Se regala software

Bajo la imagen de un pingüino, se esconde una revolución tecnológica: el ambiente operativo Linux
Alejandro Ángeles

En cierto modo, Linux comienza a ser como los clásicos de la literatura universal: todos hablan de este sistema operativo (so), pero nadie sabe exactamente hasta dónde ha llegado ni hasta dónde puede trascender.

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Esto ni siquiera se debe a que Linux sea una cofradía o secta; o a que sea una tecnología endemoniadamente difícil de comprender. Quizá todo se reduce a que el so se enfrenta a Windows, el bastión tecnológico de Microsoft, lo cual ya suena a grave afrenta. Lo que es peor: se distribuye en forma gratuita.

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"Linux es el núcleo de un sistema operativo libre –utilerías y aplicaciones– que es usado por más de 30% de los sitios de internet del mundo y por más de una cuarta parte de los servidores globales", dice Juan Pablo Rosas, director de Proyectos de Linux Alianza, consultora que ayuda a las empresas de software a desarrollar su negocio.

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Las ventajas que ofrece un so abierto y fácil de utilizar (como ambiente operativo y como herramienta de desarrollo de programas para redes internas y para la Red) provoca que los mercados sensibles al precio, como el mexicano, observen con atención los avances logrados por la plataforma de software, la cual es representada por la imagen de un pingüino.

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A unas semanas del Internet World 2001 –exposición de tecnología que incluirá sesiones especiales sobre Linux–, Expansión reunió a tres expertos en la materia, quienes desgranaron la filosofía del código abierto en una mesa redonda.

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Tecnología para todos

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Uno de los puntos que apuntala a la política de Linux, según los entrevistados, radica en el hecho de que el so pretende terminar con las dependencias tecnológicas; específicamente, en lo que corresponde a los paquetes de software caros, los cuales exigen pagos por renovación de licencias y tienen usos rigurosamente marcados y acotados por los fabricantes.

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"Con Linux, el mundo está observando cómo se terminan los esquemas propietarios. Y aunque se puede afirmar que todo comenzó como un capítulo del movimiento de código abierto –concentrado en enfrentar a Microsoft–, el so ya trazó su propio camino", comenta Alfredo Ugalde, director general de Kuazar Informática, fabricante de software que ofrece soluciones en distintas plataformas tecnológicas y que aboga por el desarrollo de la alternativa abierta que Linux entraña.

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Una ventaja constante que destacan los más fervientes impulsores del so del pingüino es que está un paso adelante de las ventanas; es decir, conjunta per se una serie de propiedades que le ubican como algo más accesible que Microsoft, y más flexible a la hora de actualizar sus características para adecuarlas a las nuevas tendencias tecnológicas.

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"Además, por su relación costo/beneficio, Linux resulta más barato", dice Rosas; quien añade que toda la gama de servicios que los desarrolladores pueden montar en el so dejan al factor precio en un segundo término.

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De acuerdo con las fuentes consultadas, el pingüino comienza a campear felizmente, incluso en lugares insospechados; pues, como Rosas afirma, hay miles de departamentos de sistemas que lo usan sin darse cuenta.

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"En México, y sólo como ejemplo –apunta Rosas–, lo utiliza el Banco de México para sus sistemas de cotización; Pemex tiene aplicaciones numéricas basadas en Linux para el área de explotación; el Instituto Federal Electoral aprovecha el so en la recopilación de datos de distritos electorales; el diario La Jornada lo usa en varias aplicaciones de su sitio web; y el gobierno de la ciudad de México mudará a Linux toda su infraestructura informática."

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Por otro lado, a nivel global, la penetración del código abierto es ya toda una realidad. "Datos de Caldera Systems [firma comprometida 100% con Linux que adquirió a Santa Cruz Operation, compañía especializada en sistemas Unix] indican que al menos 90% de las empresas en el mundo tiene algún proyecto en el que se involucra a Linux", señala Ugalde. Eso no es todo; de acuerdo con Linux Alianza, todos los proveedores de conexión a internet que están entrando al mercado usan el so abierto.

