lo - utilizan; el sector residencial y comercial requiere sólo del restante 3%. En - los países de economías más avanzadas, en contraste, este último sector - consume alrededor de 30% del gas disponible (es sabido que estas sociedades - dejan de ser, poco a poco, industriales, para dar el salto hacia economías - basadas en servicios y tecnología).

- En México, pues, se espera que crezca el número de clientes de gas natural - en virtud de las ventajas que ofrece el proceso de distribución de este - combustible –similar al del agua entubada–, que en vez de almacenarse en - recipientes llega a las casas o empresas de forma automática, sin depender de - los repartidores.

- Además, aunque existen diferentes alternativas de energía –como la - electricidad, el gas LP o el combustóleo–, el gas natural es más amigable - con el ambiente, de manejo seguro y mayor eficiencia en su distribución.

- Este combustible, incluso, es 30% más barato que el gas licuado y, para su - uso doméstico, puede ser empleado no sólo para propósitos sanitarios y de - cocina sino para alimentar sistemas de calentamiento y enfriamiento.

- Pero sin duda el negocio grande se concentra en el sector industrial. Para - muestra basta decir que aunque GNM tiene alrededor de 335,000 clientes - residenciales o comerciales y sólo 15 industriales, estos últimos consumen - 65% de la energía que distribuye la compañía.

- Los frutos más jugosos, no obstante, aún tardarán en ser probados por - esta empresa. GNM, luego de casi dos años de operación, no ha recuperado su - inversión en el país. “A partir del quinto año empezaremos a tener cifras - negras y no rojas –dice Aranda–, será un negocio razonablemente lucrativo - sólo dentro de 10 o 20 años. La inversión de gas natural siempre es a largo - plazo”. Y en México, más.

- La licitación para otorgar los permisos de distribución de gas natural en - el país comprende dos aspectos básicos. Uno es el técnico, que significa que - la compañía solicitante tiene la infraestructura y el capital humano y - tecnológico para llevar a cabo la distribución. Otro es el aspecto - económico, que no es más que una competencia para ver cuál de los aspirantes - que ya aprobaron el técnico ofrece las tarifas más bajas al usuario y la - mayor cobertura.

- Por ello, el margen de ganancia que tiene GNM por unidad energética es el - más bajo que la firma maneja en todo el mundo, “y con mucha diferencia”, - según Aranda. El tiempo de recuperación, en consecuencia, es mucho mayor.

- Los ingresos de GNM “aún son poco significativos”, señala su - presidente, pero en un año la compañía pretende hacerse de 70,000 nuevos - clientes, es decir, crecer en 20%.

- Héctor Olea, presidente de la Comisión Reguladora de Energía –dependencia - de la Secretaría de Energía–, expresa de una manera contundente la - naturaleza de este negocio: “Las compañías que invierten en la - distribución de gas natural se casan con el país, pues son inversiones a muy - largo plazo”.

- - “ES TRISTE”
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GNM ha participado prácticamente en “la totalidad de los concursos de - licitación” y se prepara para concursar por las zonas del Bajío –ya - iniciada– y por Cuernavaca, La Laguna, Tijuana, Puebla y Guadalajara, que - iniciarán en no más de un año.

- La compañía empezó a distribuir combustible a partir de junio de este - año en dos zonas: en Toluca, donde los ductos actuales, construidos por PEMEX, - funcionan a toda su capacidad, y los creados por la propia GNM entrarán en - funcionamiento a mediados del próximo año. La otra plaza es Monterrey, la - zona de la república con más ductos y donde cuenta con alrededor de 320,000 - clientes y una poderosa expectativa de crecimiento.

- Además, hace más de un año GNM tomó bajo su control las zonas de - distribución de Nuevo Laredo y Saltillo, que ya operaban plenamente debido a - que desde antes de que iniciaran los concursos de licitación y de que se - creara el Reglamento de Gas Natural para el país, la compañía Repsol - (también española y socia de GNM) había obtenido los permisos para su - manejo.

- Su matriz, Grupo Gas Natural (GGN) tiene alrededor de 15 socios en el mundo, - con quienes colabora en diferentes proyectos. El papel del grupo está en la - administración, distribución y manejo del combustible, es decir, actúan como - operadores y no como meros inversionistas, con una presencia de capital - generalmente mayoritaria. Excepto en México.

