Lluvia de <i>burgers</i> en el país del

Las cadenas de comida rápida reanudan la batalla por México

¿Para comer aquí o para llevar? La frase era una rareza hace 14 años, pero ahora millones de mexicanos la reconocen como el santo y seña de los restaurantes de comida rápida. McDonald’s, que en 1985 inauguró su primer local en México, ya tiene 146. Le sigue Burger King, con 81.

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Tan sólo de la hamburguesa Whopper, Burger King vende en México 14.6 millones al año, tiempo en el que McDonald’s atiende a 60 millones de consumidores.

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Y como dice Julio Ramírez, presidente de Burger King para América Latina, “el cuento apenas empieza”. Una vez repuestas del susto de 1995 y 1996, las dos cadenas sacaron del horno sus planes de expansión.

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Burger King, con sede en Miami, acaba de anunciar un plan de modernización de restaurantes en Estados Unidos, que incluye nuevos juegos con computadoras interactivas, más eficiencia en las cocinas y un cambio del logotipo, al que le agrandaron las letras, para dar la idea de una hamburguesa con más carne. Además del restaurante piloto en Reno, este año se transformarán 40 en Florida.

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En México, “lo prioritario es aprovechar la oportunidad de crecimiento”, subraya Ramírez. “Ya nos tiramos a la piscina y el agua ahora está tibia, después de lo fría que se puso con la devaluación.” En mayo, Burger King abrió otro local en la capital mexicana. Y a partir de ahí “queremos abrir locales cada mes”, hasta llegar a 40 nuevos tan sólo en 1999.

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El crecimiento en la capital será con restaurantes propios. La empresa no ha descuidado el resto de la república. Tiene en la mira a las ciudades del centro. En otros mercados seguirá su avance. “En Cancún vamos a abrir uno bastante significativo, en Mérida somos muy exitosos y el de más ventas está en La Mesa, Tijuana.”

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Burger King tiene casi 14% del mercado de comida rápida en México. Su meta en el corto plazo es llegar a 40%. Según Julio Ramírez, la cadena ya aventaja a McDonald’s en algunos mercados de América Latina. “Es el jugador más importante en el Caribe y de 24 países en que estamos, dominamos en 12.”

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McDonald’s, encabezada por José Carlos González Méndez, estima su participación de mercado en 30% para la comida rápida y 70% para las hamburguesas. Y no se duerme en sus laureles. Para este año, planea abrir en el país cerca de 24 restaurantes –con inversión promedio de $1.5 millones de dólares cada uno–, entre ocho y 10 en la Ciudad de México.

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“En la capital tenemos 54 restaurantes ahora”, comenta Manuel Juárez, vocero de McDonald’s, “pero hay espacio para 200”. La idea es abrir entre 100 y 110 unidades más en toda la república entre 1999 y el año 2001.

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Tras la devaluación de 1994 las dos cadenas aumentaron el uso de insumos locales. Burger King estima que el contenido local llega a 70% de su materia prima, mientras que McDonald’s asegura que representa 85%. Ambas contuvieron precios y realizaron promociones. En 1995, por ejemplo, McDonald’s aumentó su presencia en la memoria del consumidor al lanzar sus McTríos.

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Si el gusto de los mexicanos se ha adaptado, también las cadenas han preparado productos especiales. Las dos diseñaron desayunos con sabor mexicano. Y mientras Burger King ha probado con éxito la Whopper Fiesta, en algunos restaurantes de McDonald’s las versiones mexicanas McNífica y McMexicana ya superan las ventas de la clásica Big Mac.

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Hacia adelante, las dos sólo ven más terreno para crecer. Por ejemplo, hay gran capacidad de aumentar los servicios para automovilistas.

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Las dos cadenas han sido bien recibidas por el público, que tiene pocas oportunidades de comer en un restaurante. Como explica Ramírez, en México la visita a un local de comida rápida “es un acontecimiento”, a diferencia de Estados Unidos, donde es casi “como cargar gasolina”. Es la misma experiencia de McDonalds. “En Iztapalapa, nuestros restaurantes son la salida familiar del domingo. No somos un lugar elitista.”

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