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Cazadores de pingüinos

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El avance de Linux está causando malestares en Seattle, toda vez que Microsoft elaboró un documento donde lo compara con su Windows 2000 Server (la versión para servidores de su so).

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Ahí, los chicos de Bill Gates endilgan a Linux un largo catálogo de insuficiencias. Entre otras: el sistema no ofrece listas de hardware certificado (es decir, equipos diseñados específicamente para aprovechar los recursos que incluye); sólo puede ser usado por expertos; hay veintenas de versiones diferentes; sus servicios no están integrados; etcétera. En general, dice Microsoft, con Linux no hay un plan a largo plazo detallado y las funciones adicionales se instrumentan con base en el interés de programadores que no siempre están al tanto de las necesidades empresariales reales.

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Para los partidarios de Linux, no hay nada más alejado de la realidad. Desacreditan todos los argumentos esgrimidos por Microsoft: "El código abierto añade control a la administración de la información", asegura Michael Anderson, presidente de Linux Alianza. "El que existan varias versiones del so significa mayor competencia, lo cual resulta en más y mejores opciones para el usuario."

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Según afirman los entrevistados, proveedores como IBM, Dell, Compaq y Hewlett-Packard están destinando sustanciosos recursos para migrar sus plataformas de software y hardware a Linux –además de organizar iniciativas que apoyan abiertamente al so del pingüino–.

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De hecho, los promotores del código abierto se desentienden de cualquier pleito con la organización de Gates. "Este mercado ya tiene su rumbo y, en realidad, no pensamos mucho en Microsoft", dice Anderson. "No se trata de que uno gane y otro pierda, –remata Ugalde–: el que gana es, sin duda, el mercado."

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Considerando que la batalla contra las huestes de Seattle no representa una prioridad, los temas que preocupan a la comunidad Linux de México (país que con Brasil y Argentina concentra 80% del mercado en Latinoamérica) son los mismos que interesan a cualquier proveedor maduro: educar al usuario, la piratería y –muy a tono con la moda actual de negocios– el nicho de la pequeña y mediana empresa (PYME).

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"No sólo hay que luchar, sino concienciar en el segmento educativo. Hoy, las nuevas generaciones todavía piensan que Microsoft es la panacea para las necesidades informáticas de una empresa. El panorama está cambiando; sobretodo en muchas escuelas públicas, donde se dan cuenta, poco a poco, que hay alternativas muy buenas frente a Windows. Hay que empezar por ahí y por las universidades. Será difícil. Porque por cada instituto de enseñanza que haya adoptado Linux, hay por lo menos 10 con Microsoft", comenta Ugalde, de Kuazar Informática.

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Rosas señala que la piratería es un factor importante a considerar: "Según datos del propio Microsoft, 60% de su software instalado en México es ilegal. La gente que fabrica pantalones o perfumes dice que, para evitar la piratería, ubica el costo de venta ligeramente por arriba del costo de la duplicación. Pero en el caso del software eso no ocurre. En México, hay recesión económica y el ámbito de las pymes no tiene recursos, ni personal especializado. Sus equipos son obsoletos. Linux sirve para que optimicen sus herramientas. Es una salida para evitar la piratería. El so ofrece una gran funcionalidad a un precio bajo. Así, el sector puede mejorar su estructura de costos y contar con plataformas tecnológicas que de manera legal no podría poseer."

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Anderson dice que la filosofía Linux apenas despierta en México y comienza a verse como un negocio verdadero.

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Hace falta desarrollar servicios profesionales y proyectos eficientes que llamen la atención del usuario. Aun así, la explosión del nicho mexicano aún está por verse. Sobre todo ahora: momento en el que Microsoft parece liberarse de sus problemas legales y empieza a adoptar esquemas de venta de software a través de la Red. Y la firma de Gates ya se está acoplando a estándares tecnológicos más universales, campo en el que el pingüino lleva ya un trecho recorrido.

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