- La constitución de capital de GNM es de 50-50% con Repsol. Esta última es - una de las tres más poderosas empresas de España y una de las 200 más - grandes del mundo. Es, a su vez, accionista mayoritaria con 45%, de GGN.

- Repsol, cotizante en Wall Street, tiene cuatro grandes accionistas: PEMEX, - el gobierno español y el Banco Bilbao Vizcaya, todos ellos con alrededor de 5% - de las acciones, además del grupo financiero español La Caixa, accionista - mayoritario con 7% y participante en GGN con 25%.

- PEMEX, en su momento, no inició la distribución, según Olea, porque “tiene - otras prioridades, además de más apremiantes, más rentables. Extraer - petróleo es más lucrativo que construir un ducto que le va a llevar gas a - doña Chuchita”.

- La paraestatal, no obstante, sí se decidió a participar en la - distribución de gas natural en el país y en el mundo –mediante Repsol– ha - contribuido a que “las licitaciones para la distribución de gas natural sean - de las grandes historias de éxito que podemos contar en el sector energético”, - según el funcionario.

- Sin embargo, “es triste que nuestro país, siendo el sexto país productor - de gas natural en el mundo, no haya sido capaz de crear una estructura de - distribución adecuada”, reconoce Olea.

- - EXPLOSIÓN... DE INVERSIONES
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“El potencial de consumo y la claridad de las reglas de licitación han - atraído a las principales compañías distribuidoras de gas en el mundo”, - apunta el presidente de la Comisión Reguladora.

- Se han comprometido, desde que se iniciaron las licitaciones en 1997 hasta - la concesión de las zonas de la Ciudad de México, $1,500 millones de dólares - para aplicarse en los próximos años, en actividades de transporte y - distribución de gas natural. Actualmente se han asignado nueve permisos - mediante procesos licitados, y cinco más a distribuidores ya establecidos.

- Al terminar el sexenio del presidente Ernesto Zedillo se espera que la - inversión sea del doble, o sea, de $3,000 millones de dólares sólo para el - desarrollo de gas natural, mientras que se estima que el total de usuarios - crecerá en 300%. Es decir: los 80 municipios más importantes del país - contarán con servicio de gas natural.

- “En tres o cuatro años habrá materialmente una explosión de inversión - en sistemas de distribución de gas natural”, considera Olea. Inversión que, - además, implica pocos compromisos para el gobierno, ya que éste no garantiza - ningún tipo de retorno de capital ni de número de consumidores.

- “Esto contrasta mucho con otros procesos de construcción de - infraestructura en el país, en los que el gobierno absorbe o comparte alguno - de los riesgos”, acusa el funcionario. Y es que hay factores que impulsarán - decisivamente el desarrollo de las compañías distribuidoras de gas natural.

- De acuerdo con la Secretaría de Energía, en los próximos años habrá un - déficit en la generación de electricidad, y la forma más efectiva de - equilibrarlo, según Aranda, es mediante la construcción de plantas de - energía combinadas, es decir, que funcionen con base en gas natural, debido a - que los costos y tiempos de operación y construcción son menores que los - empleados para las plantas convencionales.

- Se plantea, también, la añeja tesis de conversión para que los autos en - las grandes urbes utilicen gas natural en vez de gasolina. El gas, se sabe, - casi no contamina y resulta más económico que la gasolina. De hecho, “hay - planes ya muy avanzados por parte de las autoridades locales y, sobre todo, por - parte de los distribuidores y de otros empresarios”, manifiesta el presidente - de la Comisión.

- Las áreas rurales, sin embargo, no serán beneficiadas con este servicio ya - que “no resulta económico”, asegura Olea. Esos usuarios seguirán - manteniendo el servicio de gas envasado LP para cubrir sus necesidades de - combustible.

- A pesar de que no se incluye el sector rural en los planes de distribución - de gas natural, el negocio sigue siendo muy atractivo, pues además de GGN, - muchas poderosas multinacionales se han interesado en los procesos de - licitación en el país.

- Pero, por las características de la inversión –a largo plazo y con - relativamente poco margen de utilidad–, las compañías deben pensarlo muy - bien antes de aventurarse en el negocio de la distribución de gas natural en - México.

- Porque ya se dijo: se casan con el país y un “divorcio puede resultar muy - complicado”, advierte el funcionario. O sea que aquí sí se hace efectiva la - máxima: si se casan, es hasta que la muerte los separe.

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